Matchen i korthet kan sammanfattas med att Athletic dominerade matchen mot ett lojt Hapoel Kiryat Schmona. Athletic hade exempelvis hela 13 skott på mål, jämfört med israelerna som bara lyckades träffa Raúl i målet två gånger. Hela tillställningen kändes ganska loj då endast några hundra åskådare hade följt med hemmalaget till grannstaden Haifa, där närmaste UEFA-godkända fotbollsplan fanns. Lite kul dock att ungefär femtiotalet av supportrarna bestod av tillresta argentinare och Newells Old Boys-fans som dykt upp för att hylla Marcelo Bielsa, alltjämt ansedd som någon slags levande legendar i Sydamerika.

Llorente gjorde mål i 35:e minuten efter att slitvargen Toquero på en hörnspark skapat oreda i Hapoels straffområde. Annars stod Llorente för en godkänd insats, men han missade flera lägen. Bland annat hade han ett långskott i ribban i första halvlek och en nick från nära håll i andra halvlek d som Hapoels målvakt Amos lyckades styra till hörna. Athletics andra mål kom också till efter att en fast situation lett till flipperspel i Hapoelförsvaret. Denna gång var det ”Talmannen” Toquero som tryckte in bollen i nät. Det händer inte lika ofta längre, men det är alltid kul att se Gaizka göra mål!

Som rapporterat inför matchen hade Bielsa tagit ut hela tre debutanter från start. 21-åringarna Erik Morán och Álvaro Peña på mittfältet, som gjorde riktigt bra insatser. Inte minst Peñas insats lyfts fram av lokaltidningarna; tyvärr fick han bryta matchen mot slutet efter att ha fått en smäll på fotleden. 18-årige mittbacken Aymeric Laporte gjorde en stabil insats, inte minst i andra halvlek, och höll minst jämna steg med sin mer erfarne mittbackskollega San José. Dessutom fick ytterligare två spelare debutera i och med att de byttes in i andra halvlek. Mittfältarna Iker Undabarrena, 17 år, och Jonxa Vidal, 21 år, fick några minuters speltid de också. Således hela fem A-lagsdebutanter i en bortaseger i Europa League.

Inte nog med detta. Samtidigt hemma i Biscaya spelades det match i NextGen-series, ett slags U19-Champions League för klubbar med utmärkta ungdomsakademier. I matchen utklassade Athletics NextGen-lag Olympiques Marseilles dito med hela 5-0. Detta trots att Athletic alltså hade hela sex spelare ivägsända till Israel och största ungdomsstjärnan Iñigo Ruiz de Galarreta långtidsskadad. Matchens lirare var förmodligen 17-årige målsprutan Gorka Santamaría på topp, som är klubbens pålitligaste målskytt i ungdomsleden. Athletic har ännu inte förlorat en match i NextGen-gruppspelet och det blir spännande att se hur långt de kan gå.

Det kan i sammanhanget också vara värt att lyfta fram de goda resultat som klubbens B- och C-lag gör. B-laget, Bilbao Athletic, som spelar i Segunda B ligger med flera poäng till godo på uppflyttningsplats, i tabellen slagna endast av etablerade klubbar som Alavés och Eibar. I samma serie spelar också Real Sociedad B, Zaragoza B, Racing B och Osasuna B, men de återfinns klart längre ner i tabellen. Bilbao Athletic har inte öppnat en säsong så här bra på många år och det finns de som nu vågar hoppas på en uppflyttning till Segunda A. I Bilbao Athletic är det spelare som Ramalho, Laporte, Morán, Peña, Jonxa och meste målskytten Alain Eizmendi som utmäkrt sig hittills denna säsong.

C-laget Basconia som spelar i Tercera har också häng på en uppflyttningsplats, men kommer alltså inte att kunna avancera i seriesystemet om inte Bilbao Athletic också gör det. Basconia ligger en poäng från uppflyttningsplats, men kan i och med helgens match mot topplaget Laudio förbättra tabelläget ytterligare. I Basconia är det redan nämnde Gorka Santamaría som gör flest mål, men också spelare som Iker Undabarrena, Kepa Arrizabalaga och Markel Exteberria som utmärker sig. De tre sistnämnda åkte som bekant med till Israel.

Klubbpresident, Josu Urrutia, har fått mycket kritk för att han antingen skapat eller inte kunnat hantera det kaos som uppstått i A-laget. Javi Martínez flykt till Bayern, Fernando Llorente-gate, Fernando Amorebietas strandade kontraktsförhandling och konflikten med Marcelo Bielsa, bland annat. Samtidigt har Urrutia stort stöd. Hans budgetförslag på klubbens senaste rådskonferens fick fler bifallsröster än vad något annat budgetförslag tidigare fått. Urrutia gick för ett och halvt år sedan till val på att sats på klubbens sociala massa och på ungdomsverksamheten. Sedan han tog över har klubben i ungdomsleden gjort flera strukturella förändringar; bland annat har ungdoms- och juniortrupperna minskat i storlek och en ökad fokusering har skett på talanger från Biscaya. I dagsläget har klubben ungefär 150 ungdoms- och juniorspelare, jämfört med 250 för två säsonger sedan och andelen födda eller uppvuxna i Biscaya har inte varit högre på många år. Hur mycket av de framgångar som kommer nu beror på det arbete som Urrutia och klubbens styrelse lagt ner sedan de vann valet inför säsongen 11/12?

I en tid när fotbollsetablissemanget vill inför ekonomisk fair play, den spanska samhällsekonomin totalkraschat och spanska fotbollsforskare varnat för att endast ett fåtal välskötta klubbar kommer att överleva de kommande åren känns ändå framtiden ljus. För en klubb som Athletic Bilbao är det ingen katastrof att Europa League-satsningen blev ett fiasko i år, inte heller om laget aldrig kommer nära den topp 7-placering man inför säsongen kunnat vänta sig. Det som är viktigt är att det finns tydliga tecken om att klubben kommer att vara en stark kraft i fotbollsvärlden även i framtiden. På det sättet är kanske Athletic en ovanlig klubb, framgångarna idag kommer aldrig att vara lika viktiga som de möjligheter som finns imorgon.

Mot morgondagen! Aupa!