Sedan Atlético återvända till högsta serien säsongen 2002-2003 har gästerna vunnit på San Mamés oftare än hemmalaget, tre av de gångerna genom att göra inte mindre än fyra mål. Inte minst beroende på att Athletic haft det mycket svårt att få stopp på Atléticos storstjärnor på 00-talet. Först var det Agüero och Forlán som alltid gjorde mål på San Mamés och nu för tiden är det vidundret Radamel Falcao som inte går att stoppa.

Den enda Athletic-tränare som på 2000-talet lyckats leda laget till en flermålsseger hemma mot Atlético är dock Marcelo Bielsaseger, genom en 3-0 seger ifjol. Å andra sidan skedde detta innan Diego Simone tog över som tränare i Atlético och han har två-noll i matcher mot Bielsa. Och denna Falcao har gjort fyra av lagets fem mål i de två matcherna, Athletic inga alls. Simone har framför allt annat sett till så att Atlético har ett försvarsspel i världsklass, vilket inneburit en enorm skillnad mot för hur det såg ut när mittbacken Perea och kompani genom stora delar av 00-talet tappade markeringar på Vicente Calderon.

Athletic Club

Marcelo Bielsa har sitt recept på hur lejonmat ska tillagas av madrassmakare. Det är samma recept som han använder oavsett om huvudingrediensen är maränger, sardiner eller någon annan lagnamnsmetafor. En hejdundrande offensiv och ett naivt försvarsspel som bygger på utopin att varje femtio-femtioduell ska vinnas av ensamma Athleticförsvarare. Kruxet är att lejonen gång på gång misslyckas med att äta sig mätta på Bielsas matlagning.

Hur som helst har han tagit ut en startelva som ska få forttroendet att försöka ännu en gång: den ifrågasatte Iraizoz som kostade Athletic segern i senaste matchen mot Betis får förnyat förtroende mellan stolparna. Framför honom spelar samma fyrbackslinje som avslutade förra matchen, det vill säga Iraola till höger, ett mittlås bestående av Ekiza och succétonåringen Laporte, samt tillfrisknade Aurtenetxe till vänster. Som mittfältsankare tar San José platsen när han nu är åter efter avstängning och framför honom formerar Susaeta, Herrera, De Marcos och Muniain ett rörligt fyrmannamittfält. Ligans meste inhemske målskytt Aduriz får fortsatt förtroende ensam på topp, trots att småskador hindrat honom från att delta fullt ut i senaste veckans träningar.

På bänken hamnar Raúl, Toquero, Iturraspe, Llorente, Ibai, Gurpegi och Ramalho. Notera att Amorebieta återigen lämnats utanför matchtruppen. Om detta bara beror på hans usla form eller på det faktum att han och Bielsa enligt medieuppgifter grälade öppet efter Rayo-matchen för två veckor sedan. Hur som helst är det ingen högoddsare att Amorebieta inom kort kommer att följa såväl Javi Martínez som Fernando Llorentes exempel och lämna klubben.

Atlético Madrid

Atlético saknar alltså Falcao på grund av skada, vilket får betecknas som den enskilt viktigaste faktorn som gör att hemmafansen kan hoppas på poäng. Duon Juanfran och Diego Costa är dock redo för spel, trots att det fanns frågetecken in i det sista. Mittfältsmotorn och lagkaptenen Gabi är avstängd efter att ha samlat på sig sin femte varning för säsongen i matchen mot Levante. Dessutom är nyförvärvet vänsterbacken Emiliano Insúa ännu inte spelklar.

Gästerna har matchats hårdare än hemmalaget genom att veckan som gått också inneburit cupmatch mot Real Betis. Eftersom Atlético vann det dubbelmötet väntar dessutom semifinal i cupen mot Sevilla redan på onsdag. Det är oklart hur mycket detta kommer att få tränaren Diego Simone att rotera i laget, men följande trupp har han tagits ut i alla fall: Courtois, Asenjo, Miranda, 'Cata' Díaz, Manquillo, Juanfran, Godín, Filipe Luis, Mario Suárez, Tiago, Emre, Arda Turan, Raúl García, Cristian Rodríguez, Koke, Óliver Torres, Adrián och Diego Costa.

Troligtvis kommer ynglingen Manquillo återigen få chansen som högerback då han gjort det bra under landslagsmannen Juanfrans skadefrånvaro. Det blir i så fall en intressant och potentiellt matchavgörande duell mot Athletics lille trollgubbe Muniain på den kanten.  Dessutom kommer sannolikt Diego Costa att vikariera på topp och Athletic-antipaten Raúl García lär få speltid på mittfältet. I övrigt förväntar jag mig ett ganska ordinarie lag, vilket betyder kvalité på de flesta positioner.

Samma sak kan dock inte sägas om gästernas fascistiska supportergrupp Frente Atlético som annonserat att de kommer att gästa Bilbao på samma kärvänliga sätt som vanligt. Med tanke på tidigare incidenter kring den supportergruppen lär det förekomma en del bråk kring arenan.

Domaren

Inte heller matchens domare, den ökände, omtalade och usle Muñiz Fernández kan anklagas för att bidra med kvalité. Jag förväntar mig inte att han ska visa spelförståelse, jobba med fördelsregeln eller vara konsekvent. Tvärtom, snarare. Men jag hoppas innerligt att han inte väljer att avgöra matchen helt på egen hand som så många gånger förr, för den här matchen kommer att innehålla tillräckligt med dramatik och underhållning utan att behöva förvandlas till en cirkusföreställning.