När Elche besökte Camp Nou precis efter årsskiftet avfärdade katalanerna Los Franjiverdes enkelt med fyra mål mot noll. Ett hattrick av Alexis Sánchez och en balja signerad Pedro räckte för att säkra tre poäng då. Nu åker Blaugrana till Elche för första gången på 25 år för att försöka ta tre poäng från ett urstarkt hemmalag.
 
Det var säsongen 1988/1989 som Barcelona besökte Estadio Martínez Valero senast och det var Johan Cruyffs andra match som tränare för klubben. 3-0 slutade matchen och efter säsongen åkte Elche ner i Segunda División igen, där de har härvat runt sedan dess, med ett antal sejourer i Segunda B dessutom. Tills nu. Elche är tillbaka i Primera División och kämpar för att säkra kontraktet. En poäng i morgon skulle troligtvis hålla de grönvita kvar i La Liga så vi får räkna med ett hemmalag som kommer kämpa med alla möjliga medel för att plocka poäng från den katalanska giganten i morgon kväll.
 
 
FC Barcelona
 
Det är ett Barcelona i spillror som reser söderut för att på söndagskvällen äntra Martínez Valero-stadions gräsmatta i Elche. Det lagbygge som Pep och Tito skapade 2008 har fallit bit för bit de senaste åren för att fullständigt rasa samman den här säsongen. Uttåg ur Champions League följdes upp med förlust i Copa del Rey-finalen och Barcelona såg ut att ha spelat bort sig själva från tre titelchanser inom loppet av en vecka.
 
Nu, en månad senare, är Barcelona mirakulöst med i striden om ligaguldet igen. Vem kunde tro det efter den där miserabla veckan i mitten av april? Barçaspelarna var nedstämda efter förra veckans snöpliga kryss mot Getafe och många uttalade sig om att ligan var körd. Nu gäller det för laget och spelarna att ställa om och ge allt för att vinna i morgon. Klarar de av att göra det? I morgon kväll får vi svaret.
 
Både Xavi och Dani Alves har under veckan tränat för sig själva, men i torsdags kunde brassen träna med resten av laget och båda två bör vara redo för spel på söndag. Även en del spelare från Barcelona B har tränat med laget i veckan, men ingen av dem lär resa med till Elche.
 
I övrigt verkar Barcelonas arbete med att rusta inför nästa säsong pågå för fullt. Det florerar mängder av rykten som placerar var och varannan spelare i Barcelona, samtidigt som flera Barçaspelare ryktas ha personliga överenskommelser med diverse andra klubbar. Den här typen av rykten ska man naturligtvis ta med en nypa salt, särskilt i tider som dessa. Rykten kring en ny tränare verkar dock ha lite mer substans och Zubizarreta syntes i veckan utanför Luis Enriques hus. Tata Martino verkar vara halvvägs ute ur Barcelona och detta påstående får stöd i det faktum att hela laget träffades på en grillkväll på Ciutat Esportiva i vad som troligen var en avskedsfest för den argentinska tränaren.
 
Startelvan till morgondagens drabbning känns för en gångs skull relativt enkel att sia om. Pinto vaktar målet och framför sig lär han ha en backlinje bestående av Dani Alves, Bartra, Mascherano och Adriano. Med tanke på skadeläget i truppen finns det inte så mycket att välja på i defensiven. Dani Alves har visserligen tränat för sig själv i början av veckan, men lär vara fit for fight i morgon. På mittfältet lär det bli den gamla fruktade trion Xavi, Busquets och Iniesta, men det är möjligt att Cesc tar plats i mitten på bekostnad av Xavi. Barcelonas vapen framåt bör utgöras av Alexis, Messi och Pedro. En stark startelva och det ser giftigt ut på pappret, men det är inte där det avgörs.
 
Puyol, Piqué, Alba, Neymar och Valdés är fortsatt skadade och kommer inte till spel i morgon. Det verkar dock finnas en liten strimma hopp om att Alba och Neymar skulle kunna spela den sista ligamatchen mot Atlético Madrid nästa helg. Brassen genomgick tester i fredags och resultaten var positiva. Han återhämtar sig bra från sin fotskada och är eventuellt redo för att spela nästa vecka. Alba ska genomgå tester under nästa vecka och därefter får vi se hur prognosen ser ut för vänsterbacken. Förhoppningsvis visar testerna positiva resultat för det vore guld värt – kanske bokstavligen – att ha dessa två herrar på plan nästa helg.
 
Men först väntar Elche och allt fokus ska vara på dem. Tre poäng är ett måste. Tre poäng håller gulddrömmen vid liv. Nu gör vid det här, Barcelona. Vi gör det för Tito. Vi gör det för Puyol. Vi gör det för Valdés.
 
Trupp: Alla spelare, förutom Valdés, reser till Elche i morgon.
 
Möjlig startelva
 
Pinto
Alves – Bartra – Mascherano – Adriano
Xavi – Busquets – Iniesta
Alexis – Messi – Pedro
 
 
Elche CF
 
Los Franjiverdes gör sin första säsong i Primera División sedan säsongen 1988/1989. Förra året spenderade laget i den spanska andradivisionen och tog redan i den första omgången grepp om platsen högst upp i tabellen. Det Valenciabaserade laget stod för en imponerande prestation när man lyckades behålla förstaplatsen under alla 42 omgångar. De grönvitklädda skramlade ihop 82 poäng, vilket var fem mer än andraplacerade Villarreal, och blev direktuppflyttade till den spanska fotbollens finrum.
 
Under förra sommaren har Elche förstärkt laget för att kunna konkurrera mot Spaniens bästa lag och spelare som Alberto Botía och Manu del Moral har anslutit på lån från Sevilla. Även den rutinerade målvakten Toño värvades till Elche under sommaren. De grönvita har dessutom knutit åt sig vänsterbacken Domingo Cisma och mittfältaren Rubén Pérez från Atlético Madrid. En Barcelonabekanting har också förstärkt (?) laget under sommaren – den forna Barcelona B-försvararen David Lombán. Elches trupp är en blandning av spännande ynglingar och rutinerade rävar och klubben har utifrån sina begränsade resurser lyckats bra den här säsongen, särskilt på hemmaplan.
 
Tränare Fran Escribá är kvar i laget efter fjolårets succésäsong och har gjort det bra den här säsongen. Den 49-årige spanjoren tog över Los Franjiverdes förra säsongen och det blev succé direkt i och med förstaplatsen i ligan och uppflyttning till Spaniens högsta division. Escribá hade tidigare aldrig varit huvudtränare för ett lag, men hade nästan tio års erfarenhet av toppfotbollen som assisterande tränare i bland annat Getafe, Valencia och senast Atlético Madrid.
 
Elche har under säsongens gång oftast legat på behörigt avstånd från nedflyttningsstrecket och har ett ganska imponerande facit i sina hemmamatcher. För tillfället parkerar Elche på plats 14 i tabellen med 39 ihopspelade poäng och laget har tre poäng ner till det där hemska strecket. Escribás gäng är inte matematiskt klara för fortsatt spel i Primera División och lär ge Barcelona en rejäl fajt om poängen i morgon.
 
Elche har som sagt ett imponerande hemmafacit under våren och är obesegrade i de nio senaste matcherna på Estadio Martínez Valero. Faktum är att de grönvitklädda bara har förlorat fem matcher på sin hemmaborg den här säsongen. Å andra sidan har laget bara vunnit sex hemmamatcher och de resterande sju har slutat med delad pott. I de nio senaste hemmamatcherna har Elche bara släppt in två mål. Samtidigt har man bara mäktat med sju mål framåt på dessa nio matcher.
 
Los Franjiverdes är tillsammans med Osasuna ligans målsnålaste lag framåt. 29 mål har det blivit på 36 matcher och lagets främste målgörare är Boakye och Coro som båda noterar fem mål i ligaspelet. Även bakåt håller Elche relativt tätt med 47 insläppta mål och man kan ju fråga sig hur det går ihop när man har Lombán som en regelbunden spelare i mittlåset.
 
Senast kommer de grönvita från en tung 1-0-vinst borta mot Málaga och en poäng i morgon skulle kunna säkra kontraktet för Elche. I matchen mot Málaga drog den forne Barcelona B-backen Alberto Botía på sig ett rött kort i slutminuterna och missar därmed matchen i morgon. Även andremålvakten Toño fick syna det röda kortet från bänken och får inte heller delta mot Barcelona.
 
På skadelistan återfinns Manu del Moral, Níguez och Giménez.
 
Trupp: Alla spelare, även skadade och avstängda är kallade av Escribá.
 
Möjlig startelva
 
Manu Herrera
Suárez – Lombán – Pelegrín – Cisma
Pérez – Márquez
Carles Gil – Coro – Fidel
Boakye
 
 
Förväntningar
 
Ja, förväntningarna är väl de gamla vanliga. Elche kommer att backa hem och göra det trångt för Barcelona. Hemmalaget kommer att spela utifrån sina resurser och de kommer starka till matchen med vetskapen att de inte har förlorat på hemmaplan sedan december förra året. Med endast två insläppta mål på de senaste nio hemmamatcherna kommer det blir svårt för Barcelona att forcera den grönvita muren i morgon kväll.
 
Elche lär spela fysiskt, tufft och på gränsen för att försöka störa Barcelona. Förhoppningsvis inleder Blaugrana i ett högt tempo, ser till att hålla bollen och sig själva i rörelse hela tiden och gör det svårt för Elchespelarna att hänga med. Ett tidigt mål känns oerhört viktigt då Elches självförtroende lär skjuta i höjden ju länge matchen går om Barcelona inte lyckas göra mål.
 
Inget annat än tre poäng betyder någonting i morgon. Barcelona har fått en gratisbiljett in i fajten om ligaguldet och man måste ta den. Det spelar ingen roll hur, bara man gör det. För en gångs skull säger jag strunta i spelet, strunta i tiki-takan, strunta i bollinnehavet och allt sådant. I morgon är det inte viktigt. Visa världen att Barcelona kan kriga sig till en seger, visa att det går att vinna på ren vilja, visa att ni gör vad som helst för de där tre poängen och klubbemblemet över ert hjärta.
 
Nu gör vi det här, Barcelona. Vi gör det för Tito. Vi gör det för Puyol. Vi gör det för Valdés.
 
 
Håll ögonen på
 
* Carles Gil. Den 21-åriga Valenciaprodukten har inte direkt öst in mål den här säsongen, men var oerhört viktig under Elches framgångsrika fjolårssäsong. Ynglingen besitter stor potential och är en viktig pjäs i Los Franjiverdes offensiv.
 
* Richmond Boakye. Den Juventusägda 21-åringen är en spännande anfallare som bland annat har målat mot Real Madrid den här säsongen. Ghananen blir ibland isolerad på topp i Elche, men kan ändå ställa till problem för Barcelonaförsvaret i morgon.
 
* Lionel Messi. Är det någon gång världens bäste ska kliva fram är det nu. Som en skänk från ovan har Barcelona nu chansen att knipa ligaguldet och är det någon som ska leda laget till pokalen är det Messi. Förhoppningsvis får vi se honom taggad till tusen i morgon.
 
* Alexis Sánchez. Gör sin bästa säsong…. Nej okej, det börjar bli lite väl tjatigt. Gjorde hattrick mot Elche på Camp Nou i början av januari. Det har blivit en del bänknötande för chilenaren på sistone, men målformen ser ut att ha hållit i sig. Ett mål blev det förra helgen och förhoppningsvis hittar Alexis nätmaskorna i Elche i morgon igen.
 
 
Matchfakta
 
Var: Estadio Martínez Valeron, Elche
När: Söndag 11/5 kl 19.00
Tv: Cmore Fotboll
Stream: wiziwig.tv, rojadirecta.me, hahasport.com, sportlemon.tv
 

 
VISCA EL BARÇA!