Full slagstyrka, eller rotation inför veckans Champions League-drabbning med Tottenham?
 
Svaret blev det sistnämnda. Med såväl Messi som Busquets utanför startelvan – och ett mittfält bestående av Roberto, Rakitic och Vidal – var det ett relativt nykomponerat FC Barcelona som kom till spel under lördagen.
 
Nedan följer startelvan i sin helhet:
 
MATS
Semedo, Piqué, Lenglet, Alba
Roberto Rakitic, Vidal
Dembélé, Suárez, Coutinho

 
 
Gästande Athletic Bilbao kom till spel med följande laguppställning:
 
Simon
De Marcos, Yeray, Martinez, Balenziaga
R.Garcia, Garcia, Benat
Susaeta, Williams, Yuri

 
 
Första halvlek:
 
I vad som skulle komma att bli en tempostark och böljande första halvlek, var det bortalaget som inledde starkast.
 
Baskerna pressade högt, utnyttjade hemmalagets misstag – och inom loppet tjugo minuter hade ”Lejonen” skapat en rad kvalificerade målchanser. Närmast kom Inaki Williams i den 17:e minuten, när han rundade Ter Stegen i Barça-målet, men höll inne avslutet någon sekund för länge.
 
Hemmalaget gav däremot ett obekvämt intryck. Visserligen bjöd Philippe Coutinho på ett par fina dragningar – och Luis Suárez på ett par vassa avslut – men totalt sett vare sig skapade man tillräckligt, eller kontrollerade matchen på klassiskt Barça-vis.
 
Och än värre skulle det bli. Strax innan halvtidsvilan hittade nämligen Oscar De Marcos in bakom Sergi Roberto, mötte Markel Susaetas väl avvägda inlägg – och stötte in ledningsmålet för Athletic Bilbao.
 
Underläge, halvtidsvila – och busvisslingar från hemmapubliken.
 
 
Andra halvlek:
 
Ny halvlek, nya tag.
 
Var förhoppningen. Men halvtidsförändringarna uteblev, och inledningen av den andra halvleken blev, till publikens stora förtret, en förlängning av den första.
 
Men så. I den 55:e minuten. Leo Messi in, Arturo Vidal ut.
 
Och reaktionen lät inte vänta på sig. Med Messi på plan kunde Barça ta kommando över matchen, och sakta men säkert sjönk gästerna allt närmare sitt eget mål.
 
Plötsligt avlöste de blåröda målchanserna varandra. Coutinho volley-prickade ribban, Messi dundrade i stolpen och Dembélé slalomdribblade. Men bollen ville inte in för hemmalaget.
 
Förrän i den 84:e minuten, vill säga. Då dundrade Messi fram längs högerkanten, plockade upp returen från sitt eget avslut – och hittade inbytte Munir El Haddadi i hjärtat av straffområdet. Kvitterat, med knappt tio minuter kvar att spela!
 
Men segermålet uteblev. I den 91:a minuten fick Ivan Rakitic chansen från nära håll, men avslutet smet strax över ribban.
 
Slutsignal, och nytt poängtapp för Barcelona…
 
 
Reflektioner:
 
Trubbigt, stelt och fantasilöst.
 
Helt i enlighet med förväntningarna. Jag menar, är det rimligt att förvänta sig något annat med ett mittfält bestående av Rakitic, Roberto och Vidal?
 
Jag tycker inte det. Och när dessutom Messi återfanns på bänken, var det som upplagt för fiasko.
 
Vilket föranleder frågan: vad håller Ernesto Valverde på med? Varför i hela friden väljer han att vila bokstavligen alla bolltrygga, kreativa mittfältare på en och samma gång!? Och varför får inte Arthur, Alena eller Riqui Puig chansen, om nu Valverde insisterar på att vila halva laget åt gången?
 
Man blir tamejfan mörkrädd. Mot Girona och Leganés fanns åtminstone tendenser till katalansk bolltrillande, men idag var det nästan att man skämdes.

Nu väntar Tottenham, Valencia, Sevilla, Inter och Real Madrid. I den ordningen. Och jag ber en stilla bön redan här och nu.


Matchfakta:
 
FC Barcelona – Alavés 1-1
De Marcos (41’), Munir El Haddadi (84´)
 
Bollinnehav: 67-33
Skott: 16-5
Skott på mål: 7-2
Gula kort: 3-2