26 januari 2004:

2004 började på sämsta sätt för Celta Vigo med storförlust i derbyt mot Deportivo la Coruña. De himmelsblåa kom dock tillbaka i nästa match och vann mot Mallorca med 4-2 på bortaplan. Sedan spelade man oavgjort mot Real Murcia men en ny förlust mot Real Sociedad gjorde att laget var kvar i bottenstriden.

Klubbens ledning hade fått nog och Miguel Ángel Lotina fick sparken från Celta Vigo efter 21 omgångar i den spanska ligan. Laget hade kvalificerat sig för slutspel i Champions League men spelet i ligan stämde inte. De ljusblåa låg ovanför nedflyttningsplatserna men var inte långt därifrån och man var inte i närheten av de placeringar som man räknat med innan säsongen. Resultaten räckte inte till och då valde ledningen att låta tränaren gå för att få till en förändring.

Han var den femte klubbtränaren att förlora sitt jobb i Spanien under säsongen. Celta Vigo hade 21 poäng efter 21 spelade matcher. Med det låg man en poäng ovanför nedflyttningsstrecket. Inte blev det bättre av att man nyligen förlorat mot Alaves från andra divisionen i Copa del Reys kvartsfinal. De himmelsblåa hade fortfarande chansen att ta sig till semifinal genom ett bra resultat i den andra matchen men det skulle man försöka göra med en ny tränare.
    − Jag känner mig stark nog att fortsätta men jag förstår att klubben måste hitta en väg ut från den här situationen, kommenterade Lotina själv enligt CNN.com. 

Celta Vigos president Horacio Gomez förklarade att klubben för alltid kommer att vara tacksam för att Lotina tog klubben till Champions League men att det var dags att skiljas åt. Två dagar senare utsågs Radomir Antic till ny tränare och han skrev på ett kontrakt som sträckte sig säsongen ut.

Antic hade tidigare varit tränare för Real Madrid, Atlético Madrid och Barcelona med varierande resultat. Hans största bedrift var nog när han tog ”Los Rojiblancos” till dubbeln, vinst i spanska ligan och cupen, 1996 Nu blev hans första uppgift att försöka vända ett underläge mot Alaves i Copa del Rey. Celta Vigo vann returmötet, men bara med ett mål och det var inte tillräckligt så de ljusblåa var utslagna från den spanska cupen.

Antic fick inte den bästa starten som ny tränare och fokus flyttades till ligan där Celta Vigo slogs i botten och behövde poäng. Men även där blev det förlust i den nye tränarens första match mot Real Betis. Efter det kom dock två raka segrar och det såg plötsligt bättre ut för de ljusblåa. Mot Málaga tog dock glädjen slut.

Det var en match som de flesta trodde att Celta Vigo skulle vinna men festen blev till sorg och besvikelse. Málaga inledde bäst och vann till slut med 2-0 efter att Edgar blivit utvisad redan i den 16:e minuten när han drog ned en motståndare i straffområdet. Straff och rött kort blev domen. Sedan kunde Diego Alonso utöka ledningen i slutet av matchen.

Mittfältstjärnan Alexander Mostovoi satt på bänken hela matchen och vilades till åttondelsfinalerna i Champions League mot Arsenal. Två matcher som kunde rädda hela säsongen för Celta Vigo.

24 februari 2004:

− Jag ser fram emot matcherna mot Arsenal och jag tror att vi kan vinna. Jag har själv tidigare gjort tre mål på tre matcher mot Arsenal och jag vill göra fler mål.
    Celta Vigos anfallare Savo Milosevic såg fram emot mötena med Arsenal i Champions League. Milosevic hade tidigare spelat mot Arsenal i den engelska ligan när han representerade Aston Villa. Men nu spelade serben i Celta Vigo och det var ett kaxigt uttalande.

Arsenal hade hittills under säsongen inte förlorat någon match i Premier League och de vann sin grupp i Champions League före Inter och Lokomotiv Moskva. Förra säsongen vann ”The Gunners” engelska FA-cupen och det var ett starkt lag från den engelska huvudstaden. Men laget från London hade aldrig tidigare vunnit en Champions League-match på spansk mark. Den första matchen mellan lagen skulle spelas på Celta Vigos hemmaplan Balaídos och de ljusblåa från Vigo ville att Arsenals otur i Spanien skulle hålla i sig.

Celta Vigo gjorde sitt första framträdande någonsin i Champions League och laget hade gjort det bra. Laget var klara för åttondelsfinal men Milosevic och laget ville ha mer. Tio dagar efter alla hjärtans dag spelades den första matchen mellan lagen och de himmelsblåas tränare Radomir Antic var nöjd eftersom lagkaptenen Alexander Mostovoi var tillbaka efter skada. Antic som styrt över de ljusblåa i knappt en månad hoppades på succé.

Vänsterbacken Sylvinho, som tidigare spelat i Arsenal, hade matchplanen klar.
    − De spelar 4-4-2 och bästa sättet för oss att skapa målchanser är att komma bakom deras försvarare. Deras backlinje ligger högt upp ibland, vi måste röra på oss och passa bollen. Om vi gör det kan vi skada dem, sa Sylvinho innan matchen.

Celta Vigo inledde matchen på det sätt som var tänkt. När Peter Luccin vann bollen på mittfältet sökte han någon av kantspelarna för att dra isär Arsenals backlinje. Men försvararna i Arsenal, med Sol Campbell som ledare, stod emot bra och spanjorerna skapade inte några riktigt farliga lägen.

Istället kunde Arsenal göra matchens första mål genom Edu. Han nickade ett inlägg från Robert Pires mot mål, Pablo Cavallero i Celta Vigos mål räddade det första försöket men Edu tog sin egen retur och det var 0-1 till gästerna. Efter målet låg Cavallero kvar på marken och hade ont, men efter vård i några minuter kunde han fortsätta spela.

Efter målet verkade Arsenal ha kontroll över matchen men då drogs Celta Vigos Edu, ej att förväxla med Arsenals Edu, ned och laget fick en frispark. Sylvinho slog frisparken och Edu nickade in kvitteringen. Det var 1-1 och det resultatet stod sig till halvtid.

Efter en kvarts paus kom de båda lagen ut igen. Celta Vigo fortsatte att attackera på kanterna och Edu gjorde det bra på sin vänsterkant. Vid ett tillfälle kom han förbi Gael Clichy och slog ett inlägg. Lagkaptenen Alexander Mostovoi mötte inlägget och nickade. Nicken tog i ribban och Campbell rensade bort returen.

Celta Vigo var nära men återigen blev det Arsenal som tog ledningen. Edu gjorde sitt andra mål i matchen för London-klubben. Celta Vigo kom dock snabbt tillbaka och kvitterade sex minuter senare. Mostovoi slog en hörna som José Ignacio fick in i mål. Det stod 2-2 och det var cirka 25 minuter kvar att spela.

Celta Vigo ville göra ett mål till och få ett bra utgångsläge inför returen. Arsenal var nöjda med att ha gjort två mål på bortalpan men det skulle bli bättre för gästerna. Med tio minuter kvar av matcher passade sig Robert Pires och Thierry Henry fram till ett bra läge som Pires kunde göra mål på. Efter det kom de ljusblåa aldrig tillbaka och matchen slutade 2-3 till London-klubben.

Celta Vigo förlorade den första åttondelsfinalen och hade ett svårt utgångsläge inför returen. Värre blev det när det visade sig att målvakten Cavallero skadat sig i samband med Arsenals första mål. Men det fanns en chans att gå vidare och Celta Vigo skulle försöka ta den. Det här var första gången som klubben spelade i Champions League och de ville inte åka ut nu.      

10 mars 2004:

Om hoppet om avancemang levde vidare i Champions League såg det allt sämre ut i ligan för Celta Vigo. Efter matchen mot Arsenal åkte man på två förluster i ligan och de himmelsblåa var inne i en djup svacka inför returmötet i London.

Spanska medier rapporterade om två formmässiga motpoler som ställdes mot varandra. Arsenal var nästintill skadefritt och ledde Premier League med stor marginal medan Celta Vigo spelade oinspirerat och låg sist i La Liga. Kampen för överlevnad i den spanska ligan gick vidare.

För att avancera till kvartsfinal var Celta Vigo tvungna att göra två mål mer än Arsenal. Vissa medier skrev att ett mirakel krävdes och att spelarna i de ljusblåa tröjorna såg omotiverade ut. Laget kom närmast från en 1-5 förlust mot Espanyol. Det var inte den bästa uppladdningen och spelarna var nere. Pablo Cavallero pratade om mötet med Arsenal som en transportsträcka och träningsmatch inför söndagens viktiga ligamatch.

Klubbens president Horacio Gomez höll inte med och följde med truppen till London som moraliskt stöd. Till den spanska tidningen AS sa presidenten att de spelare som inte var motiverade inte skulle få spela och att avancemang i Champions League borde vara inspirerande nog för vem som helst. 

Om det var svajigt i Celta Vigo såg det bättre ut hos Arsenal som vilat Dennis Bergkamp och Robert Pires. Dessvärre fick inte den unge spanjoren Cesc Fabregas plats i truppen och när det var dags för avspark i returmötet ställde lagen upp på följande sätt:

Arsenal:

J. Lehmann - A. Cole, S. Campbell, K. Touré, Lauren - F. Ljungberg, P.Vieira, Edu, R. Pires - D. Bergkamp, T. Henry.

Celta Vigo:

P. Cavallero - Sylvinho, F. Cáceres, Sergio, J. Velasco - G. López, P. Luccin, A. Mostovoi, B. Oubiña, J. Ignacio, M. Pinilla.

Celta Vigos tränare Antic gjorde fyra förändringar från förra mötet och satte Savo Milosevic samt Edu på bänken. Pablo Cavallero fick nytt förtroende i målet och det påverkades nog av att de himmelsblåa släppt in nio mål på två matcher utan honom.

Arsenal började bäst och Bergkamp såg pigg ut. Det var dock Celta Vigo som sköt matchens första skott på mål genom Peter Luccin. Lite hopp fanns det för de himmelsblåa, men det blev mindre när Henry gjorde mål efter 14 spelade minuter.

Nu behövde Celta Vigo göra tre mål och det var en stor utmaning. Men man gav inte upp och Luccin provade Jens Lehmann i mål med ett skott när cirka en halvtimme var spelad. Henry ville dock annorlunda och gjorde sitt andra mål på kvällen. Arsenal ledde med 2-0 i matchen och totalt med 5-2 med tre mål gjorda på bortaplan.

Efter Henrys andra mål ändrade Celta Vigo taktik och man vill inte längre släppa in fler mål utan hålla siffrorna på en respektabel nivå. Det lyckades man med men de himmelsblåa var aldrig nära att vända på åttondelsfinalen. Efter två tilläggsminuter på Highbury blåste domaren Pierluigi Collina av matchen mellan hemmalaget Arsenal och gästerna Celta Vigo.

Celta Vigo var utslagna och fick åka hem. Laget från staden Vigo var aldrig riktigt nära att hota Arsenal som hade spelare som Bergkamp, Ljungberg och Vieira förutom målskytten Henry. Klubbens tränare Radomir Antic erkände sig besegrad och berömde Arsenal.
     − De är en av favoriterna till att vinna Champions League i år. De spelar med stort självförtroende och är ett välbalanserat lag, både fysiskt och tekniskt, sa Antic efter matchen till olika medier.

Celta Vigo kunde ändå vara stolta över sin insats, det här var klubbens största framgång någonsin i turneringen och det var ett spännande äventyr. Det var första gången som Celta var med i Champions League och klubben kvalificerade sig för turneringen efter att i kvalet slagit ut tjeckiska Slavia Prag. Men säsongen var inte i närheten över och nu var det dags att kämpa för klubbens överlevnad i Primera Division.

Den kampen försvårades när Radomir Antic lämnade klubben med omedelbar verkan efter en förlust mot Zaragoza i slutet av mars. Han var tränare för Celta Vigo i bara två månader och under den tiden fick han samt laget uppleva en hel del bakslag och besvikelser.

Reaktionerna efter Antic avhopp kom snabbt och flera spelare var öppet kritiska mot den före detta tränaren. Målvakten Cavallero sa att laget tagit allför mycket stryk av matcherna i Champions League medan andra menade att nu när Celta Vigo var utslagna från turneringen ville inte Antic vara kvar längre.

En spelare som inte dolde sin besvikelse var Juanfran och han uttalade sig i flera medier negativt om Antic och målade upp bilden av en svikare.
    − Antic har skrattat åt en klubb och åt en stad. Han kom bara för Champions, man kan inte bara överge oss i den situationen vi befinner oss i, sa vänsterbacken i en intervju enligt Onda Cero.

Direkt när Antic lämnade klubben började spekulationerna om vem som skulle ta över. Flera medier pekade ut Lorenzo Serra Ferrer som ett hett namn och att han skulle frälsa Celta Vigo genom att rädda kvar klubben i ligan. Men presidenten Horacio Gómez valde att utnämna Moncho Carnero och Rafa Sáez som ny tränardou. Båda två kom från positioner inom klubben, Carnero hade varit andretränare medan Saéz tagit hand om B-laget. Kontraktet gällde säsongen ut och duons första budskap var att be laget hålla ihop under den här svåra tiden.

22 maj 2004:

Chanserna för att Celta Vigo skulle stanna kvar i högsta divisionen var små men de fanns och de himmelsblåa behövde få hjälp av andra lag. Tränarduon Carnero/Saéz hade gjort det jättebra och lyft laget enormt mycket sedan de tog över. Nu behövde man slå Mallorca på hemmaplan i den sista omgången samtidigt som jumbon Murcia behövde ta poäng av Espanyol.

Egentligen borde Celta Vigo ha åkt ur ligan men man hade på något sätt klarat sig kvar efter flera överraskande segrar och oavgjorda matcher mot svårare motståndare. Bland annat hade de himmelsblåa tidigare slagit Barcelona, vilket inte många trodde var möjligt. På veckans träningar såg spelarna fokuserade ut och de visste vilken viktig match som de stod inför.

Fansen hade lite hopp om att klara sig kvar men Celta Vigo hade flera ordinarie spelare borta från spel. Giovanella, Vagnar, Mostovoi och Jesuli var alla skadade medan mittbackarna Méndez och Berizzo var avstängda.

Den första halvleken mot Mallorca blev mållös utan att Celta Vigo lyckades skapa några riktigt farliga målchanser. I slutet av halvleken fick Edu ett bra läge men hans skott gick ovanför målet. Spelarna var frustrerade och gick till halvtid med 0-0. Andra halvlek inleddes med att de himmelsblåa tryckte på framåt men de skapade fortfarande inte några riktigt farliga målchanser.

Läget kom dock efter nio minuter av den andra halvleken. Peneya i Mallorca fick bollen på handen och domaren dömde straff för hemmalaget. Det var Edu som skulle ta den. Savo Milosevic hade missat en straff i en match tidigare och Peter Luccin, som var en självklar straffläggare, hade missat en straff två matcher tidigare mot Barcelona. Ingen av de ville ta straffen och Edu gick fram till straffpunkten. Han la bollen till rätta.

I detta läge stod det 0-0 mellan Espanyol och Murcia, så om Edu gjorde mål skulle det innebära att Celta Vigo tog sig upp från nedflyttningsplats. Edu tog sats mot bollen och sköt. Bollen gick över ribban.

Edu missade straffen och det var fortfarande mållöst i matchen. Efter straffmissen missade Celta Vigo flera målchanser. I den 70:e matchminut kom rapporter om att Espanyol gjort mål mot Murcia. De gjorde först ett och sedan ett till. Celta Vigo behövde göra mål och chansade alltmer framåt.

Det slog fel och målvakten Pablo Cavallero lämnades ibland helt ensam mot Mallorcas kontringar. Det utnyttjade Mallorca som gjorde 0-1 i den 89:e matchminuten genom Nene. Jesús Perera López ökade minuten senare på ledningen. Då spelade det ingen roll att mittfältaren Alejandro Castro Fernández reducerade på tilläggstid.

Celta Vigo förlorade matchen med 1-2 och var utslagna från Primera División. Lagkaptenen Juanfran grät och bad fansen om ursäkt för lagets dåliga spel. Spelarna i Celta Vigo fick ta bakvägen ut från arenan efter att fansen tagit sönder stolar på arenan och börjat kasta flaskor mot vakterna.

De himmelsblåa från Vigo avslutade ligan med en förlust hemma på Balaídos. Laget slutade näst sist i ligan och släppte in flest mål av alla lag i högsta divisionen.
    − Ingen trodde att den här säsongen skulle sluta såhär. Det här började som ett historiskt år då vi nådde Champions League, men året slutade med att vi blev nedflyttade. Det är en obekväm och obehaglig situation att vara i men vår enda målsättning nu är att komma tillbaka till första divisionen, sa klubbens president Horacio Gomez till spanska tidningen Marca.

Flera spelare valde att lämnade klubben, anfallaren Savo Milosevic, Mauricio Pinilla, försvaren Fernando Caceres och Alexandr Mostovoi var några av de spelare som försvann från Galicien.
    − De kommer inte att fortsätta spela i Celta Vigo eftersom vi inte har råd med deras löner i andra divisionen. Mer än halva truppen kommer att försvinna och ersättas av andra spelare, förklarade Gomez.

Celta Vigo hade gått från att spela Champions League till att nästa säsong spela i Segunda División. Det var ett år då det mesta hände och som slutade på ett sätt som ingen hade trott. Fansen kommer att komma ihåg säsongen 2003/04 av flera olika anledningar. Det var enda gången som klubben har spelat i Champions League men slutade med tårar och ilska när man åkte ur Primera Divisón.

Källor: uefa.com, bbc.com, guardian.com, espn.com, svenskafans.com, arsenal.com, celtavigo.net, wikipedia.com, marca.com, cnn.com.