En tillbakablick på den senaste säsongens hemmamöten vittnar om att Barcelona endast tappade poäng mot ett lag, Real Madrid, medan alla andra matcher slutade med tre poäng. Det satt dock hårt åt mot just Levante i april, slutresultatet 1-0 fastställdes först i den 84:e minuten när Fábregas snyggt placerade in bollen bakom en maktlös Gustavo Munua. Snöpligt för ett hårt kämpande bortalag, räkna med att man kommer göra ännu mer nu i ett försök att rida ut en förmodad ny anstormning.

FC Barcelona

Ligamästarna har som sagt haft en minst sagt omtumlande försäsong. Efter värvningen av Neymar kom försäljningen av Thiago och beskedet att Puyols rehabiliteringstid behövde förlängas. Som om inte detta var nog tvingades Tito Vilanova avgå bara ett par dagar efter att försäsongsträningen drog igång. Men inget ont som inte har något gott med sig, effekterna blev att Sergi Roberto fick en mer framträdande roll under träningsmatcherna och visade sig värd en plats i A-laget. När dessutom den nye tränaren, ”Tata” Martino, har som ambition att återinföra en högre press och ett mer rörligt anfallsspel, ja då började hoppet återinfinna sig bland culés igen.

Under träningsmatcherna, och framför allt Gampermatchen mot Santos, har indikationerna varit tydliga. Spelarna har verkligen försökt att anamma Martinos idéer och verkar ha stort förtroende för den nya chefen. Samtidigt har det komprimerade tränings- och matchschemat satt sina spår hos spelarna och deras hälsostatus. En hel del småskavanker finns i truppen, och den intensiva pressen och de extra maxlöpningar som detta innebär kommer kräva en hel del av spelarna fysiskt.
Förmodligen kommer detta att innebära en hel del rotation i början av säsongen för att alla ska uppnå rätt nivå snarast möjligt. Visserligen har Martino en historik där han gillar att rotera (vilket han också bekräftade under lördagens presskonferens), och det kan behövas nu när han tränar ett lag med spelare som snittar 50-60 matcher per säsong.
På onsdag väntar första matchen i supercupfinalen mot Atlético Madrid, frågan är om spelarna är redo för två matcher per vecka redan. Av de som var på landslagsuppdrag i veckan var det bara Neymar som spelade fulla 90 minuter. Bänken nu?
 
Formmässigt sticker vissa spelare ut mer än andra. Christian Tello gjorde A- landslagsdebut och briljerade mot Ecuador. Han överglänstes dock vida av Alexis som med två mål och lika många assist gjorde processen kort med Irak. Bli inte förvånade om båda belönas med en startplats i klubblaget nu.
Läget i truppen är trots allt okej. Under fredagen återgick Valdés, Cesc och Messi i normal träning efter att han fått känningar innan eller under Asienturnén. Samma sak gäller Dani Alves som ådrog sig en smäll i landskampen i onsdags. Även han är fit för fight.
Efter fredagsträningen fick även Pedro grönt ljus från läkarstaben, och således är det ”bara” Puyol, Afellay och Cuenca som inte är tillgängliga. De två sistnämnda ska dock inte räkna med att få någon speltid oavsett, medan en frisk kapten aldrig varit så välkommen som nu. Tata Martino förväntar sig att Carles är tillbaka i spel i september. Det gör jag också - och håller tummarna hårt.

Det verkar för övrigt som att han litar på de mittbackar han har för tillfället och menar att förra säsongens försvarsproblem berodde på just skador. Om inte annat så är vinterns transferfönster bara några månader bort. Uppenbarligen har tränaren haft ett helt annat perspektiv på situationen från Argentina än alla culés som följt laget i Europa. Känslan är att detta är en dimridå för att dölja det faktum att klubben misslyckats kapitalt på transfermarknaden när det gäller en mittbacksvärvning. Nu kan Zubizarreta fortsätta semestern ytterligare en tid… Inget ont som inte har något gott med sig, eller hur var det nu.

Ska man spekulera i en potentiell startelva (och det ska man ju så klart i en införrapport) bör en sådan innehålla Victor Valdés längst bak. Målvakten gör sin sista säsong i blaugrana, men är gjuten som förstaval mellan stolparna. Därefter måste vi ställa oss frågan om Martino kommer vila en del ordinarie spelare och satsa extra på supercupfinalen.
 
Normalt sett tar Alves och Alba hand om ytterbacksplatserna, men magkänslan (lita aldrig på den) säger att Adriano mycket väl kan finnas i Martinos lista över startspelare. Däremot känns mittbacksparet glasklart eftersom sportchef och ledning ännu inte lyckats värva någon ny kollega till Piqué. Grattis Mascherano. De båda måste dock höja sig ett par snäpp för att komma tillbaka till den nivå de höll 2011, även om den nuvarande kapaciteten säkerligen räcker för att betvinga den flesta lagen i La Liga.
 
Mittfältet lär förankras med Sergio som defensiv kraft och eftersom del Bosque var snäll nog att inte kalla upp Xavi till la seleccion kan man anta att den nygifte 33-åringen startar på sin sedvanliga position. Iniesta utgör den sista pelaren i tridenten – i alla fall i min värld. Det ska bli intressant att se hur Martino tänker angående Cesc. Kommer han att spela honom på mittfältet på bekostnad av någon av de två vapendragarna, eller blir det bänken? Så länge svaret inte blir ett tredje alternativ, anfallet, så är jag nöjd. Tipset är dock att han börjar på bänken och sparas till mötet mot Atlético.

Ingen tränare har hittills vågat bänka en skadefri (eller en halvskadad för den delen) Lionel Messi. Ska Tata bli den första att lyckas tämja monstret och få la pulga att tänka långsiktigt och ta ifrån honom den leksak han älskar allra mest? Tveksamt säger jag och spikar världens bäste i min startelva. På högerflanken hittar vi mest troligt Alexis som se ut att verkligen trivas med fotbollen för tillfället.
På vänsterkanten är det mer öppet. Neymar, Pedro eller Tello? Jag tror på den sistnämnde.
Han är bra på att hålla bredden och därmed skapa ytor för medspelarna i mitten, samtidigt som formen är dokumenterat god.

Truppen;

Målvakter: Valdés och Pinto
Försvarare: Alves, Piqué, Mascherano, Bartra, Alba och Adriano
Mittfältare: Sergio, Song, Xavi, Iniesta och Cesc,
Anfallare: Messi, Neymar, Alexis, Pedro och Tello

Oier, Montoya, dos Santos och Sergi Roberto kom inte med i matchtruppen.

Tänkbar startelva (4-3-3);
Valdés – Alves, Piqué, Mascherano, Alba – Sergio, Xavi, Iniesta – Alexis, Messi, Tello
 
Levante UD

Efter en knackig inledning tog sig klubben samman och klättrade till Europa Leagueplats under vintern för att sedan rasa igen under de sista tio omgångarna. Det blev en 11:e-plats till slut, vilket gjorde att presidenten Quico Catalán (!) inte gav tränaren Ignacio Martinéz nytt förtroende. I stället valde han att anställa den välrenommerade Joaquin Caparros som nu fått uppdraget att åter göra Valenciaklubben till ett lag för den övre halvan.

Som i ett led i att få in nytt blod även på gräsmattan har klubben varit väldigt aktiva på transfermarknaden. Men för att få plats med nya, och yngre, förmågor har man också gjort sig av med tre kuggar i centrallinjen. Målvakten Munua, mittbacken och tillika förre kaptenen Ballesteros samt mittfältaren Barkero har alla lämnat laget. Dessa har man ersatt med betydligt mindre kända spelare från bland annat andradivisionen och Bundesliga.
 
En annan förändring är att samarbetet med Bologna ser ut att vara över då såväl Acquafresca som Valdo och Dudka återvänt till Italien efter lån och inga nya spelare tillkommit därifrån. Senaste nytillskottet i truppen är Sevillalånet Baba Diawara som ska förstärka anfallet under säsongen. Dessvärre tappade man så sent som idag, lördag, kaptenen Vicente Iborra som gått motsatt väg, alltså till Andalusien och Sevilla.
Baba kommer dock inte hinna registreras för att vara tillgänglig redan till denna match.
 
Under försäsongen har Levante träningsmatchat mot väldigt blandat motstånd. Av sju matcher har laget vunnit samtliga utom en, och det var mot Benfica (0-2). Klubben har dock avslutat försäsongen på ett positivt sätt med seger i Troféo Colombino efter vinster mot portugisiska Olahanense (2-1)och italienska Pescara (2-0). Under turneringen skadade sig den så viktige defensive mittfältaren Diop, och tvingas avstå helgens match. Ytterligare ett tungt avbräck alltså. Skönt då att nyförvärvet från turkiska ligan och tillika förre Sportinganfallaren David Barral fått klartecken för spel efter byråkratiska problem med alla blanketter och papper som granskats.

Spelmässigt kommer vi förmodligen inte att märka så mycket förändring trots tränarbytet och spelarförändringarna. Caparros lär spela med en ensam anfallare på topp och packa ihop med tre relativt defensiva mittfältare centralt, flankerat med två mer offensiva spelare på kanterna. Allt för att göra det trångt för hemmalagets patenterade trianglar på mitten och förhoppningar om att kunna kontra på ytorna bakom ytterbackarna. 4-2-3-1 med andra ord, men utan en playmaker – för särskilt mycket bollinnehav och långa anfall lär man inte få. Får man över 25 % ska de vara nöjda.

Truppen:

Målvakter: Navas och Jiménez
Försvarare: Navarro, Vyntra, Rodas, Nikos, El Adoua och Juanfran
Mittfältare: El Zahr, P. Rios, Lopez, Sergio, Xumetra, Ivanschitz och Simao
Anfallare:  Barral, Angel och Rubén

Tänkbar startelva (4-2-3-1):
Keylor Navas – Vyntra, Rodas, Navarro, Juanfran – Pallardo, El Zahr – Rios, Simao, Ivanschitz – Barral
 
Caparros inför matchen:
Ingenting i livet är omöjligt. Vi måste hålla våra alternativ öppna och ta chanserna när de dyker upp.

Värt att veta

Fem senaste mötena lagen emellan;
Barcelona – Levante 1-0 (Cesc)
Levante – Barcelona 0-4 (Messi x2, Iniesta, Cesc)
Levante – Barcelona 1-2 (Messi x2)
Barcelona – Levante 5-0 (Cesc x2, Messi, Alexis, Cuenca)
Levante – Barcelona 1-1 (Xavi)
 
Hemma på camp Nou har Barcelona aldrig förlorat mot Levante. Åtta segrar med 26-9 i målskillnad vittnar om att hyfsat övertag. Men statistik i all ära, det är på söndag det ska avgöras - och då är detta bara siffror.
Bollen är ju som bekant rund. För Levantes del skulle det dock vara bättre om den var helt platt.

Avspark: söndag 18 augusti klockan 19.00
Domare: del Cerro Grande (snittar 5,5 gula och 0,5 röda kort per match i ligan)
TV: CMORE Fotboll och CMORE Live.

Visca el Barça!