Det mesta klaffade för Barcelona när man tog en promenadseger med tennissiffrorna 6-2 mot Real Betis i ligapremiären förra lördagen. Rörligheten, passningsspelet, presspelet, målskyttet fungerade strålande. I det stora hela stod spelarna individuellt sett för gedigna, fina prestationer. En stekhet Luis Suarez gjorde hattrick, men matchens suverän var världens främste, nämligen Lionel Messi. Messi dirigerade anfallsspelet på ett magnifikt vis, gjorde själv två mål och var i hög grad involverad i ytterligare tre mål. Det var många glädjeämnen i matchen föregående söndag. Det mindre roliga var att Barcelona släppte in två mål på de två mållägen bortagästerna mäktade med att vaska fram under hela matchen. Trots att motståndet inte var det allra svåraste får man inte ta ifrån Barcelona det utmärkta, underhållande spelet man bjöd på inför den nöjda och belåtna hemmapubliken på Camp Nou. Nu på söndag kan det bli betydligt tuffare för Barcelonas vidkommande när man på bortaplan möter Athletic Bilbao. Under föregående säsong spelade Barcelona hela sex matcher mot Athletic Bilbao. Först förlorade man dubbelmötet, efter en förlust respektive en oavgjord match, i den spanska supercupen i augusti fjol. Så småningom under säsongen tog man en gruvlig revansch för minan man gick på i supercupen genom att gå segrande ur de fyra efterföljande drabbningarna, två i La Liga respektive två i kvartsfinalen i Copa del Rey.

Athletic Bilbao är en anrik klubb i Spanien och trots att det har varit tunnsått med titlar de senaste decennierna har man de facto vunnit La Liga åtta gånger och Copa del Rey hela 23 gånger. Dessutom har man aldrig någonsin degraderats från den högsta divisionen i Spanien, vilket är en oerhört imponerande bedrift. Föregående säsong var inte så pjåkig för Athletic Bilbaos del, för utöver triumfen i den inhemska supercupen hamnade man på en anständig femte plats i La Liga. Nämnvärt är också att man i Europa Leaague i våras nådde kvartsfinal, där man snöpligt föll efter straffsparkar mot La Liga-konkurrenten Sevilla FC som sedermera vann turneringen ifråga för tredje säsongen i följd. I den första omgången av La Liga förra helgen förlorade man med 2-1 borta mot Sporting Gijón efter en blek insats, men vill nu säkerligen visa att man även denna säsong aspirerar på en placering högt upp i La Liga. Det är inte särskilt lätt att så här alldeles i säsongsinledningen veta var man har ett lag som Athletic Bilbao. Med det sagt är man antagligen som vanligt ett lag som är kapabelt att ställa till det för vilket topplag som helst om man vaknar på rätt sida, speciellt på hemmaplan där man förra säsongen bara föll vid fyra tillfällen i ligaspelet. I sin hemmaborg San Mamés kommer man vara laddad till tänderna och sälja sig dyrt mot mäktiga Barcelona. Truppen som till fullo är dominerad av spelare med baskiska rötter har några riktiga kvalitétspelare, framför allt i form av den unge backklippan Aymeric Laporte och den gamle måltjuven Aritz Aduriz.

Barcelona har sannerligen varit aktiv på transfermarknaden under sommaren och spelaromsättningen har varit synnerligen hög. Ett gäng spelare har lämnat klubben och ett antal nya spelare har anslutit. Bland spelarna som har försvunnit från den katalanska stoltheten har de flesta varit marginalspelare, somliga var till och med utlånade sedan tidigare. Men Barcelona har också släppt tongivande kuggar som den energiske högerbacken Dani Alves och den trygge målvakten Claudio Bravo. Ändå är känslan att man har förstärkt truppen inför den här säsongen, då man har värvat ytterst intressanta unga spelare såsom portugisen André Gomes och fransosen Samuel Umtiti. Även om man hade en fenomenal spelartrupp redan innan sommarens smärre värvningsorgie kan det bli nyttigt med nytt, friskt blod i truppen. Man får naturligtvis ge de nya spelarna en viss tid att acklimatisera sig i klubben innan man värderar huruvida de har varit lyckade värvningar eller inte. Under alla omständigheter kommer det att bli högintressant att följa nyförvärven i Barcelonatröjan.

De nytillkomna spelarna i all ära, Barcelonas väl och ve hänger den här säsongen i första hand på de sedan gammalt etablerade storspelarna i klubben. Nyckelspelarna är Gerard Pique, Sergio Busquets, Andrés Iniesta, Neymar, Luis Suarez och sist men inte minst Messi som odiskutabelt är Barcelonas enskilt viktigaste spelare. Det finns knappt några superlativ kvar att använda för att beskriva denna gudabenådade fotbollsspelare. Visst, han är en formidabel målgörare, men han är ju avsevärt mer än en målkung. Han behärskar det mesta som man kan önska sig av en offensiv spelare och har en sanslös förmåga att luckra upp motståndarförsvaret och skapa målchanser för såväl sig själv som sina medspelare. Han har varit enastående i ett helt decennium nu och fastän han redan vid en mycket ung ålder var mästerlig fortsätter han att bli bättre år för år. Kort och gott, han är fortfarande världens absolut bäste fotbollsspelare. När han är i någorlunda gott slag är det i princip stört omöjligt att tycka något annat än att han är bäst, åtminstone om man bedömer honom utan att låta sig att påverkas av vilket klubblag och landslag han tillhör. Han har varit lysande de senaste matcherna och är tydligen i storform redan i upptakten av säsongen.

Barcelona har som vanligt en trupp med både bredd som spets som krävs för att vinna alla turneringar man deltar i denna säsong. Den här säsongen känns truppen till och med starkare än på länge. Därför har frånvaron av en rad tunga pjäser de senaste veckorna inte väckt nämnvärd oro. Ett antal spelare har varit skadade i augusti, men det har rört sig om smärre skador och redan till helgens match verkar det som att flera ha återhämtat sig och är glädjande nog tillgängliga för spel nu. För närvarande innehåller skadelistan inte mer än två namn, nämligen Jérémy Mathieu och Iniesta. Därtill har stjärnan Neymar fått ledigt från klubben efter OS-deltagandet och väntas återvända till Barcelona efter landslagsuppehållet i början av september. Förvisso har Marc-André ter Stegen och Javier Mascherano sedan några dagar tillbaka blivit kvitt sina skador och tränar normalt med den övriga truppen, ändå är jag inte helt säker på om de kommer att få att speltid i helgen. Med tanke på att flera normalt sett givna startspelare i matcher som på förhand betraktas som mycket svåra antingen definitivt inte är till förfogande eller frågetecken just nu är det ovanligt svårt att veta exakt vilka elva spelare Luis Enrique kommer att ge förtroendet från start mot Athletic Bilbao. Jag är emellertid säker på att Pique, Alba, Sergio Busquets, Rakitic, Luis Suarez och Messi kommer att ingå i startelvan. Sedan tror jag att Arda Turan kan få chansen i anfallet, då han efter en tandlös vår har tacksamt nog visat framfötterna på sistone. Dessutom skulle jag inte bli förvånad ifall Gomes, som var avstängd i ligapremiären, får spela från start på mittfältet och därmed få sin debut i ligan med Barcelona avverkad.

Möglig startelva:

ter Stegen
Sergi Roberto-Pique-Umtiti-Alba
Gomes-Sergio Busquets-Rakitic
Messi-Luis Suarez-Arda

Matchtruppen har inte offentliggjorts i skrivande stund.
 
Matchdag: Söndag 28 augusti
Avspark: Klockan 20:15
Arena: San Mamés
TV: Viasat
Internet: Viaplay
 
Visca Barca!