Efter fjolårssäsongens alltför tidiga uttåg, står F.C Barcelona återigen på tröskeln till Europas finrum med såväl förväntningar som förhoppningar om en ny, historisk triumf.
 
Champions League är tillbaka, och som vanligt får Barca betraktas som en av de stora favoriterna att kamma hem rubbet. Första delmålet är självklart en gruppseger, och först ut att lägga försöka lägga krokben för katalanerna är Brendan Rodgers, och de skotska mästarna Celtic.
 
Låt oss ta tempen på de respektive lagen.
 
 
F.C Barcelona:
 
Det svänger snabbt i fotboll.
 
För bara några dagar sedan var tongångarna uteslutande positiva i Katalonien, och mot bakgrund av resultaten och nyförvärvens lyckade infasning tycktes entusiasmen vara befogad.
 
Den breda truppen var äntligen ett faktum, och med Neymar och Messi tillbaka från OS respektive skada fanns det väl inget som kunde stoppa Barca från att ta sin tredje raka ligaseger, och därmed fortsätta på den inslagna, segerrika vägen mot ligatitlen?
 
Idag är tongångarna annorlunda.
 
Luis Enriques minst sagt reservbetonade starelva lycades inte rå på Deportivo Alavés, och plötsligt återfinns Barcelona tre poäng efter Real Madrid i La Liga-racet. Det svänger snabbt, som sagt.
 
Formen inför Champions League-prämiären är med andra ord både god och dålig, på en och samma gång. Helgens förlust kan nämligen direkt härledas till rotationen av i stort sett alla nyckelspelare, och med tanke på den ordinarie startelva som Enrique tveklöst kommer att mönstra på tisdagskvällen, finns det knappast fog för oro inför tisdagens drabbning mot Celtic.
 
Det enda, eventuella orosmolnet är målvaktsfrågan. Med Bravo såld till England, och Ter Stegen tveksam till spel på grund av skada, talar mycket för att nyförvärvet Jasper Cillessen får ta plats mellan stolparna. Det ska dock sägas att Ter Stegen genomförde måndagens träningspass, och att han enligt uppgifter trots allt kan komma att bli aktuell för spel. Den som lever får se, antar jag.
 
Vad motståndet och matchbilden beträffar är det ingen vild gissning att skottarna kommer att sjunka djupt och uteslutande ägna sig åt försvarsspel och den enstaka kontringen då och då. Det skulle inte vara första gången Barca stöter på patrull i form av en görnvit parkerad buss, och det skulle överraska mig enormt om Glasgow-borna pressade Barca högt i plan.
 
Detta trots den offensivt utpräglade tränaren Brendan Rodgers, och trots den offensiva kraft som finns i form av nyförvärven Moussa Dembéle, Patrick Roberts och Scott Sinclair, samt i hypersnabbe yttern James Forrest. Att Celtic kommer försöka kontra känns desto mer troligt, och i just kontringsspelet kommer framförallt Forrest och Dembéle att med sin snabbhet utgöra ett hot för Barcelona.
 
Under förutsättning att Celtic spelar som alla förväntar sig att de ska spela, gäller det för Barcelonas del att till varje pris inte hamna i samma fälla som i förlusten mot Alavés.
 
För att Barcelona inte ska förvandlas till ett sidledsspelande handbollslag, krävs dels spelare som på ett eller annat sätt bryter mönstret, dels en extrem återerövring av bollen. Mot Alavés fungerade varken det ena eller det andra, vilket såklart gynnade baskernas primitiva matchplan.
 
Som tur är ser MSN ut att starta, och är det något som Messi, Suárez och Neymar tillsammans utgör så är det genombrottsförmåga.
 
Nedan följer en trolig startelva:
 
Cillessen
Roberto, Pique, Umtiti, Alba
Rakitic, Busquets, Iniesta
Messi, Suárez, Neymar

 
 
Celtic:
 
Låt oss ta avstamp i helgen som var.
 
För första gången i ligasammanhang sedan 2012 gick det klassiska derbyt ”Old Firm” av stapeln, och efter en imponerande insats skrevs slutresultatet till 5-1 i grönvit favör. Med andra ord kunde stämningen inför mötet med F.C Barcelona knappast vara bättre för Brendan Rodgers och hans Celtic.
 
Derby-segern går inte av för hackor, men även bortsett från helgens cementering av Rangers får Celtic betraktas som en för tillfället välmående klubb. Inte bara återfinns de i Europas finrum, sommaren innebar dessutom ankomsten av ett flertal högklassiga spelare, som på förhand kändes utom klubbens räckhåll. Jag tänker främst på spelare som Scott Sinclair, Moussa Dembéle, Kolo Touré och Patrick Roberts, som tillsammans bidrar med såväl fart och fläkt som rutin.
 
Vad gäller skador och avstägningar saknar de skotska mästarna anfallsstjärnan Leigh Griffiths, som dras med en muskelskada. Kaptenen Scott Brown, som skadade sig under helgens derby, är dock friskförklarad och redo för spel.
 
De positiva tongångarna till trots råder det inga tvivel om att Celtic står inför ett eldprov av bibliska proportioner. Hur ska exempelvis Mikael Lustig klara sig mot Leo Messi? Eller vad sägs om Luis Suárez versus Kolo Touré? På förhand känns utmaningen hopplös, men får vi tro på andretränaren Chris Davies är truppen mer än övertygade om att de har vad som krävs för att få Barcelona i brygga:
 
”Nivån i vårt spel, målen vi gör, vår kreativitet och organisation – vi är säkra på att vi kan resa var som helst och plocka poäng. Den mentaliteten tar vi med oss in i matchen.”
 

Upp till bevis, Celtic.
 
 
 
Rubens tips: 2-1
 
 
 
Matchfakta:
 
Vad: Gruppspel i Champions League, omgång 1
Var: Camp Nou, Barcelona
När: 20:45
Sändning: Viasat Fotboll, Viaplay