Tränare Tata Martino kunde kosta på sig lyxen att vila stora delar av startelvan i veckans kvartsfinalmöte med Levante i Copa del Rey inför helgens ligamöte med Valencia. Trots en reservbetonad uppställning hade Barcelona som väntat inte några större problem att ordna vidare avancemang till semifinal efter 5-1 hemma på Camp Nou.

När vi nu går in i februari månad väntar en rad tuffa möten för Barcelona. Förutom helgens motståndare i ligaspelet ska Barcelona bland annat åka och möta Sevilla på bortaplan innan det är dags för matchen med stort M mot laget som vräker in mål och toppar ligan borta i England. Manchester City – Barcelona den 18:e februari kommer att bli något alldeles speciellt och jag tror att vi alla ser fram emot matchen med någon form av skräckblandad förtjusning. Men trots att man börjar känna att City-matchen närmar sig ska Barcelona hinna med att spela hela fem matcher innan det är dags att resa till Manchester.

Helgens ligamöte med Valencia är en av de hemmamatcherna jag ser fram emot allra mest varje säsong. Dels för att det brukar bli jämna och sevärda fotbollsmatcher, men framförallt för att Valencia alltid bjuder på bra motstånd och tvingar Barcelona att visa upp sig från sin bästa sida.

Barcelona

Mest glädjande med veckans cupmatch mot Levante, förutom segern och avancemanget, var att se Andrés Iniesta tillbaka på planen igen. Spanjoren såg dessutom ut att ha återhämtat sig bra, vilket är oerhört viktigt inför fortsättningen. Iniesta finns också med i Martinos 18-mannatrupp till matchen mot Valencia. Det gör däremot inte Afellay, Montoya, Puyol eller Cuenca. Inte heller Neymar, som visserligen var tillbaka på träningsplanen under fredagen för första gången sedan skadan, är tillgänglig för spel. Förhoppningen är att brassen ska vara tillbaka om 1-2 veckor, vilket skulle innebära att han hinner tillbaka precis lagom till mötet med City.

Valdés, som dessvärre ser ut att lämna klubben efter säsongen, lär vakta målet även den här gången, trots att Pinto alltid är underhållande på sitt eget speciella sätt. I backlinjen känns Piqué och Alba som de mest givna för tillfället. Alba som de senaste matcherna har visat precis hur bra han är när han är i form ställs mot sitt gamla lag och Piqué har glädjande nog börjat hitta tillbaka till formen som gjorde honom till en av de bästa mittbackarna för ett par år sedan. Då Montoya har lämnats utanför truppen blir det Dani Alves som tar hand om högerbacksplatsen samtidigt som vi får räkna med att Martino ger Mascherano fortsatt förtroende i mittförsvaret.

För mig är den stora frågan inför matchen gällande startelvan var Martino väljer att placera ut Fábregas i laguppställningen. Är Iniesta redo för spel från start för andra matchen i rad? Kommer Xavi i så fall få lämna plats till Cesc på mittfältet eller kommer Martino återigen placera sistnämnde i anfallet. Spelar Iniesta från start är sannolikheten stor att Fábregas får flyta upp ett steg och då måste Martino också välja mellan Pedro eller Alexis i anfallet bredvid givne Messi. Jag är dock inte alls säker på att Iniesta kommer spela från start och då blir ekvationen genast mer lättlöst med Fábregas på mittfältet tillsammans med Xavi och Busquets, vilket även ger plats för både Alexis och Pedro i anfallet.

Tänkbar startelva:

Valdés
Alves – Piqué – Mascherano – Alba
Xavi – Busquets – Fábregas
Alexis – Messi – Pedro

Matchtruppen i sin helhet:
Valdés, Pinto, Piqué, Fàbregas, Xavi, Pedro, Iniesta, Alexis, Messi, Mascherano, Bartra, Sergio, Song, Adriano, Jordi Alba, Tello, Dani Alves, Sergi Roberto.

Valencia

I Valencia-lägret blåser förändringens vindar. Under veckan har Guardado, Pabón och Postiga lämnat medan Vargas och tidigare Barcelonaspelaren Keita har anslutit till klubben. Ja, ni läste rätt. Keita är tillbaka i La Liga igen! Välkommen tillbaka säger vi till en spelare som alltid gjorde sitt yttersta för Barcelona under sin framgångsrika tid i klubben. Maliern kommer dock inte få bevisa att släkten är värst då han inte finns med i Valencias trupp till matchen mot Barcelona. Valencia reser även till Camp Nou utan ytterligare två nyckelspelare i form av Canales och Banega som också ryktas lämna klubben.

Valencia parkerar för närvarande på en tionde plats i La Liga med 25 inspelade poäng och kommer till Camp Nou efter 2-2 mot Barcelonas stadsrival Espanyol. Dessförinnan har laget spelat 0-0 borta mot Málaga och förlorat med 2-1 borta mot Celta Vigo. Men låt er inte luras av det. Valencia spelade jämnt i cupmötena med Atlético och pressade Real Madrid på hemmaplan. Laget har en vana att höja sig mot storlagen och lär så göra även den här gången trots turbulensen i klubben.

Ett av de främsta offensiva hoten mot Barcelona är brassen Jonas som alltid är giftig i straffområdet. En spelare som brukar fira stora framgångar längs vänsterkanten mot Barcelona är Mathieu som med sin löpstyrka är ett ständigt hot när Barcelona som vanligt kommer att kliva upp högt med sina ytterbackar. Därutöver bör Barcelona även se upp med Feghouli som brukar kunna skapa bekymmer för de flesta försvar när han har sin dag. Även min personliga favorit Pablo Piatti har offensiva kvalitéer som Barcelonaförsvaret behöver se upp med.

Matchtruppen i sin helhet:
Alves, Guaita, Barragán, Ricardo Costa, Mathieu, Vezo, Bernat, Parejo, Míchel, Oriol Romeu, Javi Fuego, Feghouli, Fede, Piatti, Jonas, Alcácer, Vargas, Robert Ibáñez och Portu.

Förväntningar

Jag förväntar mig en het drabbning på Camp Nou den här kvällen. Särskilt om Valencia skulle ta ledningen eller om det skulle vara oavgjort efter första halvlek. På spelarfronten vill jag se en Lionel Messi som hittar tillbaka till sitt forna jag. Även om assist är minst lika viktigt som mål är vi nog alla eniga om att Barcelona behöver argentinaren i målform till mötena med City som alltså börjar närma sig med stormsteg. Messi satte visserligen dit ett par vackra mål mot Getafe i cupen, men i de senaste ligamatcherna har argentinaren, utan att för den saken skull varit dålig, missat målchanser som han i normala fall enkelt rullar in i mål med förbundna ögon. Ett formbesked mot ett motstånd av Valencias kaliber hade varit ett viktigt svar inför en avgörande månad för Barcelona.

Jag har länge tyckt att en av mina absoluta favoritspelare, Cesc Fábregas, har tagit allt för lite ansvar i Barcelona i förhållande till sin kapacitet och i viss mån sprungit och gömt sig periodvis. Om det beror på att han inte har tillåtits ta det utrymmet eller om det beror på andra faktorer så som felaktig positionering på planen låter jag vara osagt. Men helt klart är att Fábregas tar ett större ansvar över hela planen nu än tidigare. Det har varit mycket glädjande att se och förhoppningen är nu att han ska kunna visa samma attityd och ledaregenskaper även i stormatcherna framöver.

I övrigt hoppas jag att Barcelona återigen kan stå för en stabil försvarsinsats då defensiven är det som kommer bli avgörande för vart Barcelonas säsong kommer ta vägen. Piqúe har som sagt höjt sig flera nivåer och med Alba tillbaka i backlinjen har försvarsspelet blivit bättre den senaste tiden. Det går såklart inte att komma ifrån att Barcelona fortsatt har problem med fasta situationer, vilket egentligen inte är så konstigt med tanke på snittlängden i laget. Däremot tycker jag vi kan kräva att spelarna går dit ordentligt i nickduellerna och, även fast man inte lyckas vinna dem, störa sina motståndare och därigenom förhindra billiga baklängesmål.

Matchfakta
Arena: Camp Nou
Avspark: Lördag 1/2 kl 16:00
Tv-sändning: Cmore Fotboll (det är ju hockey på Cmore Sport HD)

Visca el Barca!