Både Ancelotti och Valverde har som sagt två segrar på två matcher i sina nya respektive lag, men ingen av tränarna har övertygad fullständigt ändå. Såväl Real Madrid som Athletic Club har saknat ett självklart flyt i sitt spel. Senaste omgången var det en alltid lika generös domarkår som gav Real Madrid tre poäng genom att råna Granada på en straff i slutminuterna och Athletic var knappast bättre än Osasuna ”hemma” på Anoeta.

Det är dock en matematisk omöjlighet för båda lagen att fortsätta ta full poäng. Om formen nu inte talar åt någondera riktning, kanske statistiken talar ett tydligare språk. På 82 ligamatcher på Santiago Bernabeu har hemmalaget vunnit hela 54 gånger, medan gästerna enbart tagit 13 skalper. Den senaste dock, intressant nog, säsongen 2004-2005 under Valverdes senaste sejour som tränare för Athletic.

Hemmalaget

Carlo Ancelotti har under dagen uttalat sig om att det inte blir lätt att möta Athletic, men att matchen utgör ett utmärkt tillfälle att spela med större intensitet och kvalité än hittills på säsongen. Det faktum att transferfönstret är på väg att slå igen inom ett par dagar påverkar alltid situationen i en klubb som Real Madrid – så även denna säsong. Många av de unga mångmiljonärerna i Real Madrid ser en chans att bråka eller klaga sig till mer pengar genom olika utspel. Om några dagar kan det ha tillkommit en handfull nya världspelare och försvunnit lika många.

Hur som helst har Real Madrid presenterat en 20-mannatrupp: målvakterna Casillas, Diego López och Tomás Mejías, samt utespelarna Arbeloa, Carvajal, Pepe, Ramos, Nacho, Marcelo, Di María, Khedira, Modric, Casemiro, Illarra, Isco, Özil, Cristiano Ronaldo, Benzema, Morata och Jesé. Om den överdrivet stora truppen är tänkt att ta hänsyn till det faktum att vissa spelare skulle kunna lämna laget redan ikväll (rykten surrar om åtminstone en handfull av den uttagna truppen), om det handlar om små skadekänningar eller helt enkelt om att ge lite erfarenhet till yngre förmågor får vara osagt.

Det enda som är klart är att vissa spelare inte är uttagna i truppen alls. Xabi Alonso är skadad – ett enormt avbräck naturligtvis och Ancelotti har att visa sin hemmapublik att han kan formera ett tillräckligt offensivt balanserat innermittfält utan den baskiske mittfältsmotorn. Dessutom saknas såväl Kaká som Coentrao, bägge ryktas vara på väg bort inom kort med destination Milano respektive Manchester.

När det gäller vilka elva spelare som kommer att få uppdraget att hitta den där intensiteten som saknats är det en relativt öppen fråga. Ancelotti har bekräftat att Diego López kommer att starta i mål. Dessutom vilades Ramos och Modric i veckans träningsmatch mot Deportivo, vilket får betecknas som en tydlig indikation. Real Madrid-redaktionen gissar dock på en lättläst Ancelotti och en relativt okonventionell startelva. Helt klart är dock att oavsett hur laget formeras kommer det att osa klass.

Bortalaget

För gästande Athletic Clubs del handlar matchen om att prestera på max, vilket såväl spelare som tränare upprepat till leda på varje presskonferens denna
vecka. Att möta ärkefienderna är givetvis så god tändvätska som något, men även i Athletic-lägret har ett orosmoln dykt upp vid transferhorisonten. Manchester United har lagt ett bud på 30 miljoner euro på Athletics bäste spelare Ander Herrera, vilket förkastats. Budet behöver dock bara höjas med 6 miljoner euro för att Athletics vetorätt ska försvinna, vilket i så fall lämnar beslutet helt upp till spelare själv. Det brittiska transferfönstret stänger vid midnatt efter matchen Real Madrid – Athletic. Om övergången tillslut blir av kommer Herrera troligtvis att åka till flygplatsen Barajas istället för fotbollsstadion Santiago Bernabeu när han kommer till Madrid.

Kanske därför som tränaren Ernesto Valverde tagit ut 19 man till matchtruppen, även om han på en direkt fråga kring detta också framhöll att såväl Aduriz som Muniain drogs med småskador och därför inte med hundra procents säkerhet kommer att kunna spela.  

Den trupp som Valverde tagit ut innehåller flera förändringar. Att juniormålvakten Magunazelaia nu petas när Iraizoz åter är frisk höjer inga ögonbryn, men att säsongens näst dyraste nyförvärv Kike Sola tappar sin plats till Gaizka Toquero gör kanske det. Dessutom petas förra matchens ordinarie vänsterback Enric Saborit trots en god insats, till förmån för nyförvärvet Mikel Rico. Även Xabi Etxeita petas helt från truppen och faller ner ett snäpp i mittbackshierarkin då han överaskande nog ersätts av Unai Albizua som tillslut fick ett tröjnummer när ingen lämplig lånklubb kunde hittas. Slutligen är Mikel San José tillbaka från skada och gör truppen en spelare för stor. Förändringarna säger något om vilken matchbild Valverde ser framför sig: fler slitvargar och ett premierande av defensiv skicklighet.

Således talar det mesta för att rutinerade Iraizoz väljs som målvakt bakom backlinjen bestående av Iraola, Gurpegi, Laporte och Balenziaga. Iturraspe, Beñat och antingen Herrera eller De Marcos på mittfältet beroende på… Muniain, Susaeta och Aduriz kommer att utgöra den offensiva tridenten. Naturligtvis kan såväl Mikel Rico som Mikel San José lyckas ta en plats i startelvan, men ovanstående gissning känns mest trolig.

Tre nycklar till framgång

Sammandrabbningen mot Real Madrid har åtminstone tre nycklar för ett positivt utfall för Athletics del. För det första måste Reals otroligt potenta anfallsspel stoppas. För det andra måste Aduriz och Muniain få tillräckligt med offensivt stöd för att kunna hota ligans bästa försvarslinje. För det tredje är det absolut nödvändigt att mannen i svart, Clos Gómez, åtminstone håller en neutral och konsekvent linje trots såväl ett massivt publiktryck som den långa domartraditionen av att ge ligans mäktigaste lag lite extra fördelar.

När det gäller att stoppa Real Madrids anfallsspel har Athletics högerkant hittills fungerat riktigt bra, men framför allt i offensiven där Iraolas uppspel legat bakom tre av fyra mål. Frågan är om defensiven kommer att räcka till mot Real Madrid, en fråga som är berättigad även på vänsterkanten där Iker Muniains hemjobb och understödd inte riktigt räcker till mot de vassaste motstånden. Centralt har Gurpegi och Laporte visat stabilitet, och ett mindre kontringsinriktat Real än under Mourinhos tid är ingen nackdel för Athletic. Det stora slaget kommer att stå på innermittfältet där Athletic måste förhindra spelare som Özil och Modric att hitta luckor där de får stå rättvända med boll.

Samtidigt måste samma innermittfält klara av att ge tillräckligt med stöd när spelet vänder åt andra hållet. Inte bara för att ge Athletic chans att komma till avslut, utan också för ge Aduriz och Muniain spelalternativ så att även de rödvitrandiga får hålla i bollen och vila från det koncentrationskrävande defensiva arbetet. Aduriz form och skadekänningar är oroande. När och om Toquero byts in kommer Athletic inte längre att hota Diego López, utan endast försvara en matchbild. Att en småskadad Aduriz håller och orkar minst 80 minuter känns viktigt.

Den tredje nyckeln känns onödig att utveckla, men jag lämnar möjligheterna att kommentera öppna nedan. Jag kommer naturligtvis att bli tvungen att moderera bort de mest barnsliga och impulsdrivna inläggen, men kommer själv bara att lägga till ett ”vad var det jag sa!” efter matchen.