Jag hade gissat Paulinho – in kom istället Coutinho. Valverde valde att formera laget enligt följande:
 
MATS
Roberto – Piqué – Umtiti – Alba
Coutinho (84’) – Rakitic – Busquets – Iniesta (36’)
Messi – Suárez
 
Bänk: Cillesen, Dembélé, Paulinho (84’), Paco, Digne, Gomes (36’), Vermaelen
 
Första halvlek
 
Som väntat dikterade Barça villkoren relativt omgående och startade matchen i ett betydligt högre tempo än Atlético Madrid. Atlético låg lågt och gjorde det svårt för Barça, och matchen såg till en början ut att bli fylld av kampmoment och gnäll, i synnerhet när till och med Messi själv varnades för en sen spark mot Filipe Luis benskydd. Matchen eskalerade aldrig vidare in i den där värsta typen av El Clásico anno 2011-hets, vilket vi får vara tacksamma för.
 
I den 22a minuten händer något som händer allt för ofta nu för tiden: Iniestas kropp säger ifrån och han grinar illa. Han tar sig för baksidan men väljer ändå att spela vidare fram till minut 35 då han tvingas kliva av plan och byta med André Gomes. Andrés ser förtvivlad ut på bänken, och vi lider med honom.
 
Men även en haltande Iniesta kan spela fotboll och det var under den korta period innan han klev av som målet skulle komma. De rena målchanserna lös med sin frånvaro, men hörnor, frisparkar och skott utifrån gjorde ändå att målet låg i luften.
 
Och det var just efter en frispark som målet skulle komma. Givetvis var det Messi som blev fälld, givetvis var det Messi som stegade fram och givetvis gjorde Messi mål. Messis SJÄTTE frisparksmål för säsongen och 1-0 till Barça!
 
Barça fortsatte spela behärskat och tvingade Atlético djupt ner mot eget mål. Bytet på Iniesta innebar att Coutinho flyttades över från höger till vänster, medan Gomes fick täcka högermittfältet. Coutinho gjorde det bra både från höger och vänster, såg pigg ut och tvingade Oblak till två räddningar efter två hårda men trots allt ofarliga vänsteravslut.
 
Atlético lyckades egentligen inte med någonting, Piqué och Umtiti gjorde båda varsin bra match och stängde ner Costa och Griezmann totalt. Det enda avtryck Atlético lämnade i anfallsväg var ett tamt avslut från Thomas Partey.
 
1-0 och en bra första halvlek.
 
Andra halvlek
 
Från total kontroll till diffust kontringsspel.
 
Fort gick det och matchbilden var påtagligt förändrad. Atlético hade i halvtid uppenbarligen kommit fram till att de inte hade något att förlora.
 
Valverde läste av Atléticos intentioner och valde att göra sitt för att stänga matchen. Lägre utgångspositioner, tydligare kontringsprägel och stor tillit till individuella prestationer.
 
Detta hade visserligen kunnat gynna Barça om de lyckats utnyttjat något av kontringslägena som uppstod, men istället kändes det som att matchen mer och mer gled Barça ur händerna. Rollerna var omkullkastade, Barça låg lågt och Atlético pressade för ett kvitteringsmål. Atlético kändes visserligen ganska uddlösa och skapade inga större bekymmer för ter Stegen, samtidigt som det endast skiljde en Diego Costa-fot på fel sida offside-linjen från ett kryss.
 
Andra halvlek bjöd aldrig på någon underhållning från varken Barça eller Atlético och bestod mest av en sörja av slarvigt passningsspel och svagt beslutsfattande.
 
Suárez slet, slängde och skällde som vanligt 100% obefogat på linjedomaren. Om det inte varit för att Atléticos mittbackspar bestod av två landsmän till Luis så hade han nog vridit upp grisigheten ännu något snäpp. Ingen lyckosam match för Luis, som dock avslutade matchen med ett respektabelt lobbförsök mot den bortre stolpen som så när innebar 2-0.
 
Atlético vred upp press-spelet ytterligare mot slutet men kom aldrig närmare än ett skott från Griezmann högt över och Gameiros offside-mål.
 
1-0 till Barcelona och ligaledning med åtta poäng!
 
Reflektioner
 
1. Atlético var svaga. Visst kontrollerade Barça större delen av matchen, men ingen spelare i Atlético kom upp i särskilt hög nivå. Griezmann var i stort sett osynlig, och var en skugga av den Antoine vi sett de två senaste matcherna. Diego Costa gjorde en liknande insats som Suárez, stökade och bökade men var mest offside. Ingen av Koke eller Saul, som ju har oerhört mycket boll i sig, lyckades heller med särskilt mycket.
Beror detta då på att Barça var bra eller gjorde Atlético en dålig match? Första halvlek var det Barça som var bra, men andra halvlek erbjöds Atlético faktiskt ytor men tog inte chanserna.
 
2. Barça har fortfarande svårt att hantera hög press. Den största skillnaden halvlekarna emellan var att Atlético låg högre, och Barça lyckades inte riktigt spela sig ur. Någon enstaka gång gick det vägen, men det landade istället i längre bollar mot Suárez, Coutinho och Messi. Det normala är att motståndarna pressar högt i början men orkar sällan fortsätta hela matchen, Atlético började ligga högt i 60e minuten vilket Barça inte kunde handskas med.
 
3. Coutinho – höger eller vänster?
Diskussionen börjar redan nu bli smått uttjatad, men det är trots allt intressant att beröra. Idag gjorde han det bra från båda kanter, men det är tydligt att han trivs bättre på vänsterkanten. Det märkliga enligt mig är att jag kan se Iniesta spela både till höger och vänster eftersom han inte är lika beroende av att bryta in i banan medan Coutinho i mitt tycke är mer avgränsad till en vänsterkantsspelare.
 
4. Lionel Messi. Hade vi lett ligan utan honom? Tveksamt. Fantastiskt att se honom men oerhört problematiskt hur viktig han är för laget. Om vi inte hittar fler sätt att göra mål på än via Messis vänsterfot kan det bli en snårig CL-vår. Just precis därför måste våra nyförvärv få speltid och få chans att växa, eftersom Messis enorma betydelse ur ett långsiktigt perspektiv inte är hållbart.
 
5. Tråkig fotboll eller glädjande seger? Min övertygelse är att Valverde successivt stegrar upp den offensiva balansen. Coutinho startade idag i en betydelsefull match mot ett kontringsstarkt lag – ett tydligt tecken på att det finns offensivare ambitioner. Sen visst – andra halvlek hade kanske varit som gjord för ett Dembélé-inhopp och inte Paulinho, men som sagt, det sker successivt och inte direkt.
 
Jag tar med mig det positiva – en stabil insats mot ett lag som vunnit åtta raka matcher, en utdrygad serieledning och således också ett steg närmare ligaguldet.
 
Visca!

Matchfakta: 

FC Barcelona - Atlético Madrid 1-0
Lionel Messi 26'

Bollinnehav: 59-41
Skott: 16-6
Skott på mål: 5-1
Hörnor: 12-1
Gula kort: 2-2