Trots en relativt stabil 4-2 seger mot Sevilla i helgen så var det inte utan smolk i glädjebägaren då Messi som bekant fick en smäll på högerarmen och tvingades utgå. Tester gjordes snabbt och besked kom: fraktur på strålbenet. Ungefär tre veckors vila krävs vilket gör att han garanterat missar veckans matcher mot Inter och Real Madrid, förmodligen också någon eller några till. Nu kan jag ha fel men nog f*n knöt många Interisti och Madridistas en gemensam men subtil näve när nyheten kablades ut under lördagkvällen, med all rätt. Visst, man ska inte hoppas på skador hit och dit men med Messi borta uppskattar jag, på allvar, att cirka 50 % av Barcelonas anfallskraft försvinner. Så dominant är han och exakt så skönt gissar jag det är att slippa oroa sig för honom. Detta trots ett historiskt record på 49-6-6 med argentinaren utanför laget.

Messi out innebär att Valverde har en hel del att tänka på när han nu ska formera laget mot Inter men kanske allra mest mot Real Madrid som på många sätt är säsongens viktigaste match så långt. Att Messi ofta får lite frikort i defensiven är inget nytt, med den utomjordiska offensiva förmågan han besitter vore det bara dumt att ödsla energi där han inte verkligen behövs. Men nu, utan Leo, finns det läge för Valverde att tänka om, han får här en ocean av möjligheter till sig.

Inför mötet med Real Madrid i helgen (som jag i första hand kommer fokusera på då det kan ske rotation mot Inter) gissar jag att Valverde funderar på tre olika ersättare: Ousmane Dembélé, Sergi Roberto eller Arturo Vidal. I övrigt kommer laget, med största sannolikhet, se likadant ut som de senaste två-tre matcherna.

Alternativ nummer ett, Dembélé, ter sig som det mest naturliga om Valverdes plan är att bibehålla det 4-3-3 som han denna säsong tydligt satsat på. Fransmannen skulle du gå rakt in på Messis högerkant (på pappret), detta med Sergi Roberto (som fått grönt ljus efter sin skada) som högerback bakom sig då jag tvivlar på att Valverde vågar dubbla med Semedo och Dembélé mot Real.

Fördelar: Dembélé på högersidan ger en bättre offensiv ”balans” kontra det motsatta då Sergi inte följer med i offensiven på samma sätt som Alba på motsatt sida (då tvingas Dembélé in centralt) vilket gör att han nu kan hålla bredd på ett helt annat sätt. Coutinhos frihet centralt blir då maximal.

Nackdelar: Dembélés form är inte lysande, hans senaste insatser har till och med varit direkt svaga. Jag må vara väl hård men matchen mot Sevilla var bland det sämre jag sett av 21-åringen i en Barcelonatröja, bolltappen avlöste varandra. Dessutom innebär Dembélé i laget *förmodligen* att Valverde går på 4-3-3 vilket per automatik (på grund av Valverdes oförmåga) skadar den defensiva stabiliteten. Är det värt det när Messi inte finns framåt?

Alternativ nummer två är Sergi Roberto. Spanjoren är känd för sin flexibilitet och mångsidighet vilket gör han till ett hett val i mina ögon. Vi vet sedan tidigare att Valverde uppskattar och litar på honom och Sergi har spelats på flera olika positioner under den gode Ernestos ledning. Med Sergi Roberto som ersättare för Messi skulle det innebära att Semedo får fortsatt förtroende på högerbacken och att formationen i praktiken skulle bli en form av hybrid mellan 4-3-3 och 4-4-2. Det viktiga att förstå är att Sergi Roberto tar högersidan i uppställt defensivt försvarsspel medan han i offensiven rör sig i förhållandet till övriga spelare, något han klarat med bravur tidigare. Både Luis Enrique och Valverde har kört med liknande lösningar tidigare.

Fördelar: Stabilitet prioriteras före offensiv flärd och kreativitet, lite likt fjolårssäsongen.

Nackdelar: Sergi Robertos offensiva inflytande är begränsat, blir mer en rollspelare än någonting annat. Är Coutinho och Suárez ett tillräckligt stort hot ensamma för att såra Real Madrid?

Alternativ tre är då Arturo Vidal, en spelare många trodde skulle spela betydligt mer än han än så länge gjort. Vidal skulle vara det mest tydliga tecknet för en återgång till fjolårets höst-4-4-2 med Paulinho i laget. I försvar blir det ett rakt 4-4-2 med Arthur längst ut till vänster, Busquets och Rakitic centralt medan Vidal huserar till höger. Coutinho/Suárez opererar som forwardsduon längst fram. Med boll skulle Vidal agera som Paulinho gjorde så framgångsrikt under höstdelen av säsongen 17/18 och ta en central roll där han med sin rivighet och fysik bombat in i straffområdet och tagit en viktig roll i det direkta presspelet.

Fördelar: Valverde känner till denna set-up väl då det enligt mig är synonymt med hans mest lyckade tid som Barcelona-coach hittills. Även något som med största sannolikhet kommer vara defensivt solitt.

Nackdelar: Som den eviga diskussionen om Valverdes tolkning av 4-4-2 är så blir offensiven lidande, få spelare offras åt offensiven och mycket ansvar läggs på Coutinho, är han tillräckligt bra för att hantera det?

Som ni ser är alternativen många och tiden knapp, man får hoppas att Valverde redan bestämt sig och att det slipas extra hela veckan för att förberedda sig för det första El Clásicot utan Messi sedan… ja jag vet inte ens när. Extremt längesen i alla fall.

Vilket alternativ jag hoppas på? Tre. 

Vilket alternativ jag tror på? Tre.