”Vi är favoriter på pappret, men vi vet egentligen inte så mycket om de och det i sig kan vara en stor fara”

Man brukar säga att det inte finns några okända motståndare år 2015 och det stämmer till väldigt stor del. Det är dock ingenting som kan appliceras i just Astanas fall. Därför är en mindre historielektion på sin plats. Resan som de regerande kazakiska ligamästarna har gjort för att spela i Europas finaste klubblagsturnering inleddes i samband med en ihopslagning av två redan existerande klubbar. Det skedde den 27 december 2008 och innebar att de Almaty-baserade klubbarna Megasport (grundades 2005) och Alma-Ata (grundades 2000) gick ihop för att bilda en ny klubb som skulle gå under namnet Lokomotiv Astana sedan det statligt ägda järnvägsbolaget Kazakhstan Temir Zholy gått in som huvudsponsor.

Järnvägsbolaget, liksom mängder av andra viktiga bolag i Kazakstan ägs av i sin tur av fonden och aktiebolaget Samruk-Kazyna. De äger allt från flygbolag, flygplatser, investmentbolag,  gruvbolag, gas och oljebolag. Kort därpå bestämde sig KTZ och Astanas kommun för att flytta basen drygt 1300 km från Almaty till Astana och på så vis ge befolkningen i huvudstaden ett lag. Det här var förstås inget slumpmässigt beslut. I samband med Sovjetuniones fall  och Kazakstans självständighet bestämde sig landsledningen för att flytta huvudstaden till Akmola som sedemera bytte namn och blev Astana 1998. Flytten av huvudstadsen gjordes av flera anledningar, dels för att Almaty befann sig i en jordbävningsdrabbad region, men också av strategiska orsaker så som att man ville stärka den egna ställningen i norr där många etniska ryssar bor. Man investerade sammanlagt $185 miljoner i ett splitternytt arenabygge som ritades upp och slutfördes av den amerikanska arkitektbyrån Populous och turkiska Tabanlioglu Mimarlik. Inledningsvis bestod stora delar av spelargruppen av spelare från de båda Almaty-klubbarna samtidigt som man koncentrerade sig på att värva spelare som stod utan kontrakt.

I ett försök att höja profilen köpte man dessutom loss Spartak Moskva-legendaren Yegor Titov inför debutsäsongen. Han gjorde visserligen bara en säsong i Astana samtidigt som klubben återigen bytte namn två säsonger in i sin existens då ”Lokomotiv” försvann. De första två säsongerna bjöd också på en andra plats och ett inhemskt cupguld som normalt sett hade lett till en av de tidigaste rundorna i UEFA Europa League-kvalet, men UEFA nekade Astana en Europa-licens eftersom man bara existerat i två säsonger.

Astana har fem inhemska titlar där två är cupsegrar, ytterligare två Supercup-vinster och ifjol lyckades man även med den viktigaste bedriften i klubbens historia, nämligen att bli kazakiska ligamästare. Mannen bakom klubbens överlägset mest framgångsrika tid är bulgaren Stanimir Stoilov och han har sakta, men säkert lyckats med att uppnå målsättningarna sedan ankomsten 2014. Dessa började dock i samband med att klubben gick med i Astana Presidential Sports Club där Samruk-Kazyna samlat sina idrottsprojekt i en portfölj. Där ingår exempelvis Astanas framgångsrika cykelteam som b.l.a. representerats av spajoren Alberto Contador och som var hem för Lance Armstrong innan dopningsryktena kom ifatt honom. Utöver det ingår även KHL-laget Barys Astana, ett basketlag, ett rallyteam, vattenpoloförening och boxningslag i samma organisation. Samma orgainsation sponsrar även ett flertal individuella idrottsutövare och huvudsyftet är förstås att synas av rätt anledningar ute i världen.

STOILOVS DILEMMA
Astana är visserligen en liten klubb som inte har särskilt många år på nacken och av naturliga anledningar har man inte heller vunnit många titlar under den egna existensen. Det är inte heller en klubb som producerar sina egna spelare utan man förlitar sig väldigt mycket på de pengar som Samruk-Kazyna pumpar in i organisationen. Ifjol tog man alltså sin första ligatitel någonsin under Stanimir Stoilovs ledning och därefter har man byggt vidare genom att ta sig till årets upplaga av UEFA Champions League. Fotbollen är inte särskilt utvecklad i Kazakstan och det syns på såväl landslagssnivå som klubbarnas insatser i Europa, men Astana och Kairat har gjort bra ifrån sig under den här säsongen. Kampen om ligatiteln den här säsongen utspelas mellan de båda klubbarna där Kairat för närvarande har övertaget med fyra omgångar kvar att spela.

Trots den starka backningen ligger Kairat bara på en andraplats i play-off:et som spelas för närvarande, men det är något som många klubbar runtom i de mindre ligorna får drabbas med. Det är svårt att spela dubbelt när man inte har truppen för det och där reseavstånden är enorma. Det är förstås ett stort mål att delta regelbundet i UEFA Champions League, men det ser inte ut att bli så till nästa säsong. Man befinner sig i en liknande position som exempelvis Malmö FF.

Det faktum att man inte har klarat av att spela var tredje eller fjärde dag har också gjort att Stoilov har ett dilemma att lösa innan spelarna springer ut på Vicente Calderóns gräsmatta. Den gångna helgens seger mot Ordabasy gav hopp inför vad som komma skall under slutspurten av ligaspelet, men i så fall måste han välja, i alla fall om man tror honom själv. Nästa helg är det nämligen seriefinal mot just Kairat och det gör att resan till Madrid som som är på drygt 14,000 km tur och retur och nio timmar i enkel riktning kommer riktigt olägligt. Stoilovs manskap reste till den spanska huvudstaden under måndagsmorgonen, men redan i lördags insinuerade han att det kan komma att bli en reservbetonad uppställning för kazakerna på Vicente Calderón då ligaspelet har högre prioritet: ”Vi kommer viga all vår kraft åt att besegra Kairat. Vi är realistiska och medvetna om att Atlético är bättre än oss. Vi kommer försöka göra vårt yttersta, men vi kommer också att tänka på laget eftersom vi har en mycket viktig match mot Kairat. Vi prioriterar den kazakiska ligan. Vi har just klivit av flyget efter nio timmars flygresa. Jag kommer vila fyra eller fem spelare som normalt sett är startspelare. Vi har helt enkelt inte råd att tappa fler poäng. Så fort ligaspelet är över kommer vi att koncentrera oss på Champions League igen” sade han något uppgivet till den spanska nyhetsbyrån EFE på plats i Madrid.  

SPELSYSTEM, SPELSTIL(ER) OCH KVALITÉER
Den forne bulgariske förbundskaptenen Stoilov får ofta skifta mellan två helt skilda spelstilar när laget spelar i ligan respektive Europa. Dels för att Astana för i stort sett alla matcher de spelar i Kazakstan, men också för att man är vad motståndarna i hemlandet är när man tar sig ut i Europa. Stoilov har också ett större utrymme för diverse experiment under ligamatcherna då motståndarna knappt försöker spela anfallsfotboll mot Astana, men i just den typen av situationerna måste man också vara mer uppfinningsrik. Astana använder sig främst av ett 4-5-1-system när man ligger i försvarspositioner utan bollen vid fötterna. Därifrån försöker man kontra bort sina motståndare i Europa-spelet genom antingen långbollar mot anfallarna (som blir två när man återtar bollen) eller så försöker man kombinera sig till målchanser längre upp i planen. Det handlar om ett välorganiserat lag som främst sätter försvarsspelet i första hand, men som också har vissa kvalitéer i anfallsspelet där det finns råmaterial. I samband med kvalspelet till UEFA Champions League och den första gruppspelsmatchen har man bara gjort ett mål, men det gjorde också att man tog sig till Europas finaste klubblagsturnering.

Man spelade väldigt defensivt mot Maribor när man gick in i kvalet och förlorade med uddamålet, men vände det sedemera på hemmaplan efter en heroisk insats. Därefter tråkade man ut HJK Helsingfors med en ännu mer defensiv inställning för att returen skullen bli en hysterisk tillställning där Astana vände flera underlägen till seger 4-3 i slutminuterna. Man besegrade APOEL på hemmaplan i en jämn tillställning och fick sedan med sig 1-1 på Cypern, men mot Benfica blev det förlust med 2-0 sedan portugiserna startat trögt, men höjt tempot i andra halvlek och avgjort komfortabelt.

Nenad Eric är det ordinarie valet mellan stolparna hos Astana. I grund och botten handlar det om en målvakt som är kapabel till det mesta som inte är särskilt säker i luftrummet. Astana spelar med en rak fyrbackslinje i normala fall där den 62-falldige slovenske landslagsmannen Branko Ilic är högerback. Han balanserar upp försvarslinjen och koncentrerar sig främst på försvarsspel. En ganska medioker spelare som faktiskt varit i Real Betis mellan 2007-2010, men det mesta tyder på att han spelar i mittlåset p.g.a. alla förändringar. Därför kommer vi antagligen se Abzal Beysebekov från start till höger i backlinjen. Mittlåset utgörs i vanliga fall av Yevgeny Postnikov och Marin Anicic som båda är fysiskt starka och bra i luftrummet, men där ryssen tar betydligt större risker i uppspelsfas. I det här fallet kan vi alltså förvänta oss att Ilic spelar ihop med Postnikov eftersom den före detta Zrinjski-försvararen lämnats utanför truppen. Den kazakiske landslagsmannen Dmitri Shomko har spelat mer eller mindre varje match under den här säsongen och det till vänster i backlinjen. Han är relativt duktig individuellt, men det är framförallt uthålligheten och antalet maxlöp som imponerar med i hans spel. Utöver det har han även ett fint driv och god fysik. Han tar betydligt mer risker i sitt anfallsspel än exempelvis Ilic. Där kommer Stoilov antagligen att ställa upp med Yeldos Akhmetov. Colombianen Roger Cañas är lagets ankare på mitten och den spelaren som styr spelet och ofta lägger första passningen framåt i banan från lägre positioner om backlinjen inte försöker sköta uppspelen.

Han är ganska fysisk, duktig med boll och en av lagets bästa passningsspelare under press, men han har också en förmåga att komma i andra våg och göra en del mål när han får den friheten i sitt spel. Han är dessutom en gammal lagkamrat till Jackson Martínez när de båda spelade i hemlandet, men till skillnad från anfallarens framgångsrika karriär har Cañas hållt till i mindre klubbar sedan han lämnade Independiente Medellín för sex år sedan och kanske tagit den längsta vägen till Europas finaste klubblagsturnering. Han lämnade Colombia i tron om att han hade skrivit på för Chievo i Serie A, men när han väl anlände till Italien insåg han att han blivit lurad. Cañas hamnade på gatan och lämnade sedemera för Tranzit Ventspils i Lettland efter att ha lärt känna en rysk agent. Därefter har han jobbat sig upp och blivit en av de bästa spelarna i den kazakiska ligan. En gång i tiden var han även väldigt nära att gå till Udinese, men p.g.a. diverse restriktioner inom den italienska fotbollen blev den övergången aldrig av. Som om det inte vore nog med kuriosa så har Cañas enbart en njure, något som upptäcktes vid en läkarundersökning när ukrainska Metalurg Donetsk värvade honom i början av 2014.

Även om Cañas inte kommer spela mot Atlético eftersom han också ställts över av Stoilov så brukar han få sällskap av talangfulle Georgy Zhukov som för närvarande är på lån från Standard Liège. Zhukov växte intressant nog upp i Belgien, men är född i Kazakstan och har representerat båda länderna på ungdomsnivå. Han har dock hamnat i blåsväder efter att ha vägrat att acceptera spel för Kazakstan. Den tredje spelaren i den här mittfältstrion är serben Nemanja Maksimovic som är en av Astanas mest kompletta fotbollsspelare. Han är såväl europamästare på U19-nivå som världsmästare på U20-nivå med Serbien och avgjorde dessutom finalen i det sistnämnda mästerskapet så sent som i somras. Stoilov brukar ge Maksimovic en central mittfältsroll där han får agera box-to-box, men han får också bedöma situationerna både en och två gånger innan han går upp i anfall vilket innebär att Zhukov och Maksimovic får turas om i den rollen. Båda är duktiga passningsspelare, men det är framförallt den sistnämndes förmåga att tima löpningar i djupet och i andravåg som är det stora hotet vid kontringssituationer. Maksimovic är dessutom ganska bra på att kombinera sig fram till målchanser i sista tredjedelen, något som också gäller för Zhukov. Maksimovic kan dock användas som såväl defensiv mittfältare som offensiv mittfältare och i vissa ligamatcher har han till och med använts i en vänsterytterposition där han letar sig in mot straffområdet för att kombinera och avsluta anfall. Maksimovic är även farlig på huvudet när Astana slår korta, men välriktade hörnor mot första stolpen. Cañas och Maksimovic ersätts antagligen av Tanat Nuserbayev och en av Denys Dedechko eller Serikzhan Muzhikov. 

Stoilov tycker om att använda sig av en utpräglad anfallare och så här långt har kongolesen Junior Kabananga varit förstavalet sedan ankomsten från Cercle Brugge i somras. Han är lång, fysisk, stark och bra i luftrummet. Rent tekniskt är han kanske någorlunda begränsad, men trots det kan han göra en del på egen hand. Vi kan räkna med att kongolesen spelar från start åtminstone. Kabananga flankeras primärt av Foxy Kéthévoama till vänster, men den centralafrikanske anfallaren kan användas i hela anfallslinjen. Han utgår från kanten, men kommer väldigt gärna in som en andra anfallare för att ge understöd till Kabananga. Foxi är liten, kvick, besitter god teknisk förmåga och är väldigt duktig individuellt. Utöver det är han även målfarlig.

På andra kanten spelar i stort sett alltid Bauyrzhan Dzholchiev som är kazakisk landslagsman. I hans fall handlar det om en spelarprofil som liknar Kabanangas, men utan samma fysiska förmåga längden till trots. Han är dock individuellt skickligare än kongolesen, men även han har hamnat utanför truppen. Aleksey Shchotkin väntas spela från start också, antagligen på en kant. 

LÄGET I ASTANA
Atlético kommer ställas mot ett väldigt försvagat Astana under onsdagskvällen om Stoilov fullföljer idéen att lägga fokus på helgens ligamatch mot Kairat. Kazakerna anlände till Madrid under gårdagen, checkade in på hotellet Sheraton Mirasierra Suites som ligger ungefär 15 km från Vicente Calderón och genomförde sin första träning i den spanska huvudstaden på Real Madrids träningsanläggning i Valdebebas. Det spekulerades ganska mycket om kazakernas trupp på förhand och precis som kazakisk media varit inne på har Stoilov rest till den spanska huvudstaden med ett gäng reserver till den här matchen. En mycket intressant detalj är att Astana har rest till Madrid med 13 utespelare och två målvakter plus två juniorspelare. Kazakerna offentliggjorde ingen spelartrupp till matchen, men media i Kazakstan avslöjade på tisdagen att Stoilov lämnat sex ordinarie spelare utanför truppen. Vi kommer inte få se Astanas hjärta innehållandes Roger Cañas, Nemanja Maksimovic, Dmitry Shomko, Tanat Nuserbaev, Baurzhan Dzholchiev och Marin Anicic.

Dessa spelare reserveras alltså av Astana-tränaren till helgens seriefinal mot Kairat vilket gör att det blir enorma förändringar i startelvan. Utöver det saknas även den ghananske anfallsspelaren Patrick Twumasi som är avstängd för tredje matchen i rad efter att ha blivit utvisad mot HJK Helsingfors i kvalet till huvudturneringen. Twumasi är en viktig spelare i Astana och var en direkt avgörande faktor i kampen om ligaguldet ifjol. Atlético kommer därmed med stor sannolikhet få fokusera mycket på sitt eget spel mot kazakerna och inte anpassa sig så mycket efter motståndet den här gången.

SPELARTRUPPEN
Eric, Loginovski; Akhmetov, Pikallin, Beysebekov, Kulbekov, Ilic, Postnikov; Zhukov, Foxi, Muzhikov, Kozhamberdy, Dedechko; Kabananga, Saulet, Pron

 Patrick Twumasi
 Nej, hela spelartruppen är frisk..
 Roger Cañas, Nemanja Maksimovic, Dmitry Shomko, Tanat Nuserbaev, Baurzhan Dzholchiev och Marin Anicic

STARTELVA (4-5-1)
Eric; Beysebekov, Ilic, Postnikov, Akhmetov; Shchetkin, Zhukov, Dedechko/Muzhikov, Nuserbayev, Foxy; Kabananga

VOLVER A LOS ORÍGENES
Helgens seger mot Real Sociedad på Anoeta var viktig för Atlético, inte bara för att hänga på i toppskiktet av ligaspelet och fortsätta positionera sig däruppe, utan framförallt eftersom man hade någonting att bevisa i jämförelse med fjolårssäsongen då man föll väldigt snöpligt efter individuella misstag. Den här gången bestämde man sig för att gå ut och försöka göra det första målet för att sedemera försvara ledningen. Utöver de första 15-20 minuterna var det inte mycket till spel från något av lagen, men Atlético riskminimerade och gjorde precis det man behövde för att ta hem en viktig trepoängare. Eftermälet har inte varit särskilt positivt från de utomstående, men inom röd-vitrandiga kretsar, vare sig det rör sig om spelare, ledare, klubbledning eller supportrar förstår den här typen av tillvägagångssätt. Ibland går det inte att spela bra fotboll utan man får dra en linje där målet är poängen. Uppdraget slutfört. 

Simeones manskap riskminimerade, stod i sina positioner och sög in ett sidledsspelande Real Sociedad utan några konkreta idéer på hur man skulle luckra upp Atléticos försvarssmur. Även om baskierna inte lyckades generera några rejäla målchanser gjorde Atlético det lite väl svårt för sig själv i vissa moment. Det var framförallt oförmågan att suga åt sig bollen, höja och sänka tempo samt hålla i densamma som var Atletis stora problem. Varken Tiago eller Gabi lyckades ta tag i situationen när den var som värst i mitten av andra halvlek och detsamma kan sägas om Koke, men samtliga gjorde ett mycket bra arbete i defensiven utan boll. Det är något som laget måste jobba vidare på för att få igång ett fungerande kontringsspel när man ligger längre ned i banan. Därför fick man inte heller någon större nytta av Jackson Martínez kvalitéer även om colombianen alltjämt ser osynkad och okoordinerad ut i Atletis spelsystem. José María Giménez lekte med elden flertalet gånger i mötet med baskierna, men i slutändan fick han epiteten "hjälte" av Simeone efter att ha försökt rensa bollen med huvudet i straffområdet. Där och då kunde matchen fått en helt annan upplösning. En annan som såg väldigt obekväm ut i en helt ny roll för honom var Ángel Correa som aldrig tidigare har spelat som högermittfältare tidigare i sin karriär. Argentinaren hamnade väldigt långt ned i banan och fick sällan särskilt mycket uträttat i sista tredjedelen eftersom han inte var tillräckligt nära mål. Det är ju där som han är farligast.

Det gjorde däremot Antoine Griezmann som var lagets bästa spelare ihop med Diego Godín och Filipe Luís. Gemensamt för samtliga är att de också var mycket bra med sina respektive landslag under uppehållet. Ibland kan det vara bra att byta miljö för att återvända med ännu mer energi. Nu gäller det att bygga vidare på det hela. 

LÄGET I ATLÉTICO
Atlético har genomfört två träningar efter segern i San Sebastián där måndagsträningen var ett lätt återhämtningspass. De som spelade helgens match från start infann sig på träningsplanen enbart för att jogga lite lätt under Profe Ortegas ledning och därefter kompletterade man träningen i gymmet. Resten av spelartruppen tränade på som vanligt på en annan plan i Majdahonda där Simeone passade på att jobba med diverse rörelsemönster med försvarsspelarna samtidigt som Fernando Torres, Óliver Torres, Thomas och Carrasco tränade inlägg och skott. Det lätta träningspasset avslutades med matchspel mellan de som inte spelade från start där Saúl fick en smäll på ankeln, men ändå kunde avsluta träningen med vissa smärtor. Under tisdagen genomförde man således den sista träningen där samtliga spelare förutom Luciano Vietto (återhämtar sig alltjämt från en blindtarmsoperation) fanns tillgängliga. Trots Atléticos försvagade position i gruppen tyder väldigt mycket på att Simeone kommer göra förändringar i startelvan mot Astana i jämförelse med vilka som sprang ut på Anoeta i söndags. 

Den spanska huvudstadsklubben kommer antagligen att rotera en del, men i mål fortsätter man med Jan Oblak. Till höger i backlinjen spelar Juanfran eftersom Simeone väljer att lämna Jesús Gámez utanför spelartruppen. I mittlåset är situationen säkerligen annorlunda. Diego Godín har spelat varenda minut så här långt under säsongen, men det är ändå José María Giménez som ligger närmast vila. Godín är en stöttepelare, det är inte hans landsman. Med tanke på att Atlético tar sig an Valencia i en svår hemmamatch på Vicente Calderón till helgen spelar nog Siqueira mot kazakerna. Tiago väntas vilas mot Astana samtidigt som Gabi förväntas starta och möjligheten att Koke spelar centralt i en sån här match är nog större än tidigare, men han väntas starta ute på en kant. Enligt uppgifter i diverse radiostationer runtom i Spanien verkar det även som om Yannick Carrasco får chansen från start. Belgaren har gjort det bra på senare tid och det verkar vara något som premieras av Cholo. Óliver Torres kommer antagligen inte få spela från start, istället verkar det bli Saúl som kliver in centralt i planen ihop med Gabi.

Mycket tyder också på att Simeone vill använda matchen mot Astana för att få igång Jackson Martínez, därför väntas även colombianen spela från start. 

SPELARTRUPPEN
Moyà, Oblak; Juanfran, Godín, Giménez, Savic, Filipe Luís, Siqueira; Tiago, Gabi, Saúl, Óliver Torres, Carrasco; Fernando Torres, Jackson Martínez, Correa

Nej..
Luciano Vietto
 Jesús Gámez, Lucas Hernández, Thomas

STARTELVA (4-4-2)
Oblak; Juanfran, Savic, Giménez, Siqueira; Gabi, Koke, Carrasco, Saúl; Griezmann, Jackson Martínez

 

DATUM: Onsdagen den 21 oktober 2015
MATCHSTART: 20:45
SPELPLATS: Estadio Vicente Calderón, Madrid
KAPACITET: 54,907 åskådare
PLANEN: 105 x 70 m (naturgräs)
DOMARE: Aleksei Kulbakov (BLR)