Centralmakten mot separatisterna. Vilda västern-fotboll mot kontrollerat bollinnehav. Cristiano Ronaldo mot Leo Messi. Vitt mot blårött.
 
Real Madrid mot FC Barcelona.
 
Världens största fotbollsmatch, kort och gott. Sällan står fotbollsvärlden så still som när Real Madrid ställs mot Barça, och naturligtvis är lördagens klassiker inget undantag.
 
Kuvar – eller lyfter – Real under pressen? Är säsongens Barça på riktigt, eller ett fuskbygge? Blir det Messi eller Cristiano som drar det längsta halmstrået, och frälser sitt lag?
 
Frågorna är många, spänningen stor. Låt oss därför dyka i, och ta tempen på de respektive, spanska elefanterna.
 
 
Real Madrid:
 
Har Los Blancos tappat stinget?
 
Eller bidar de sin tid, med siktet inställt på våren?
 
Oavsett vad står det klart att Real Madrid under loppet av den första säsongshälften har visat sig mänskliga. Fyra kryss och två förluster på femton matcher talar sitt tydliga språk, och i jämförelse med fjolårets maräng-upplaga – som fullständigt flög fram, och föreföll närmast oslagbara – ger dagens Real Madrid ett tafatt intryck, och tycks sakna såväl grinta som individuell briljans.
 
Vilket föranleder frågan: Vad ligger bakom denna scenförändring?
 
Benzema och Ronaldos sinande målproduktion är en delförklaring. Skadorna – för att inte nämna försäljningen av Morata – en annan. Men framförallt är det taktiskt som de vitklädda har gett ett håglöst intryck.
 
Missförstå mig rätt – Real Madrid har aldrig (och kommer aldrig att ha) någon taktisk särprägel. Som bekant står Los Blancos högt över både taktik och pragmatism. De är störst, bäst, vackrast – och vinner eftersom de har världens bästa spelare och fotbollsvärldens starkaste vinnarkultur. Punkt slut.
 
Vilket på en och samma gång är klubbens bästa och sämsta egenskap. När det flyger så flyger det ordentligt, men avsaknaden av taktiskt DNA innebär att laget alltjämt saknar ett skyddsnät. När individerna inte levererar (eller känner mättnad) riskerar korthuset att falla. Kort sagt är Real Madrid bara så bra som sina individer, och saknar någon utpräglad taktik att luta sig emot när det stormar.
 
Och ungefär där befinner sig Real Madrid just nu. Efter ett par, tre år av framgång tycks mättnaden ha infunnit sig, och som landet ligger är ligatiteln på väg att glida marängerna ur händerna.
 
Vilket för mig till lördagens klassiker. Låt vara att säsongen är ung (och att Real Madrid mycket väl kan komma att växla upp i takt med vårens ankomst), men nog krävs tre poäng för att de regerande mästarna ska ha något att göra med ligatiteln? Med andra ord är pressen enorm, vilket rimligtvis kommer att prägla matchen på fler än ett sätt. Mer om detta under rubriken matchbild/laguppställningar.
 
Beträffande skador och avstängningar är huvudstadshimlen äntligen molnfri. Såväl Gareth Bale som Raphael Varane är kvitt sina respektive skador, och samtidigt återvänder Sergio Ramos och Casemiro från avstängning. Idel goda besked för Zidane, alltså.
 
Låt oss se om det räcker för att bräcka de tillresta katalanerna.
 
 
FC Barcelona:
 
Bör FC Barcelona betraktas som favoriter inför lördagens klassiker?
 
Jag vette tusan. Som bekant är Barça anno 2017/2018 en inte helt enkel ekvation att lösa, och mot bakgrund av detta är det med ett stort mått av motstridiga känslor som världens alla Barca-fans går in i drabbningen.
 
Å ena sidan har Ernesto Valverde fått bukt med mycket. Mittfältet är stabiliserat, försvarsspelet tilltightat – och i stort är Barça långt mycket mer robusta och svårslagna än ifjol. De faller inte igenom, helt enkelt. Och har man Leo Messi i laget räcker det långt – fyra månader utan en enda förlust talar sitt tydliga språk. (Trots att utfallet nog får betraktas som en överprestation.)
 
Å andra sidan kretsar det alltjämt åtskilliga frågetecken kring Barça. I synnerhet kring truppens beskaffenhet. Messis högform till trots är det tydligt att Valverdes ”stabilisering ” av mittfältet har skett på bekostnad av offensiven, och ur ett säsongslångt perspektiv känns det långsökt att Messi och Suárez ensamma ska bära katalanerna offensivt.
 
Dessutom har skadorna duggat tätt. Utöver Dembélé, Alcácer och Deulofeu (som alla ser ut att missa helgens match) återfinns både Javier Mascherano och Samuel Umtiti i sjukstugan. Följaktligen kommer Thomas Vermaelen att starta, vilket säger det mesta om den rådande situationen…
 
Sammanfattningsvis bör man ta Barcelonas imponerande säsongsinledning med en nypa salt. Först på lördag ställs Barça inför det första, verkliga eldprovet.
 
Först på lördag får vi se om Valverdes Barça är på riktigt.
 
 
Laguppställningar/ Matchbild:
 
Över till den förmodade matchbilden.
 
Låt oss först och främst slå fast det vi vet. Det vill säga, att Real Madrid är pressade att vinna.
 
Följaktligen har Zidanes manskap knappast råd att luta sig tillbaka medan gästerna trillar boll. Tvärtom talar det mesta för att marängerna, oftare än inte, kommer att försöka få fatt i bollen och initiativet. Närmare bestämt, försöka skapa en matchbild inte helt olik den i supercupmatcherna, där Real överlägset vann mittfältet och sedermera matchen.
 
Därmed riskerar matchen att bli en böljande sådan. Och jag använder ordet riskerar eftersom Barça (troligtvis) vill undvika en dylik matchbild. I och med poängavståndet – för att inte nämna Valverdes taktiska profil – talar så gott som allt för att katalanernas fokus kommer att ligga på just kontrollen. Naturligtvis vill man försöka såra Real Madrid, men rimligtvis kommer Valverde att hålla i hatten i fråga om offensivt risktagande. Ingen vilda västern-ambition från Barças sida, alltså.
 
Av den anledningen tror jag kampen om mittfältet blir direkt avgörande. Real är helt enkelt illa tvungna att få tag i bollen, samtidigt som Barça till varje pris kommer att försöka kontrollera händelseförloppet med hjälp av just bollen. Kort sagt kan denna upplaga av El Clásico mycket väl komma att handla om Modric vs Iniesta, snarare än om Ronaldo vs Messi…
 
Laguppställningar, då? Hur väntas de respektive tränarna mönstra sina respektive lag?
 
Ur en Real-synpunkt kretsar frågetecknen kring offensiven. Närmare bestämt, kring valet mellan Isco och Gareth Bale. För den händelse att valet faller på Isco talar det mesta för en 4-4-2-liknande uppställning, där Ronaldo och Benzema spelar längst fram, samtidigt som spanjoren iklär sig en fri roll på mittfältet. Så vitt jag begriper är detta den troligaste uppställningen.
 
Bale från start skulle innebära att laget snarare kommer till spel enligt en 4-3-3/4-2-3-1-uppställning, där en av mittfältarna offras till förmån för just walesaren. Och eftersom Casemiro är lagets enda utpräglade bollvinnare är det Isco som ligger pyrt till. Att Zidane skulle bänka Modric eller Kroos bedömmer jag nämligen som otroligt, om än inte omöjligt.
 
Nedan följer en tänkbar laguppställning:
 
Navas
Carvajal, Ramos, Varane, Marcelo
Modric, Casemiro, Kroos
Isco
Benzema, Ronaldo

 
Beträffande Barcelona talar allt för att Valverde fortsätter längs den inslagna vägen, och mönstrar sin sedvanliga 4-4-2-formation. (Som i själva verket är en hybrid mellan en 4-3-3-, en 4-1-2-1-2- och en 4-4-2-uppställning.)
 
Och med Deulofeu och Alcácer på skadelistan ser jag framför mig två möjliga laguppställningar. Först och främst en 4-4-2-liknande uppställning där Roberto eller Semedo spelar rollen som högeranfallare/högermittfältare, samtidigt som Iniesta, Busquets och Rakitic/Paulinho tillsammans bildar ett centralt tremanna-mittfält. En sådan startelva skulle se ut som följande:
 
                              MATS
                 
                      Piqué    Vermaelen
Semedo                                        
                        Busquets
                                                                  Alba
                 Paulinho           Iniesta
Roberto
                     Messi
                              Suárez

 
Alternativt väljer Valverde att ytterligare stabilisera centralt genom att mönstra ett rent diamant-mittfält bestående av Busquets, Rakitic, Paulinho och Iniesta. Troligtvis på bekostnad av antingen Roberto eller Semedo. En dylik lösning skulle se ut som följande:
 
                         MATS
            
                    Piqué   Vermaelen
Roberto
                          Busquets                   Alba
             Rakitic                   Iniesta
                          Paulinho
                     Messi 
                                 Suárez

                                    
 
Två tänkbara startelvor, alltså. Den ena något mer vågad än den andra.
 
Förhoppningsvis går det vägen alldeles oavsett!
 
 
Håll ögonen på:
 
Gerard Piqué:
 
Med Umtiti och Mascherano på skadelistan vilar ett tungt ansvar på Piqués axlar. Står Herr Shakira pall för pressen – för att inte nämna visselstormarna?
 

Isco:
 
Real Madrids bästa spelare, och lagets djupaste kreativa källa. Magiska fötter. Hjulbent som få.
 
 
Leo Messi:
 
Bara för att.
 
 
¡Visca el Barça!
 

 
 Matchfakta:
 
Vad: Omgång 17, La Liga
Var: Santiago Bernabeu, Madrid
När: 13: 00
Sändning: Viasat Sport Premium, Viaplay