Tränare Marcelo Bielsa har förklarat att hans lag kommer att spela offensivt i jakt på de mål laget behöver. Bland annat kommer han att ställa upp med två forwards, den samspelta duon Llorente och Toquero som gjorde det så bra i Caparrós 4-4-2-system. Troligtvis har även insatsen i andra halvlek av förra ligamatchen mot Málaga, ett av få tillfällen denna säsong när de varit på plan samtidigt, inspirerat Bielsa till det beslutet. Dessutom tar offensive och löpvillige Oscar De Marcos avstängde vänsterbacken Jon Aurtenetxes plats, så räkna med ett offensivt spel från första minuten.

Startelvan i övrigt är den ack så välkända. Iraizoz i målet. Iraola, Javi Martínez, Amorebieta och De Marcos i backlinjen. Iturraspe i defensiv mittfältsposition. Framför honom kommer Ander Herrera och en djupledslöpande Toquero husera. Längst fram den vanliga ”tridenten” Susaeta, Llorente och Muniain. Den förstnämnda lagets bäste målskytt i Europa League med tre baljor än så länge. På bänken sitter övriga uttagna i truppen: San José, David López, Gabilondo, Raúl, Iñigo Pérez, Ekiza och Ibai. De mest slitna nyckelspelarna fick vila åtminstone en halvlek förra matchen, men mot Lokomotiv toppas laget.

Lokomotiv Moskvas tränare, portugisen José Couceiro, har ännu inte tagit ut någon slutgiltig trupp men laget befinner sig i Spanien sedan i söndags. Det finns en handfull spelare i Lokomotiv att hålla ögonen lite extra på, som rutinerade yttern Maicon, anfallaren Felipe Caicedo och mittfältsdynamon Denis Glushakov. Lokomotiv kommer med all säkerhet att vara nöjda med att försvara sin ledning från första matchen och satsa på snabba omställningar. Frågan är om det räcker mot ett bolltrillande och passningsskickligt Athletic. Lokomotivs spanske spelare Alberto Zapater har i media uttalat sig om att det han fruktar mest är atmosfären på San Mamés. Det är naturligtvis en stor fördel som kanske kommer att vara den faktor som väger över till slut. Räkna med ett fullsatt San Mámes där alla kommer att stötta laget fram till att polske domaren Pawel Gil blåser av matchen.

Avancemang är naturligtvis första prioritering och inget ska tas ut i förskott. Men ändå kittlande att tänka på att i nästa omgång väntar antingen Manchester United (troligast) eller Ajax (mindre troligt). Ander Herrera och Iker Muniain riskerar avstängning vid varning, så de bör åtminstone undvika att snacka till sig ett kort eller sparka bort bollen efter avblåsning och liknande dumheter.

De senaste 40 säsongerna, alltså sedan säsongen 71/72*, har Athletic Club spelat i Europa League 12 gånger**. Bara fyra gånger har laget tagit sig förbi just sextondelsfinalen. Mot Parma (94/95), Sporting (85/86), Aston Villa (77/78) och Basel (76/77). Vid det sistnämnda tillfället förlorade Athletic sen finalen mot Juventus. Inget Athletic-supporter skulle nog klaga ifall det blev en femte åttondelsfinal genom tiderna...

Ett mörkt moln på himlen som skulle kunna ställa till det (förutom motståndarlaget) är de senaste dagarnas flitiga spekulerande i media om Marcelo Bielsas framtid. Trots att klubbpresidenten Josu Urrutia varit angelägen om att förlänga kontraktet med tränaren har ingen hänt på den fronten. Sedan tidigare har det spekulerats vitt och brett om inte Bielsa vore den perfekta kandidaten för Barcelona om nu Pep Guardiola inte vill fortsätta. Men igår rapporterade Marca att Bielsa tackat ja till ett möte med Chelsea-oligarken Roman Abrámovich för en förutsättningslös diskussion. Oavsett om det stämmer eller inte finns det ett otal exempel på när sådana situationer går ut över ett lags prestation, något som absolut inte får hända mot Lokomotiv Moskva.

* Säsongen då UEFA tog över den s.k. Mässcupen och döpte den till UEFA-cupen (idag UEFA Europa League).

** Och tre gånger i Champions League (tidigare Europacupen för mästarlag), nämligen säsongerna 83/84, 84/85, 98/99