Villarreal
 
Sedan Villarreals återkomst till La Liga 2013 har laget landat runt femteplatsen i ligan varje år. Lagets ligaplaceringar de senaste åren symboliserar känslan kring laget relativt väl – alltid svårslagna, alltid med och kämpar om topp-placeringarna men når aldrig riktigt dit de strävar. Säsongen 2007-2008, då Real Madrid vann ligan, nådde Villarreal nästan ända fram men föll på målsnöret och kom till slut tvåa, dock hela tio poäng före Barcelona på tredjeplatsen.  För att ytterligare befästa tesen om Villarreal som ett lag som harvar kring femteplatsen är det bara att titta på deras placering just nu – en sjätteplats.
 
I ligan har Villarreal inte vunnit en match på en dryg månad, men i Copa del Rey och främst i Europa League har det gått desto bättre. Laget förlorade visserligen senast mot Maccabi Tel Aviv, men då var de redan klara gruppsegrare och redo för slutspel. De spanska topplagen har för vana att prestera i de europeiska turneringarna och Villarreals framfart i Europa League den här säsongen tyder på att traditionen består.
 
Mot just FC Barcelona har Villarreal haft stora problem de senaste åren. De har förvisso vid flertalet tillfällen fått med sig en poäng från matcherna, men de har inte fått med sig alla tre sedan den där framgångssäsongen 2007-2008 då de faktiskt besegrade Barcelona på Camp Nou. Pep, Tito, Tata och Luis lyckades alla lämna sina tränarposter obesegrade mot Villarreal. Villarreal har dock en ny tränare för säsongen, Javier Calleja. Med ny tränare kommer också nya idéer, nya spelsätt och eventuellt nya segrar mot FC Barcelona.
 
I spelarväg hotar Villarreal främst med namn som Trigueros, Bacca och Bakambu. Cédric Bakambu – som har en fin säsong bakom sig och får betraktas som det överlägest största hotet - har gjort 14 mål den här säsongen i alla tävlingar, tätt efter ledande Lionel Messi på 17.
 
Möjlig elva:
 
Barbosa
Gaspar – Bonera – González – Marin
Trigueros – Hernández – Raba
Fornais
Bakambu - Bacca
 
FC Barcelona
 
Seger senast i Champions League, obesegrade sedan augusti och en Messi i skytteligaledning – ändå kräver fansen mer. Det är inte lätt att vara tränare för FC Barcelona…
Visst, det finns utrymme för förbättring men baserat på den trupp som Barcelona i dagsläget besitter kontra resultaten som genererats under hösten är det svårt att vara annat än nöjd.
 
FC Barcelona har alltså inte förlorat mot Villarreal på snart tio år. 18 matcher har passerat, i både liga och cup, utan att Villarreal lyckats besegra Barcelona. Dock har Barcelonas fem senaste besök till Estadio de la Cerámica (El Madrigal) slutat i tre oavgjorda matcher. Barcelonas senaste besök, alltså i januari 2017, var oerhört nära en Barcelona-förlust, men laget räddades av en fantastisk Messi-frispark i sista stund. 
 
Barcelona har dominerat mot Villarreal det senaste decenniet, men Barcelonas nya tränare Ernesto Valverde, har haft det betydligt tuffare. Under Valverdes Bilbao-era slog han Villarreal 2004, men misslyckades sedan med uppgiften de efterföljande sju matcherna. Barcelonas facit mot Villarreal är briljant, Valverdes är uselt. Låt oss hoppas att det inte renderar i ännu ett oavgjort resultat.
 
På Barcelonas träning under fredagen återvände Rafinha för första gången till laget sedan han skadade sig i april. Han var med och tränade lite lätt men det dröjer ytterligare innan han är tillbaka i truppen. Även Dembélé, Mascherano och Iniesta tränade med laget, dock oklart exakt vilken status de befinner sig i. Umtiti är sedan Celta Vigo-matchen dessvärre borta runt två månader.
 
Möjlig elva:
 
MATS
Roberto – Piqué – Vermaelen – Alba
Rakitic - Paulinho – Busquets – Suárez
Messi – Suárez
 
Tankar:

 
Barcelona är mer stabila än på väldigt, väldigt länge men det har kommit till den punkten då Barcelona måste befästa sin serieledning och signalera till övriga konkurrenter att laget är där för att stanna. En svag insats mot Leganés, en oavgjord match på Mestalla och ett 2-2-resultat hemma mot Celta Vigo ingjuter hopp i ligakonkurrenterna och vittnar om att Barcelona vacklar. En seger mot Villarreal är viktig för att bibehålla det lugn och den stadga laget visat under hösten.  
 
Det är alltid intressant att se hur Valverde väljer att formera laget. Givet vikten av matchen och Semedos svaga insats mot Valencia finns det fog för att Roberto ska starta. Inte för att Roberto nödvändigtvis är bra defensivt, men bättre än Semedo just nu. När det handlar om en svår bortamatch är det upplagt för att Valverde vill ha Paulinho på planen. Det mesta kring Valverdes filosofi signalerar stabilitet före konstruktivitet, vilket Paulinho glasklart symboliserar.
 
Vad:
Villarreal – FC Barcelona
Sammanhang: La Liga – omgång 15
Var: Estadio de la Cerámica, Villarreal
När: Söndag 20:45
Sändning: Viasat Sport Premium, Viasat Ultra HD, Viaplay