Villarreal, med storstjärnan Guiseppe Rossi långtidsskadad, har varit säsongens stora besvikelse. Men hemma på El Madrigal har laget bara förlorat en enda match denna säsong (mot ett då formtoppat Levante). Dessutom är statistiken lagen emellan dyster läsning. Athletic har förlorat varje bortamatch i serien de senaste sju säsongerna.

Tränaren José Fransisco Molina, som tog över efter att Juan Carlos Garrido fick sparken i december, har fått en ganska fin start med några hyfsade resultat mot respektabelt motstånd. Men Villarreal kommer närmast från en ganska förnedrande 4-0 förlust borta mot Mallorca och det återstår att se hur laget kan återhämta sig från det.

Villarreal har meddelat följande trupp: Diego López, César (målvakter), Joan Oriol, Gonzalo, Ángel, Marchena, Zapata, Musacchio (försvarare), Marcos Senna, Cani, Camuñas, Borja Valero, Bruno, Hernán Pérez (mittfältare), Nilmar, Martinucchio och Marco Rubén (anfallare).

Sedan Molina tillträdde har Villarreal oftare ställt upp med 4-4-2 än med den klassiska 4-2-3-1, fram för allt på hemmaplan. Tränare Molina har förklarat att han kommer att ändra i startelvan sedan förra matchen. Att Nilmar gör comeback efter skada stärker också möjligheten att Villarreal ställer upp med två anfallare. Som vanligt bör man alltid hålla ögonen på lagets bäste målskytt Marco Rubén och Borja Valero, mittfälteren med en otroligt hög högsta nivå.

Athletic svävar kanske på moln efter att ha kvalificerat sig för åttondelsfinal i Europa League och match mot självaste Manchester United på mytologiska Old Trafford. Förmågan att ladda om mentalt kommer att vara en av de avgörande faktorerna för matchens utfall. Speltaktiskt kommer det (som vanligt numer) bli ett schackspel mellan Athletics bollinnehav och motståndarnas förmåga att utnyttja kontringar.

Som redaktör Peder noterat i forumet har Athletic släppt in färre mål per match med Bielsas attackfotboll denna säsong än under tidigare säsonger präglad av Caparrós defensiva positionsspel. Det ligger mycket i talesättet att anfall är bästa försvar. Samtidigt måste man inse att Athletic idag släpper in fler mål per spelminut i försvar än tidigare. När motståndarna kan ställa om är försvaret mindre väl organiserat och mer utlämnat åt att försvarsspelarna kan lösa svåra en-mot-en situationer. Villarreal har under många år nu varit erkänt snabba på att ställa om till anfall och Iturraspe kommer som vanligt att ha en nyckelroll i att stoppa upp kontringar.

Marcelo Bielsa har tvingats rotera lite i sina startelvor på grund av småskador, slitna spelare och det tyngsta matchprogrammet i Athletics historia. Troligtvis kommer Bielsa att slänga in Mikel San José, Iñigo Pérez och Gaizka Toquero i startelvan istället för den saknade trion Amorebieta (skadad), Muniain och De Marcos (avstängda). Truppen i sin helhet består av Iraizoz, Toquero, Aurtenetxe, San José, David López, Iturraspe, Llorente, Gabilondo, Raúl, Susaeta, Iraola, Iñigo Pérez, Herrera, Ekiza och Ibai.

Match: Villarreal – Athletic Club
När: söndag 26 februari
Tid: 12:00 (Canal+Sport 1)
Vart: El Madrigal
Domare: Iglesias Villanueva