Barça kickade igång försäsongen mot Juventus och trots att det bara var en träningsmatch hade Barçaspelarna revansch att utkräva efter debaclet i Turin i CL i våras. Valverde ställdes onekligen inför en tuff första match som Barçatränare och många culés var nog spända på att se hur han tänkte formera sitt lag och vilka taktiska skillnader som skulle synas när Barça sparkade igång matchen. Valverde, som oftast förespråkar en 4-2-3-1-uppställning, ställde dock upp med en traditionell 4-3-3, som stundtals såg ut som 4-3-1-2 när Messi drog sig in mot mitten och huserade lite bakom Neymar och Paco Alcácer. På pappret såg dock uppställningen ut såhär:

Cillessen
Vidal – Piqué – Mascherano – Digne
Rakitic – Samper – Iniesta
Messi – Alcácer – Neymar

Noterbart redan från första gången Juventus rörde bollen var att Barçaspelarna pressade på ett sätt som sällan varit skådat de senaste åren. Barcelona pressade intensivt och framför allt kollektivt, vilket varit saknat ända sedan Pep lämnade Katalonien.

Barça inledde bäst och även om matchens första vassa målchans gick till Juventus och Mandzukic, vars nick gick i burgaveln, var det Barça som tog ledningen efter fint samarbete mellan Neymar och Alcácer, där brassen öppnade målskyttet redan efter en kvarts spel vackert framspelad av Paco. Anfallet var i vanlig ordning orkestrerat av Messi.

Förutom det härliga presspelet visade katalanerna upp mycket fin rörelse och Juventus hade svårt att hänga med i svängarna. Neymar fullkomligt demolerade Juves vanligtvis så igenbommade försvarsmurar och gjorde ett mycket vackert solomål efter knappt en halvtimmes spel och dubblade därmed Barças ledning.

I halvtid bytte Valverde ut samtliga spelare och mönstrade en ny startelva:

Ortolá
Semedo – Marlon – Umtiti – Jordi Alba
Sergi Roberto – Busquets – Aleñá
Arda – Luis Suárez – Denis Suárez

Trots elva nya spelare på plan fortsatte Barça med sitt presspel och det känns som en väldigt tydlig effekt av att Valverde har tagit över tränarposten: han vill införa det saknade presspelet igen.

En sak som dock alltid är detsamma är det faktum att Barça inte är bra på att försvara fasta situationer. Efter en dryg timmes spel fick Juventus sin första hörna och givetvis var det Chiellini som nådde högst och nickade in bollen i mål – otagbart för Ortolá.

Juve växte in i matchen och började ta för sig mer, medan Barça började tappa lite intensitet och matchen öppnade upp sig något. Blaugrana behöll förvisso kontrollen på matchen, men Juventus stack upp i några farliga kontringar. Den sista kvarten var mer jämn, men Barça höll undan och gick segrande ur striden. Matchresultatet hade kunnat skrivas till betydligt större siffror i Barcelonas favör, men Luis Suárez, Denis Suárez, Arda och Aleñá missade flera målchanser i andra halvlek.

Det går inte att sticka under stol med att det var Neymars kväll och baserat på kvällens prestation vore det onekligen en tung förlust att tappa honom till PSG. Med det sagt vet vi av erfarenhet att brassen har en tendens att vara rätt ojämn, men frågan är om inte hans stunder av briljans gör att man kan ha överseende med hans ojämnhet. Rapporterna om hans framtid går isär; några medier hävdar att han har bestämt sig för PSG och redan är överens med den franska klubben, medan andra medier menar att han kommer att stanna och att PSG-ryktena är ett sätt för honom och hans pappa att pressa ut ännu mer pengar från Barcelona. Om så är fallet får han gärna lämna för min del. Fokus ska ligga på sporten, inte på pengarna. Särskilt inte när man redan tjänar sinnessjuka summor.

Nåja, åter till matchen. Några andra som stack ut under första halvlek i dag var Sergi Samper och Aleix Vidal. Samper såg oerhört lugn och trygg ut med boll, var ständigt spelbar, spelade bollen snabbt och enkelt och stod för ett par riktigt fina brytningar. Samper, som fortfarande bara är 22 år gammal, går en ljus framtid till mötes, även om han har haft det lite kämpigt när han har varit utlånad de senaste åren. Förhoppningsvis stannar han i Barcelona och roterar med Busquets den kommande säsongen – utifrån kvällens match såg han verkligen ut att vara redo.

Vad gäller Vidal så blandade och gav han lite grann. Defensivt lämnar han en del att önska och det såg inte alltid tryggt ut när han skulle försöka sig på att försvara. Han tog några mindre bra beslut och satte laget i mindre bra situationer vid ett par tillfällen. Offensivt var han stundtals bländande och det var så att man undrade om Dani Alves i sin prime var tillbaka där ute på högerkanten.

I andra halvlek var det framför allt Aleñá som glänste lite extra och den unga canteranon visade att han har potential att bli något riktigt stort. Att han nyligen har skrivit på ett nytt kontrakt med Barça bådar gott och förhoppningsvis satsar klubben på honom ordentligt.

Vad gäller matchen som helhet såg Barça för första gången på länge ut som ett lag – ett kollektiv – och inte ett gäng individer som sprang runt på en plan. Även Messi kämpade stenhårt i presspelet och hjälpte även till i defensiven vid något tillfälle – något som man inte sett särskilt ofta de senaste åren.

Just presspelet är oerhört välkommet och om Valverde får det att funka till 100 procent är mycket vunnet. Jag tyckte mig även se tendenser till att Valverde vill befolka mittfältet mer än under Luis Enrique, vilket också bäddar för mer kontroll. Det ger dessutom Busquets en chans att återigen bli den geniala pivoten han alltid har varit, men han har haft det kämpigt med Lucho vid sidlinjen då han varit lämnad att ensam täcka enorma ytor utan att ha en enda spelare i närheten av sig. Mittfältet såg lite annorlunda ut jämfört med tidigare – främst att det nu var existerande till skillnad från förr, även om det fortfarande finns mycket att jobba på.

Barça imponerade mot Juventus och även om vi måste komma ihåg att det bara var en träningsmatch bådar det gott inför framtiden. Valverde har bara påbörjat arbetet med att föra Barça tillbaka till toppen och av den här matchen att döma kanske det inte kommer ta så lång tid att nå dit igen.

Härnäst väntar Manchester United, som Barça möter i Washington på onsdag.