Det var ett bra tag sedan Elche låg i högsta divisionen, men faktum är att laget gjort 20 säsonger i Primeran under de 90 år klubben existerat. Klubbarna har emellertid råkat på varandra flertalet gånger på senare tid, närmare bestämt i Segundan där Barcelona B huserar. Förra säsongens möten slutade båda 1-1. Barças mål gjordes av Deulofeu och Espinosa. Nya målskyttar att vänta denna gång således, för nog måste vi utgå från att det blir ett och annat mål framåt. För övrigt stod Fidel och Albácer för Elches mål i nämnda matcher.

FC Barcelona

Los Blaugranas stoltserar med idel segrar på hemmaplan så här långt in på säsongen. Faktum är att man inte förlorat på Camp Nou i ligasammanhang sedan april 2012 och har 23 raka segrar. Tata Martino har tagit över Tito Vilanovas taktpinne och det finns egentligen inget som talar för att sviterna inte förlängs på söndag. Visserligen har tre av de senaste fyra hemmamatcherna slutat med ”bara” uddamålsseger – men de räknas som bekant de också.

Hur som helst är det en intensiv period som ligaledarna nu går in i. Fem matcher på 14 dagar väntar, och i den tredje väntar toppmötet mot Atlético Madrid. För spelarna gäller den vanliga klyschan, det vill säga att ta en match i taget så att fokus hamnar på nuet och inte på framtiden. Den pucken är det i stället Martino som får ta på sig att fixa genom att välja rätt spelare till respektive match.

Träningsveckan

De spelare som firade jul på hemmaplan och som inte var uttagna till spel för det katalanska landslaget återgick i träning i måndags. Valdés var tillbaka, Xavi och Puyol tränade på egen hand, medan Iniesta och Cuenca höll till på gymmet. Mest glädjande var att Afellay för första gången på länge gjorde en del av passet tillsammans med övriga spelare. Holländaren har varit borta sedan han skadade låret i januari och kämpar nu för att kunna komma tillbaka och eventuellt lånas ut för att få behövlig speltid igen.
Mindre kul då att tredjemålvakten Oier drog en finger ur led och blir borta 4-6 veckor.

I tisdags anslöt så även de katalanska landslagsspelarna tillsammans med Adriano (som spelat en välgörenhetsmatch) till truppen. Iniesta fortsatte delvis att träna på egen hand.  Nyårsdagen var träningsfri, medan hela truppen återgick i träning på torsdagens både för- och eftermiddagspass på schemat. Men sen var det ju det där med att fint folk kommer sent, det gäller även i Barcelona. Lionel Messi anslöt först till kvällspasset men genomförde passet utan några problem.
Efter träningen fick Valdés ”el alta medica” och kommer med största sannolikt att starta på söndag.

Under fredagen höll laget en öppen träning på Mini Estádi. Publiken (13200!) fick bland annat se en enklare matchvariant som slutade 4-4.
Messi visade att målkänslan är intakt efter skadan och stänkte dit tre mål för sitt lag.
Det första med vänstern, det andra med högern och det sista via en nick.

Taktiken, truppen och startelvan

Det är som sagt en intensiv period av matchande som Barcelona beger sig in i nu, och det troliga är att Martino kommer rotera en del bland spelarna i denna och nästa match för att sedan toppa laget ordentligt till nästa helgs toppmöte. Taktikmässigt finns det inte så mycket att säga, det kommer bli samma vanliga 4-3-3 med ett förmodat högt bollinnehav. Kan tänka att Martino är intresserad av att se laget hitta en bra balans mellan lagdelarna (och även mellan ytterbackarna) samt jobba en del med presspelet som måste fungera när det sen vankas tuffare motstånd runt hörnet.
Apropå bollinnehavet har detta blivit uppenbart mindre prioriterat sedan Martino tog över. Ett tydligt tecken på detta är att Barcelona är det lag som gjort flest (7) kontringsmål i ligan.
Defensivt är det fortsatt de fasta situationerna som gäckar.
Fem av de tolv målen man släppt in har kommit efter hörnor.

Att spekulera kring startelvan är inte min starka sida, men en införrapport förtjänar likväl en genomgång av spelarmaterialet och valet av resurser.

Truppen:
Målvakter: Valdés och Pinto
Försvarare: Piqué, Mascherano, Bartra, Adriano, Alba, Puyol och Montoya
Mittfältare: Xavi, Iniesta, Cesc, Song och S. Roberto
Anfallare: Neymar, Alexis, Pedro och Tello
 
Messi blev till slut alltså inte uttagen till matchtruppen, så comebacken dröjer till onsdag.
Martino meddelade att la Pulga kommit tillbaka i fin form men att han fortfarande behöver lite mer rytm och träning med boll innan han är matchklar.

Målvaktsposten är med 100 procents säkerhet redan förbestämd, Valdés startar i ligan och Pinto i cupen mot Getafe på onsdag – i alla fall om man ska lita till historien, och det gör jag i detta läge.

Det var länge sedan Tata hade samtliga försvarare tillgängliga, och i synnerhet då ytterbackarna efter att både Alves och Alba varit skadade under hösten. Den förstnämnde är dock bara ett gult kort ifrån avstängning vilket Martino tar i beaktande och brassen får se matchen från läktarplats. Dessutom har klubbens modeikon dragits med lite feber under veckan. Mitt tips är därför att Adriano och Alba får ta hand om kanterna.

I mittlåset förvånar det inte om det blir Piqué och Mascherano som startar, även om Bartra bevisligen varit den bästa mittbacken under säsongen. Kanske får han och Puyol starta mot Getafe i cupen i stället, det gick ju inte så bra sist för de två förstnämnda när det begav sig innan jul mot samma lag…

På mittfältet är det en mer önskan än tro att Fábregas kommer att återfinnas. I Messis frånvaro har katalanen fått vikariera som falsk nia i de flesta matcher, men med Neymar tillbaka från avstängning finns chansen att hemvändaren får ta steget tillbaka till en mer bekväm mittfältsroll. På vems ”bekostnad” detta i så fall sker är en tudelad fråga. Både Xavi och Iniesta har dragits med småskavanker och kan av säkerhetsskäl vilas. Åldern får bli avgörande, vampyren startar.
Pivote? Song. Sergio är nämligen avstängd efter fem gula kort.
 
I anfallet skulle mycket förvåna om inte Pedro får fortsatt förtroende efter sitt hat-trick senast mot Getafe. Neymar bör med sin långa julledighet ha fått tillräckligt med vila och kommer med största sannolikhet att ingå i startelvan. Detsamma gäller Alexis som rimligtvis bör gå före Tello.
Sabadellsonen får bida sin tid till cupmatcherna längre fram i stället. I alla fall i min bok.

Tänkbar startelva (4-3-3):

Valdés – Adriano, Piqué, Mascherano, Alba – Cesc, Song, Iniesta – Alexis, Neymar, Pedro

Martino inför matchen;
Det syns inte på spelarna att de varit på semester och jag tror att vi kan prestera på samma nivå som innan. Vi har tre väldigt olika matcher framför oss nu, men nu tar vi en sak i taget eftersom alla är olika på sitt sätt. Först måste vi klara av Elche, och sedan Getafe innan vi kan lägga krut på Atlético.
Vi kommer att behandla Elche för den klubb de faktiskt är och för de resultat de faktiskt uppnått så här långt.
 
Elche CF

Nykomlingen vann Segundan förra säsongen och laget behöll förstaplatsen i tabellen från början till slut. Mycket av framgången kan tillskrivas tränaren Fran Escribá som tog över klubben inför den fina säsongen. När uppflyttningen var klar och det var dags att förstärka blev det som för många andra mindre klubbar spelare på lån som kom att gälla i huvudsak.
Från Sevilla har laget från Alicanteområdet lånat in Botia och Manu del Moral. Vidare har klubben även fyra andra inlånade spelare i truppen. Till detta kom även rumänen Sapunaru på fri transfer och den (ö)kände David Lombán köptes loss från Barcelona B. Så nog har klubben lyckats bredda truppen även om ekonomin inte tillåtit några större namn.

Inledningsvis gick det lite trögt för laget i la Liga. Men efter 7-8 omgångar klättrade laget till lite säkrare mark och ligger för närvarande på 14:e plats. Formen är dessvärre på nedåtgående igen med tre raka förluster och nedflyttningsstrecket börjar komma närmare med endast två poäng till godo. Positivt inför denna match är dock att laget tagit flest poäng på bortaplan, vilket på samma gång är något udda då laget har en stor skara supportrar hemma på Martinez Valero.
Målmässigt är Elche snåla. Laget har enkom mäktat med 16 baljor framåt, å andra sidan har de bara släppt in 23 bakåt.
Den interna skytteligan leds för övrigt av Boakye och Coro på vardera tre mål.
 
Så vad vi kan vi förvänta oss taktikmässigt från los Ilicitanos? Normalt ställer Escribá upp laget i ett klassiskt 4-2-3-1. Det som talar för ett mer 4-5-1 med tre defensiva mittfältare är att lagets ende riktiga 10:a, Coro, är avstängd. Oavsett kommer de att lita till ett aggressivt mittfältsspel för att kunna bryta och kontra alternativt slå längre bollar på den ensamme anfallaren.
Det aggressiva spelet har dock en baksida och laget har dragit på sig väldigt många kort (55 så här långt, varav Botia är värst med 9) och gett motståndarna tillfälle att spela med en mar mer vid ett antal tillfällen.
Räkna därför med att Neymar kommer att få ett par fina frisparkslägen utanför straffområdet.
Sen om han får ta frisparkarna är en annan femma.
 
Läget i truppen är inte optimalt. I senaste matchen fick högerbacken Dámian Suarez rött kort och är därför avstängd. Även Coro kommer att missa matchen p grund av avstängning. På skadefronten finns frågetecken för Manu del Moral, Lombán och Javiér Márques, alla tre är dock uttagna i den 19 man stora trupp som åkte till Barcelona på lördagseftermiddagen.
En som definitivt missar matchen är målvakten Manu Herrera som bröt näsan på nyårsafton. Manuel Martinez från B-laget får därför hänga med de stora killarna denna gång. Sedan tidigare saknas också kaptenen Generelo som knappt spelat något på hela säsongen.
 
Truppen:
Målvakter: Toño och Martinez
Försvarare: Botia, Lombán, Sapunaru, Albácer, Cisma och Pelegrin
Mittfältare: J. Marquez, Mantecón, Sánchez, Rivera, Aaron, Ruben Peréz, Carles Gil och Fidel
Anfallare: Boakye C. Herrera och del Moral

Tänkbar startelva (4-5-1)

Toño – Sapunaru, Botia, Pelegrin, Albácer – Gil, J. Marquez, Perez, Sánchez, Fidel – Boakye

Fran Escribá inför matchen:
Även om det kommer vara svårt måste vi försöka att gå för att göra mål, det är inte rimligt att tro på en mållös match. Vi är glada över att få spela på Camp Nou, och även om vi kommer att få lida är jag övertygad om att vi kommer överleva.
Visst kommer det att bli svårt, men om vi inte trodde det var möjligt skulle vi inte spela fotboll över huvud taget.

Värt att veta:
Avspark: söndag 5:e januari klockan 16.00
Domare: Fernández Borbalán (snittar 6 gula kort per ligamatch)
TV: Cmore Sport
Stream: Rojadirecta.me eller Wiziwig.TV
 
Onödigt vetande
# Om Barcelona vinner matchen blir det lagets 750:e ligavinst på hemmaplan genom tiderna.
# Skulle Puyol få spela kommer han att göra sin 391:a ligamatch och tangera Migueli och därmed bli den spelare med mest ligamatcher för klubben efter Xavi.
# Barcelona har aldrig förlorat mot Elche på Camp Nou. 14 segrar och 7 oavgjorda visar statistiken.
# Mazinho, pappa till Thiago och Rafinha Alcántara, spelade i början av 2000-talet för Elche.

Visca Barça!