Barcelona har mött Villarreal 34 gånger i alla tävlingar genom åren. Katalanerna har föga överraskande  plusstatistik, nämligen 18 vinster, 7 oavgjorda och 9 förluster. Siffrorna vittnar ju om att Villarrreal har ställt till det många gånger för Katalanerna. Särskilt under den första halvan av 00-talet hade Barcelona bekymmer mot Villarreal.  Men nu har Barcelona en fin svit på 12 obesegrade matcher mot Villarreal. Senast man förlorade var våren 2008, då Frank Rijkaard tränade laget. Första gången lagen möttes i tävlingssammanhang var i den fjärde omgången av den spanska cupen 1971 och då föll Barcelona med matchens enda mål. Som sagt i dagsläget har Barcelona i allra högsta grad övertaget mot Villarreal. Man vann med 1-0 på bortaplan i ligan i höstas. Sandro Ramirez petade in det förlösande målet i slutskedet på en passning från Lionel Messi. För knappt två veckor sedan avgick Barcelona åter med seger i ligan mot Villarreal. Det blev 3-2 efter att Neymar, Rafinha och Messi i tur och ordning noterades i målprotokollet.

Villarreal var inte oävet senast och man kunde förstå varför laget har varit ytterst svårt att tas med under flera månaders tid. Det är inget annat än ruggigt imponerande av Villarreal att blott ha en enda förlust på de senaste 20 fajterna i alla turneringar. Man var trögstartad i ligaspelet, men har klättrat uppåt i taballen allteftersom under vintern och ligger för tillfället på en fin sjätteplats. Efter uddamålsförlusten mot Barcelona häromveckan hittade man per omgående tillbaka till segerspåret, då man besegrade Granada CF med 2-0 i helgen. Beträffande cupspelet har man på vägen mot berörda semifinal avfärdat Real Sociedad i åttondelsfinalen respektive Getafe CF i kvartsfinalen. Avancemangen skedde efter knappa vinster.

När det gäller Barcelona så är man sannerligen i toppform. I helgen bjöd man på en klang- och jubelföreställning i ligan borta mot ett erkänt hemmastarkt Athletic Bilbao när man vann med 5-2. Det briljanta spelet och de inkasserade segrarna på sistone innebär att det råder positiva tongångar i Barcelonalägret dessa dagar. Man har spelat en bättre fotboll än på väldigt länge och har för närvarande nio vinster i följd. Försvarsspelet har i det stora hela varit mycket stabilt, framför allt har Gerard Pique glädjande nog äntligen börjat prestera på hög nivå. Men det är framför allt anfallsspelet som har varit utomordentligt bra, ja, i vissa matcher rent av magnifikt. I nuläget anfaller man på flera olika sätt och allt som oftast kreativt, rakt och snabbt. På så sätt har man ställt till stor oreda för motståndarna.

Det är alldeles uppenbart att många spelare är i ypperligt slag. En spelare som Messi har givetvis hyllats enormt mycket genom åren och alla superlativ som finns till buds har redan använts för att beskriva argentinarens storhet. Det är likväl frestande att hylla honom nu. Hans lägsta nivå är sensationell hög och han har hittintills gjort en strålande säsong. Inte minst den senaste månaden har han varit bländande. Han får saker som egentligen är svåra att utföra att se enkla ut att göra, vilket helt och hållet intygar om att han är en alldeles enastående spelare. Må hans goda form hålla i sig och må hans underbara samspel med Neymar fortsätta. Ja, Neymar ja. Han är också i en härlig form. Han sumpade lite väl många klara målchanser i helgen, men att han är i stöten råder det inget tvivel om. Vidare var det skönt att det tredje esset i anfallet Luis Suarez fick näta i ligan för några dagar sedan. Han ger ett tämligen mänskligt intryck när han spelar i anfallet med världens bäste och möjligen näst bäste spelare. Men man ska inte underskatta hans roll i laget. Han har en aggressiv och uppoffrande spelstil som är väldigt nyttig för detta Barcelona. Sedan är det självklart en stor fördel om han kan bidra med lite fler mål. Hur som helst går det åt rätt håll med målandet. Efter att ha varit ganska blek en tid verkar det som att Ivan Rakitic har börjat växa in Barcelonakostymen. Han är passningsskicklig och har en fin blick för spelet, men är även tuff i närkampsspelet och spelare med en sådan profil är tacksamma att ha i laget. 

I och med att Barcelona i allra högsta grad slåss om samtliga tre troféer som hägrar på våren och har ett krävande spelschema så är det naturligt att Luis Enrique roterar en del. Men noterbart är att han har blivit mer kontrollerad i det avseendet. I morgon kväll i semifinalen i den spanska cupen mot Villarreal kommer säkert ändå en del ändringar ske jämfört med föregående match. Tysken Marc-Andre Ter Stegen kommer med största säkerhet att vakta målet. Antagligen kommer de ordinarie ytterbackarna Jordi Alba och Dani Alves, som är avstängd i kommande ligamatch, att få spela. Pique är numera given i mittförsvaret och han kommer nog få förtroendet från start nu igen. Jag gissar att Marc Bartra kommer att bli den andra mittbacken i startelvan och att Javier Mascherano, som vilades i helgen, får flytta upp ett steg på banan i rollen som defensiv mittfältare. Andres Iniesta förväntar jag mig kommer att ta hand om en mittfältsplats, då han inte fick speltid senast. Rakitic kan mycket väl starta igen, men det skulle inte förvåna om Rafinha skulle få chansen i stället. Messi kommer som vanligt att spela. Jag tror även att Neymar och Suarez kommer att starta, men samtidigt kan Pedro, målskytt i helgen, göra en nu för tiden sällsynt start på bekostnad av uruguayanen.

Möjligen kan startelvan se ut på följande sätt:

Ter Stegen
Alves-Pique-Bartra-Alba
Iniesta-Mascherano-Rakitic
Messi-Suarez-Neymar

Matchtruppen har i skrivande stund inte offentliggjorts.

Även om Barcelona obestridligen var det bättre laget och följaktligen vann rättvist nyligen så visade Villarreal upp ett vasst anfallsspel anförda av den unge argentinaren Luciano Vietto. Barcelona i den form man är för tillfället ska emellertid normalt sett vinna på Camp Nou. Det är dessutom viktigt att man vinner inför returen. Får Villarreal med sig ett tillfredsställande resultat som oavgjort så kommer man få blodad tand och bli ännu farligare att möta på bortaplan senare. Detta är Barcelona självfallet väl medveten om och jag förväntar mig att se ett hungrigt Barcelona på Camp Nou. Katalanerna vill nog helst vinna med ett par måls marginal på hemmaplan.
 
Matchdag: Onsdag 11 februari
Avspark: Klockan 20:00
Arena: Camp Nou
TV: TV4 sport (Första halvlek på tv4 play)