Idag skulle alltså Athletic Club flyga till Tel-Aviv och därifrån vidare mot staden Haifa* för att greppa det sista halmstrået för att – i alla fall teoretiskt – överleva en gruppspelsomgång till. Men de senaste dagarnas upptrappning av den långvariga Israel-Palestinakonflikten väckte ändå frågetecken ifall matchen verkligen skulle genomföras. Den israeliska ambassaden i Spanien gick under gårdagen ut och garanterade såväl Athleticspelare som –supportar säkerhet. Ändå hade bara tre (!) Athletic-supportrar tänkt resa till Kiryat Schmonas lilla arena. Oscar De Marcos sade också på gårdagens presskonferens att ”Israels krig oroade [spelarna]”.

Hundratals människor, mest civila palestinier på den blockerade Gaza-remsan, har dödats de senaste dagarna och dagens bombdåd i centrala Tel-Aviv tycks ha fått UEFA:s säkerhetspanel att till slut fatta beslut om att skjuta upp matchen på grund av det spända säkerhetsläget i regionen. Medieuppgifter gör gällande att Athletic Club fler gånger under de senaste dagarna bett UEFA skjuta upp matchen med hänvisning till att Israel befinner si g i krig och således tillslut, med laget under lång tid väntande på flygplatsen i Bilbao, fått gehör för sina önskemål. UEFA har meddelat att ytterligare besked om hur och när matchen ska spelas kommer i slutet på denna vecka. Tidigare i liknande situationer har israeliska lag fått spela sina hemmamatcher på närliggande Cypern.

Tränaren Marcelo Bielsa hade tänkt rotera rejält i denna match, vilket mycket väl kan ses som att Europa League-äventyret är över för den här gången. På flygplatsen fanns varken Iraizoz, Iraola, Aurtenetxe, Susaeta eller Llorente, inte heller skadade kvartetten Muniain, Gurpegui , Amorebieta och Iñigo Pérez. Susaeta var alltså på god väg att få sin svit på 84 raka tävlingsmatcher från start bruten, men han får istället chansen att öka på den mot Deportivo på söndag.

Utifrån hur Bielsa styrt upp de senaste träningarna verkade det som om startelvan hade blivit följande: Raúl; Jonás Ramalho, San José, Ekiza, Castillo; Iturraspe, Toquero, Ander Herrera; Igor Martínez, Aduriz och Isma López. Spännande ungdomsspelare som Markel Etxeberria, Kepa Arrizabalaga, Guillermo Fernández, Enric Saborit och Iker Undabarrena hade dessutom fått sitta på bänken. Istället fick de nu alltså åka hem och packa upp sina resväskor i väntan på UEFA:s besked.

Möjligheten att gå vidare från gruppspelet kan dock trots den uppskjutna matchen ändå definitivt försvinna. Om Sparta Prag tar poäng hemma mot Olympique Lyonnais finns det inte länger ens en teoretisk chans för Athletic att komma ikapp poängmässigt. I så fall talar mycket för att ännu fler juniorer får packa sina resväskor när det väl blir dags att möta Kiryat Schmona, när och var det nu blir av.

* Hapoel Kiryat Schmonas lilla hemmaarena når inte upp till UEFA:s krav och lagets hemmamatcher har därför spelats i staden Haifa.