Kontrasterna är många när F.C Barcelona på onsdagskvällen tar emot Valencia C.F i den inledande semifinalen av Copa del Rey.
 
Medan Barca går som tåget i såväl cup- som ligasammanhang, genomlider Valencia i skrivande stund en de tuffaste perioderna i klubbens moderna historia – inte sedan 80-talet har Valencia huserat i botten av La Liga, dit klubben är påväg om resultaten fortsätter att svikta.
 
Men, varje match lever sitt eget liv, och inte sällan är det just när man ställs mot ett på pappret övermäktigt lag som man reser sig upp, och visar prov på kämpaglöd. En allmän sanning i fotboll, oavsett nivå och sammanhang.
 
Ett taktiskt säreget lag som Barcelona tvingar/tillåter dessutom lag som annars spelar en viss typ av fotboll, att anpassa sig rent taktiskt. Vissa lag gynnas av detta, medan andra tappar fotfästet och blir överkörda.
 
Huruvida Valencia kan växa med uppgiften återstår att se. Men av den senaste drabbingen att döma kan så mycket väl vara fallet – i början av december lyckades Valencia med konststycket att spela oavgjort mot Barcelona i ligaspelet.
 
December var dock längesedan – låt oss fokusera på nuet, och på de respektive lagens dagsform.
 
 
F.C Barcelona:
 
Med segern mot Atletico de Madrid i ryggen är det ett F.C Barcelona fyllt av självförtroende som söker att förlänga sin förlustfria svit, och avancera till finalen av den inhemska cupen.
 
Vinsterna har avlöst varandra, och trots vissa tecken på dalande form har Barcelona lyckats ta sig helskinnade genom den senaste tidens fullspäckade spelschema. En styrka i sig, och ett kvitto på Luis Enriques kompromisslösa vinnarskalle som, enligt undertecknad, ligger till grund för många av de ”mindre glamorösa” segrarna.
 
Under tisdagens presskonferens talade Luis Enrique om just dagsformen, och den fysiska statusen på truppen efter det intensiva matchandet. Den forne mittfältaren menade på att laget blir allt starkare, och att moralen i omklädningsrummet fortsättningsvis är hög:
 
”Laget känner sig positiva. God moral är alltid viktigt, men emellanåt svårt att uppnå. Vi måste analysera hur varje enskild spelare mår inför varje match. Det är en essentiell del av mitt jobb – som coach är det mitt ansvar.”
 
Apropå onsdagens motstånd visade Enrique upp en minst sagt förlåtande sida, och höjde ett varningsfinger inför drabbningen med Gary Nevilles män. Enrique pekade på en rad saker som laget förbättrat under Neville, och någon underskattning är det definitivt inte fråga om:
 
”Man kan redan nu se vad Neville har gjort med Valencia. De är fantastiska på att hota i straffområdet, och de har kvalitet-spelare som kan transportera bollen upp i plan. Tränaren har förändrat laget och vi måste förhålla oss till detta.”
 
Vad truppen beträffar är det ett nästintill skadefritt F.C Barcelona som står redo inför onsdagens inledande semifinal. Såväl Alba som Neymar har återhämtat sig från sina respektive smärre skador, och är redo för spel.
 
Trots detta är viss rotation i startelvan att vänta – som bekant är vinter-matcherna många, och med tanke på de stundande åttondelsfinalerna i Champions League bör åtminstone delar av det ordinarie mittfältet få ledigt. Fullgoda ersättare finns det gott om, i och med Arda Turans intåg i klubben.
 
Rotation eller inte – Enrique kommer mönstra en slagkraftig elva.
 
Och Gary Neville, han kommer att få svettas.
 
 
Valencia C.F
 
Gary Neville är en pressad man.
 
Redan från början var det många som ifrågasatte utnämningen av Manchester United-ikonen som tränare i Valencia, och visst finns det fog för oro.
 
Sedan Nevilles ankomst har Valencia skrapat ihop ynka fem poäng på åtta spelade matcher, och fansen väntar fortfarande på lagets första seger sedan tränarbytet i början av december. I skrivande stund återfinns laget på tolfte plats i tabellen, med bara fem poäng ner till nedflyttningsplats.
 
Ljuset i mörkret har emellertid varit cup-spelet, där Valencia tuffat på som om inget vore fel. Efter att ha slagit ut såväl Granada som Las Palmas lever alltjämt hoppet om en plats i finalen, vilket – åtminstone temporärt – skulle fungera som plåster på såren.
 
De sviktande resultaten till trots (så sent som i söndags förlorade man mot Sporting Gijon hemma på Mestalla) var det en entusiastisk Gary Neville som delade med sig under tisdagens presskonferens:
 
”Jag kan inte bärga mig tills på onsdag, och jag tror att spelarna känner likadant. Det är de här ögonblicken man lever för som tränare och spelare.”
 
 
Entusiasm i all ära – på Camp Nou krävs mer än så.
 
 
 
Rubens tips: 3-0
 
 
 
Matchfakta:
 
Vad: Semifinal, Copa del Rey
Var: Camp Nou, Barcelona
När: 21:00
Sändning: Eurosport 2