FC Barcelona:
 
”Levante har haft en bättre säsong som bortalag än som hemmalag. De är väldigt organiserade och lämnar inga stora ytor. De kommer bli tuffa att bryta ner.”
 

Ödmjuk som alltid, Ernesto Valverde. Men ärligt talat: Finns det något som talar för något annat än Barça-seger?
 
Skulle inte tro det. Visserligen har katalanerna haft vissa svårigheter att bryta ner de riktigt lågt stående lagen, men att nykomlingen Levante skulle stå pall mot Barça känns likafullt som en rejäl högoddsare.
 
Särskilt med tanke på den form som Barça befinner sig i. Som bekant har Valverde fått ordning och reda i Barça-leden, och med El Clásico-segern färsk i minnet går laget in i nyåret med nyfunnen optimism. (Och då har varken Dembélé eller Coutinho ens hunnit göra sina respektive avtryck på säsongen!)
 
Trenden är uppåtgående, alltså. Och som om det inte vore nog har dessutom skademolnen sakta men säkert börjat skingra sig. Åtminstone för Ousmane Dembélé, som inför torsdagens cup-drabbning med Celta Vigo fick göra sin efterlängtade comeback, och som står till Valverdes förfogande inför lördagen.
 
I övrigt ser truppen ut som väntat. Umtiti, Turan och Alcácer missar samtliga matchen, fortsatt skadade, medan Busquets saknas på grund av avstängning. Nämnvärt är dock att José Arnaiz får fortsatt förtroende, vilket innebär att Deulofeu återigen är förpassad till läktaren.
 
Nedan följer de 18 uttagna:
 
Ter Stegen, Semedo, Piqué, Rakitic, D. Suárez, Iniesta, L. Suárez, Messi, Dembélé, Cillessen, Mascherano, Paulinho, Alba, Digne, Roberto, Gomes, Vermaelen och Arnaiz.
 

Och med tanke på de den b-betonade elva som kom till start mot Celta Vigo kan vi förvänta oss rejält med slagstyrka i morgondagens match. Det enda, egentliga frågetecknet kretsar kring Dembélé, och huruvida fransmannen kommer till start eller inte. Om inte, kan valet mycket väl komma att falla på José Arnaiz.
 
Nedan följer en tänkbar laguppställning:
 
                       MATS
Semedo, Piqué, Vermaelen, Alba
                    Paulinho
         Rakitic,             Iniesta
                       Messi
              Arnaiz       Suárez

 
 
Levante UD:
 
4-1, 5-0 och 7-0.
 
Så lyder facit efter Levantes tre senaste besök på Camp Nou.
 
Vilket knappast har gått Levantes tränare, Juan Muniz, obemärkt förbi. Men, inför matchen talade tränaren om lagets chanser, och sammanfattade situationen på följande, förtroendeingivande, sätt:
 
”Camp Nou är en väldigt svår arena, men även Barça kan förlora poäng på sin hemmaplan. På Bernabeu krigade vi, och tog en poäng, och i Barcelona ska vi gå ut och göra samma sak.”
 
Liga-formen säger dock annat. För närvarande ligger ”Los Granotas” på en ljummen 16:e plats i ligan, och inför lördagens match har laget inkasserat blott en seger – och gjort blott fyra mål – på de senaste sju matcherna. Med andra ord har mycket hunnit hända sedan den där poängen på Bernabeu – torsdagens cup-seger mot Espanyol till trots.
 
Vad truppen beträffar är det ett vingklippt Levante som reser till Katalonien. Inte bara saknas mittbacken Chema på grund av en muskelskada, även mittfältarna Campanas och Morales missar matchen, avstängda. Dessutom återfinns fjolårets målkung, Roger Martí, alltjämt i sjukstugan, korsbandsskadad…
 
 
Håll ögonen på:

Ousmane Dembélé 
Miljonmannen är kvitt sin lårskada, och redo att hugga i. Möjligtvis som startspelare, men troligtvis som inhoppare.
 
José Arnaiz 
22-åringen har tagit för sig rejält, och befinner sig – åtminstone tillfälligt – före Deulofeu i hackordningen. Tar han chansen – igen?
 
Thomas Vermaelen
Belgaren går från klarhet till klarhet, och har bevisat att han utgör ett fullgott alternativ på mittbackspositionen. Om han lyckas hålla sig skadefri, vill säga…
 
 
Matchfakta:
 
Vad: Omgång 18, La Liga
Var: Camp Nou, Barcelona
När: 16:15
Sändning: Viasat Sport Premium, Viaplay
 
 
 
¡Visca el Barça!