Athletic Club

Tränaren Marcelo Bielsa har som sagt stora defensiva problem att brottas med. Förra säsongens sårbarhet för kontringsspel består och är ett nödvändigt ont i lagets possession-baserade kortpassningsspel. Men till detta kommer flera andra faktorer som lett till att Athletic i ligaspelet släpper in i snitt tre mål per match, betydligt högre än någon av seriekonkurrenterna. Lagets försvarsgeneral Javi Martínez har bokstavligen smitit iväg till Bayern, andra nyckelspelare i backlinjen (Amorebieta och Aurtenetxe är eller har varit skadade), Bielsa har under pågående matcher roterat aggressivt i backlinjen och enskilda individer har gjort riktiga plattmatcher (San José har på bara några matcher lyckats spela bort sin givna plats i startelvan).

Lagkaptenen Carlos Gurpegi har fått agera mittbacksklippa. Med sitt närkampsspel, sin rutin och inställning har han gjort ett adekvat jobb, men i detta varit alltför ensam i försvaret. Nu kommer Bielsa återigen att komponera ihop en ny backlinje framför given Gorka Iraizoz i målet. Iraola till höger, i mitten kommer Gurpegi att få sällskap av färdigrehabiliterade Amorebieta och till vänster är det dags för Xabi Castillo att ta chansen. En hyfsat offensiv vänsterfotad vänsterback låter ju idealt i Bielsas spelsystem, men Castillo har haft skadeproblem och tappat i hierarkin. Nu när bägge omskolade vänsterbackarna Jon Aurtenetxe och Iñigo Pérez är skadade (och Oscar De Marcos behövs centralt i banan) har han nu chansen att på allvar spela in sig i startelvan. Det är bara hoppas att han tar den.

På mittfältet kommer Iturraspe återigen att spela defensiv mittfältare, en otrolig viktig roll (vilket insiktsfulle Michael Cox skrivit mer om här) för att diktera tempot i Athletics anfallsspel. Framför honom rörlige De Marcos tillsammans med bollartisten Iker Muniain. Topptrion består av årets transferfynd Isma López till vänster, Markel Susaeta till höger och målsprutan Aritz Aduriz på topp. Om defensiven oroar är de offensiva krafterna i laget desto starkare.

På bänken finns Raúl (målvakt), Ekiza, San José (försvarare), Ruiz de Galarreta, Ibai (mittfältare), Toquero och Llorente (anfallare). Det faktum at Llorente startar på bänken behövs det också en utläggning kring. Dels har Aduriz gjort det bra hittills denna säsong och Llorente har enligt officiella uppgifter varit skadad under delar av försäsongen, men det går inte att undvik att spekulera kring det faktum att Bielsa inte fullt ut vågar Llorente och hemmapubliken konfronteras.

Llorente buades ut i sin senaste hemmmatch, den 2 augusti mot Slaven Belupo, och detta var alltså innan han öppet deklarerade att han ville lämna klubben. Hur kommer han nu att tas emot? Rejäla burop från stora delar av hemmapubliken är inte spelvärt. Men Llorente har under veckan plötsligt gjort sig tillgänglig för media. Gång på gång förklarat att han bara vill göra sitt bästa för klubben och han har insinuerat att han eventuellt kan komma att förlänga sitt kontrakt (men såklart inte förrän januari). Även om ingen innerst inne tror på honom, kanske tillräckligt många uppskattar att hans sockersöta ord? Dessutom gjorde han ju mål senaste mot Espanyol och klubbpresidenten har gått ut och sagt att han inte kan förstå hur Athletics supportrar kan bussvissla åt sina egna spelare. Ja, det blir spännande att se hur publiken och Llorente kommer att förhålla sig till varandra.

Hapoel Kiryat Shmona

Mer info om kvällens motståndare Hapoel K.S. finns här. Förutom detta kan man konstatera att Hapoels tränare Gili Landau tagit ut följande trupp: Amos, Nitzan, Cohen, Yazo, Vahaba, Tzedek, Gabai, Hasarma, Levi, Matovic, Gazal, Einbinder, Ben Zaken, Mresat, Elisha, Gerzicich, Porokara, Tasevski, Rochet, Sallalich, Abed, Abuhazira och Lencse.
Den offensive mittfältaren makedoniern Darko Tasevski och finske vänsteryttern Roni Porokara, båda landslagsmeriterade, är lagets kanske två största stjärnor. Däremot skulle det vara lite oärligt att försöka påskina att jag sitter inne på någon djupare kunskap om motståndarlaget. Troligtvis kommer Hapoel att ställa upp med ett klassiskt 4-4-2 och hoppas på att få med sig en poäng från San Mamés.

Domaren

Mannen i svart är walesaren Simon Lee Evans och har bland annat dömt VM-kval och en av AIK:s EL-kvalsmatcher denna säsong. Det absolut bästa med europeiskt cupspel är den generellt höga domarnivån, som får Undiano Mallenco, Muñiz Fernández och de andra spanska domarna att framstår som glada amatörer.

UEFA-kontrollanterna på plats kommer förmodligen att ha mer att göra än domaren ikväll. Athletic har gått ut på sin hemsida och uppmanat supportrar att inte ta med sig palestinska flaggor in på arenan då detta kan anses bryta mot UEFA:s regler. Dessutom har klubbledningen haft ett möte med Athletics största supportergrupp Herri Norte Taldea (öppet vänster, separatiska och anti-fascistiska) och särskilt vädjat till dem. Det enda man kan vara säker på är att palestinska flaggor kommer att vara talrika på läktaren, eftersom det alltid finns ett par sådana även i vanliga ligamatcher mot exempelvis Getafe. Hur UEFA sedan tolkar detta återstår att se, men det är värt att komma ihåg att UEFA har ögonen på Athletic efter incidenterna när laget spelade mot Anderlecht i Europa League för några säsonger sedan.