Det första riktiga vårtecknet för alla fotbollsälskare är när Champions League drar igång igen efter ett par månaders uppehåll. Efter att åttondelsfinalerna inleddes förra veckan är det nu dags för Barcelona att kliva in i slutspelet mot en gammal bekant. Barcelona och Arsenal har mötts i slutspelet ett flertal gånger, även om det var några år sedan senast, trots att Barcelona kanske alltid har gällt som favorit har det blivit intensiva och jämna matcher mellan två spelskickliga lag. Arsenal känns dessutom som ett mer stabilt lag numera, vilket ytterligare stryker under att det kommer bli två högintressanta åttondelsfinalmöten mellan två lag vars spelidé handlar om att vinna fotbollsmatcher med ett eget anfallsspel. 

FC Barcelona

Barcelona kommer närmast från en sömnig insats mot Las Palmas, där Luis Enrique valde att rotera på några positioner, men där laget till slut tog en knapp seger mot bottenlaget efter att Neymar och Suárez stått för målskyttet. 

Både Busquets (avstängd) och Piqué (vilades) saknades mot Las Palmas, men kommer såklart vara tillbaka i startelvan mot Arsenal. Alba, som hade en tuff dag på jobbet i lördags, ska ändå var en given startspelare och trots att Mathieu gjorde det bra kommer Luis Enrique med stor sannolikhet att placera Mascherano bredvid Piqué i mittförsvaret. På högerbacken känns det desto mer ovisst i och med att Alves spelade i helgens ligamatch medan Vidal satt på bänken. Sett till form tycker nog de flesta Barcelonafans att Vidal hade varit att föredra, men att Alves med tanke på all sin rutin från den här typen av matcher skulle bänkas låter trots allt mindre sannolikt. Eftersom det är Champions League vaktas målet den här kvällen av Ter Stegen.  

På mittfältet är Busquets och Iniesta de två säkraste korten medan Roberto och Rakitic konkurrerar om den sista platsen medan Arda är avstängd. I de viktiga matcherna brukar Enrique välja Rakitic, vilket även lär bli fallet den här kvällen. Framåt finns det såklart inga frågetecken gällande vilka som startar. Vi får bara hoppas att Suárez fortsätter att leverera, att Messi är mer intresserad och involverad i spelet än mot Las Palmas (allt annat vore jättekonstigt) och att Neymar kan hitta tillbaka till effektiviteten i sitt spel. 

Tänkbar startelva:

Ter Stegen
Alves - Piqué - Mascherano - Alba
Rakitic - Busquets - Iniesta
Messi - Suárez - Neymar

Truppen:

Ter Stegen, Claudio Bravo, Masip, Piqué, I.Rakitic, Sergio, Dani Alves, A.Iniesta, Suárez, Messi, Neymar Jr, Mascherano, Munir, Jordi Alba, S.Roberto, Adriano, Aleix Vidal, Vermalen, Mathieu.

Arsenal FC

Arsenal tog förra helgen en fundamentalt viktig seger i ligaracet hemma mot Leicester (som fortfarande leder Premier League (!)) efter ett sent segermål av Welbeck som gjorde comeback efter en lång skadefrånvaro. Det var ett sådant moralhöjande mål som kan visa sig vara helt avgörande när Premier  League ska summeras. 
I helgens FA-cup-möte med Hull hemma på Emirates valde Arséne Wenger, likt Luis Enrique, att rotera sitt lag. Arsenal tryckte på och skapade chanser mot ett Hull som parkerade bussen. I och med att utdelningen uteblev bytte fransmannen in ett par av sina nyckelspelare i jakten på ett segermål, men Hull lyckades streta emot och klara 0-0, vilket innebär omspel. 

Det som kan sägas om Wengers Arsenal den här säsongen är att laget känns mindre naivt och mer cyniskt på sig vis att det finns en defensiv stadga med Coquelin framför det samspelta mittbacksparet Mertesacker och Koscielny. Största skillnaden är dock den sista utposten i form av Peter Cech, som verkligen har levt upp till de högt ställda förväntningarna om att ge Arsenal en stabilare defensiv grund att stå på samtidigt som han har räddat flertalet poäng åt sitt lag med räddningar i viktiga lägen av matcherna.

Framåt är det framförallt Özil, som skapar överlägset flest målchanser i Premier League, som har varit utropstecknet den här säsongen tillsammans med Giroud som har börjat göra fler mål och dessutom utspritt på fler matcher och i viktiga sådana. Sen handlar det givetvis för Barcelona om att få stopp på kvicka spelare som Alexis och Walcott, som kan ställa till stora bekymmer för Barcelona om Arsenal lyckas spela sig ur förstapressen. 

Tänkbar startelva:

Cech
Bellerin - Mertesacker - Koscielny - Monreal
Ramsey - Coquelin - Özil
Walcott - Giroud - Alexis

Matchfakta

Matchdag: tisdag 23 februari
Avspark: 20:45
Arena: Emirates Stadium
TV-sändning: Viasat Fotboll HD

Visca el Barca!