Ja, det är ett rejält kraftprov Barcelona ställs inför under söndagskvällen om laget vill fortsätta att hänga med i ligatoppen. Det är aldrig lätt att åka till San Mamés och få med sig poäng inför en fanatisk hemmapublik som stöttar sitt lag i vått och torrt. Faktum är att Barcelona inte har vunnit en ligamatch borta mot Ahtletic sedan säsongen 2010/2011 när en av målskyttarna hette Seydou Keita.

Athletic Club är en sådan fotbollsklubb som är omöjlig att inte tycka om. Förutom den fantastiska publiken som håller igång för fullt oavsett ledning eller underläge gör det faktum att Athletic, trots att man enbart använder sig av baskiska spelare, aldrig har ramlat ur högstadivisionen den här klubben mycket speciell. Om jag var tvungen att välja ett favoritlag i Spanien förutom Barcelona hade valet varit enkelt. Det är därför med skräckblandad förtjusning jag ser fram emot de här matcherna som allt som oftast blir täta och underhållande, särskilt när de spelas i Bilbao. 

FC Barcelona

Barcelona kommer till matchen i god form efter intensivt matchande med viktiga segrar mot såväl Atlético som Villarreal. Sedan förlusten mot Real Sociedad har Barcelona radat upp åtta raka segrar inför en bortamatch som tillhör den kategorin som jag hyser mest respekt för i den spanska ligan. Efter mötet på San Mamés väntar tre raka hemmamatcher för Barcelona innan mötet med Manchester City i Champions League. Så att få med sig en trepoängare från Baskien skulle vara ett mycket viktigt avstamp för att närma sig Real Madrid och hålla avståndet till Atlético i ligatoppen. Den här typen av chanser kommer inte vara många för Barcelona den här säsongen. Senaste chansen att närma sig Real Madrid i ligatoppen var mot Sociedad då Enrique sumpade det hela genom att inte matcha bästa laget från start. Det återstår att se om Barcelona har lärt sig något från den minst sagt deprimerade kvällen på Anoeta. 

Även om Ahtletic numera står för en mer teknisk fotboll blir de här matcherna allt som oftast fysiska drabbningar och det ska bli intressant att se hur Luis Enrique väljer att formera sitt lag och då framförallt på mittfältet. Rafinhas insats senast mot Villarreal får väl ses som hans stora genombrott i A-laget i en match som passade honom alldeles utmärkt. Athletic borta känns väl inte lika mycket som Rafinhas typ av match. Förmodligen blir det en bänkplats till en början den här kvällen för Rafinha till förmån för Rakitic som känns extra given i den här typen av matcher när fysiken förväntas spela en avgörande roll. Jag utgår ifrån att Enrique väljer att spela Iniesta baserat på erfarenhet och att Rafinha mycket väl kan få hoppa in i andra halvlek. 

I övrigt förväntar jag mig att den inspelade backlinjen får fortsatt förtroende. En omformering som hade varit tänkbar mot Athletic hade möjligtvis varit att låta Mathieu ta plats centralt i backlinjen och flytta upp Mascherano på mittfältet tillsammans med Busquets till förmån för Iniesta. Men jag tror att Enrique kommer vilja hålla sin backlinje intakt. I mål och framåt är det såklart inte så mycket att prata om. Det blir Bravo som vaktar målet och den gyllene trion framåt där vi såklart hoppas att det äntligen ska lossna för Luis Suárez. 

Tänkbar startelva:

Bravo
Dani Alves - Piqué - Mascherano - Alba
Rakitic- Busquets - Iniesta
Messi - Suárez - Neymar

Athletic Club

Hemmalaget Athletic Club, som för närvarande parkerar på 12:e plats i La Liga, kommer till mötet med Barcelona efter en välbehövlig 2-0-seger borta mot Levante. Dessförinnan hade Athletic inte vunnit i ligan sedan i slutet av november när laget besegrade Getafe. I Copa del Rey har det gått betydligt bättre för baskerna som har ett dubbelmöte mot Espanyol att se fram emot i semifinal. 

Kanske var segern mot Levante början på en positiv trend för Athletic som nu kommer få en match på hemmaplan mot Barcelona där laget på förhand inte kommer ses som favoriter. Det är just den här typen av hemmamatcher inför en fanatisk publik som kan fungera som en moralhöjare för ett lag och vända en säsong i rätt riktning. Tabellplacering eller form spelar mindre roll. Känslan är att Athletic kommer göra det svårt för Barcelona den här kvällen och med rätt start för hemmalaget kommer publiken att bära sig lag ytterligare i egenskap av den tolfte spelaren, vilket aldrig ska underskattas. 

Som Luis Enrique påpekade på presskonferensen inför matchen är Athletic ett lag som pressar intensivt och inte ger sina motståndare tillfälle att slappna av för en sekund samtidigt som laget består av ett flertal fysiska spelare som Barcelona kommer behöva hantera på fasta situationer. Det stora offensiva hotet hos Athletic heter såklart Aduriz som toppar lagets interna skytteliga med sina sju ligamål. I övrigt gäller det såklart att se upp med kreativa spelare som Susaeta, Benat och inte minst Munain som är min personliga favorit i det här laget.

Tänkbar startelva:

Iraizoz
Iraola - Etxeita - Laporte - Balenziaga
Rico - José
Munain - Marcos - Susaeta
Aduriz

Matchfakta
Matchdatum: Söndagen 8 februari
Avsparkstid: 21:00
Arena: San Mamés
TV-sändning: Cmore fotboll och Cmore fotboll HD

Visca el Barca!