Utifrån förutsättningar gav Tata Martino en föga överraskande elva chansen från start mot RCD Espanyol. Noterbart är att hela sex förändringar gjordes jämfört med ligamatchen mot Celta Vigo i onsdags. Längst bak fick José Pinto förtroendet i och med att Victor Valdés skadade sig olyckligt i föregående match. Följande elva spelare inledde matchen:

Pinto    
Alves, Mascherano, Piqué, Alba
Xavi, Busquets, Fábregas
Pedro, Messi, Neymar

Avbytare: Iniesta, Sanchez, Bartra, Tello, Adriano, Sergi Roberto, Oier

 
Första halvlek

Barcelona tog som så ofta förr tag i taktpinnen per omgående och försökte spela offensivt. I den första kvarten lyckades man dock inte hota Espanyols disciplinerade försvar ordentligt. Målchanserna uteblev och man mer eller mindre tvingades mest spela runt bollen inom laget. Espanyol satsade hängivet på att täppa till backåt och växla om till snabba attacker när lägen gavs.

Det dröjde till den 17:e minuten innan Barcelona var nära att näta. Messi nickade strax över ribban i ett inte oävet läge efter ett längre anfall. Ett par minuter senare fick Neymar en gyllene chans att få håll på Espanyol. I ett soprent läge några meter från målet vräckte han den aningen lurigt studsande bollen högt över efter ett lågt inlägg från Alves.

Espanyol svarade i den 22:a minuten med att vaska fram sin första målchans. Det var en situation som påminde om den Neymar hade strax före. Pizzi fick även han till ett kapitalt misslyckat avslut från nära håll. 

Ett tag i mitten av halvleken var det ett tämligen böljande spel. Försvararna i båda lagen var dock på alerten, så målvakterna fick inget nämnvärt att arbeta med. Ju längre tiden led, desto mer angeläget föreföll Espanyol vara av att behålla det oavgjorda resultatet till halvtidsvilan. Hemmalaget spelade aggressivt och gjorde sitt yttersta för att stoppa Barcelonas anspråk på ett kreativt spel.

I den 39:e minuten lyckades i varje fall Neymar komma loss i en djupledslöpning. Han blev framspelad av Alba och i ett fritt läge långt inne i straffområdet förlängde han bollen förbi den utrusande Casilla i målet. Dessvärre smet bollen strax utanför den bortre stolpen.

Slutet av halvleken var en händelselös historia. Espanyol förmådde att avstyra Barcelonas anfall på ett effektivt sätt. Barcelona-spelarna fick ingenting gratis av de fysiska och följsamma Espanyol-spelarna.   


Andra halvlek

Första halvan av andra halvlek fortsatte på samma linje som den första halvleken. Barcelona försökte förgäves penetrera Espanyols svårflörtade försvarsmur. Men så småningom började Barcelonas offensiva satsning successivt betala sig. För varje minut blev Barcelonas grepp om händelserna på plan alltmer bastant. Det blev uppenbart att Espanyols ork så sakteliga tröt, vilket bekräftades av att anfallsambitionen i det närmaste blev obefintlig.

Trots det spelmässiga övertaget tog det ändå fram till den 74:e minuten innan Barcelona fick ett rejält målläge igen. På en hörna från Xavi nickskarvade Busquets bollen till en framstormande Piqué som drog bollen med högerfoten i ribban och ut.

Oturen vände dock på en gång. Minuten senare blev nämligen Barcelona tilldömt en straffspark. I en höjdduell med Neymar tog bollen med all önksvärd tydlighet på handen på Espanyols Lopez. Naturligtvis var det Messi som stegade fram för att förvalta straffen. Med en kylig bredsida längst gräset gav han Barcelona den ack så viktga ledningen. Hans första mål någonsin på Estadi Cornellá-El prat.

Efter målet så var det ett tappert kämpande Espanyol som gick på knäna. Barcelona hade flertalet chanser att dryga ut sin ledning. I den 80:e minuten provade en stillastående Neymar sin högerbössa. Casilla var med på noterna och räddade det höga skottet. Däremot var målvakten ute och cyklade i den 83:e minuten. Messi fick en hög lyra av Iniesta på djupet, samtidigt som Casilla sprang utanför sitt straffområde för att avvärja den farliga situationen. Lobbspecialisten Messi lyfte sin vana trogen bollen mot mål, men Casilla räddade med händerna. Domaren kunde inget annat än att visa ut målvakten. Då Espanyol hade hunnit förbruka sina tre byten var man illa tvungna att slänga in en utespelare mellan stolparna, nämligen
Lopez; han som orsakade straffsparken … Den efterföljande frisparken av Messi gick tätt utanför den bortre stolpen.

Ytterligare en vass chans att göra mål tillföll Barcelona på tilläggstid. Alba spelade Sanchez fri och chilenarens lobbförsök räddades med nöd och näppe av den vikarierande målvakten.
         

Summering

Även om Barcelona var solitt i defensiven och hade god kontroll på Espanyols sporadiska organiserade anfall, så blev det oroligt värre för Barcelona ju längre matchen fortskred. Det räckte inte med att göra en gedigen match försvarsmässigt, utan med hänsyn till den jämna tabelltoppen krävdes det en seger. Barcelona var definitivt inställt på att vinna matchen och trummade på så gott det gick framåt och försökte spela konstruktivt. Det var ingen enkel uppgift att luckra upp det välorganiserade och uppoffrande Espanyol-försvaret. Hemmalaget visade genast att man tänkte sälja sig dyrt i dag, vilket Barcelona säkerligen var införstått med inför drabbningen.

Barcelona gjorde en habil match. Dock lyste briljansen med sin frånvaro i denna batalj. Barcelona ska ändå ha eloge för vinnarattityden som borgade för att man tog hem de tre oumbärliga poängen. Man kan inte alltid förvänta sig en spektakulär anfallsfotboll. Fastän man ansträngde sig för att få i gång ett vägvinnande anfallsspel så var det på det över lag ingen höjdare till prestation ur anfallshänseende.

Med det sagt, så har man ju knipit ännu en seger i ligan och är onekligen med i jakten om ligaguldet. Det återstår sju ligamatcher för Barcelona och det känns som att det både är fåtalet och många matcher kvar. Med tanke på de två starka guldkandidaterna från Madrid gör Barcelona säkrast i att göra sitt yttersta för att erövra så många segrar som möjligt i ligaspurten för att maximera sina chanser att bärga ligatiteln igen.   
 

Matchfakta

Mål: Lionel Messi (77)
Skott mot mål: 7 RCD Espanyol - 13 FC Barcelona
Bollinnehav: 26% RCD Espanyol - 74% FC Barcelona
Hörnor: 3 RCD Espanyol - 11 FC Barcelona
Gula kort: 4 RCD Espanyol - 2 FC Barcelona
Röda kort: 1 RCD Espanyol – 0 FC Barcelona
Byten RCD Espanyol: Sidnei in, Moreno ut (48); Fernández in, Pizzi ut (65); Córdoba in, Simao ut (77)
Byten FC Barcelona: Iniesta in, Pedro ut (77); Sanchez in, Neymar ut (80); Sergi Roberto in, Fábregas ut (89)
Publik: 31 666
 
Visca Barcelona!