Athletics tränare Marcelo Bielsa kom till spel med förväntad startelva. En startelva med snittåldern 24,5 år ställdes alltså mot Levante åldersmän, i snitt hela sju och halvt år äldre. Tränaren Juan Ignacio Martínez hade valt att formera laget i en 4-2-3-1 uppställning:

------------------------Munúa-----------------------------
Javi Venta----Nano-----Ballesteros---Del Horno
--------------Farinós--------Xavi Torres--------------
---------El Zhar----Barkero---Juanfran-------------
-----------------------Koné-------------------------------

Första halvlek

Från det att domaren Valesco Carballo (Madrid) satte visselpipan i munnen var tempot högt. Athletic var som vanligt offensiva, med mycket kortpassningar, rörlighet och fokus på kantspelet. Levante fokuserade på ett rakare spel och snabbare anfall.  Det var tydligt att passningsgeniet José Javier Barkero skulle ta hand om bollen och leverera den i djupled till snabbe Arouna Koné.

Åtminstone första kvarten böljande spelet åt båda håll ungefär lika mycket. Levante skapade flera farligheter genom Barkero och Konés samarbete, men ivorianen nådde inte riktigt fram till bollen på de tre frispelningar Barkero bjöd på. Ändå var första kvarten till Athletics fördel, inte minst eftersom Fernando Amorebieta helt omarkerad kunnat knoppa in 1 – 0 på en av Susaetas hörnor.

Därefter tillhörde resten av matchen i huvudsak hemmalaget, även om Levante fortsatte spela en bra fotboll. Fernando Llorentes var i god form och det syntes klart hur nyttig han är. Förmodligen hade 1 – 0 målet varit svårare för Amorebieta att sätta dit om inte Levante haft två man på Llorente. Llorente skapade flera riktigt bra chanser – bland annat en nick på ett av Aurtenetxes många ovanligt lyckade inlägg som tvingade Munúa i Levantemålet att sträcka ut rejält – innan han till slut fick utdelning. Det var Oscar De Marcos, som efter att ha bjudit mittbacken Nano på en varmkorv med bröd, serverade ett perfekt inlägg som Llorente bara hade att nicka i öppet mål från en halvmeter.

Både De Marcos och Iker Muniain hade dessutom riktigt heta chanser i den första halvleken men utan att lyckas med avslutningarna. Förutom de inledande chanserna hade inte Levante några klara målchanser på resten av halvleken, förutom när Barkero drog en frispark från 25 meter precis utanför första stolpen.

Athletics mycket offensiva ytterbackar pressade Levantes yttermittfältare till ett mer defensivt arbete än de planerat. Det här var en av Aurtenetxes bästa matcher denna säsong. Han löpte mycket, tappade få bollar, värderade sin position rätt och slog flera inlägg av gammal Del Horno-klass. Idag överträffade han lagkapten Andoni Iraola på högerbacken, vilket knappast hör till vanligheterna. Men det var inte bara på kanterna som lagens prestation skiljde sig åt. Mittbackarna agerade olika i de respektive lagen. Amorebieta och Javi Martínez var aggressiva, gick hårt i rygg, klev in framför och låt inte Koné få bollen alls. Levantes mittbackar i första halvlek, lagkapten Sergio Ballesteros och Nano, satsade istället på tryggt positionsspel och sjönk ofta i banan så fort bollen hamnade hos Llorente. Detta betydde att Llorente tilläts spela eller vända upp med bollen på ett helt annat sätt än Koné, vilket hade stor betydelse för längden på de bägge lagens anfall.


Javi Martínez en gigant i mittförsvaret

Andra halvlek

Levante gjorde ett byte i halvtid, men behöll i huvudsak sin uppställning. Mittbacken Nano fick gå och duscha och vänsteryttern Valdo fick ta plats på banan. Uppenbarligen ett schackdrag med ambitionen att låta en offensivare vänsterytter pressa tillbaka Iraiolas position i banan. Detta betydde att Del Horno flyttade ned som mittback.

Resten av matchen handlar i stor utsträckning om Athletic, även om Levante fortsätter att hota emellanåt. Det är främst De Marcos och Muniain som leder jakten på ytterligare mål. Precis som i första halvleken skapar De Marcos chanser åt sig själv och medspelare genom intelligenta löpningar och väggspel. Muniain gör som hon brukar göra: drar ett par man, stannar upp, drar dom en gång till och väljer sen det sämsta lägen att avsluta. I andra halvlek skapade han fem, sex riktigt bra lägen, men det ville sig inte ikväll för honom. Muniain hade förmodligen svårt att somna igår kväll, med Munúas monsterräddning i 86:e minuten i tankarna. Det är De Marcos och Muniain som glänser på mittfältet denna kväll, Ander Herrera gör en betydligt blekare insats.

I den 72:a minuten byts Llorente av och Toquero kommer in. Han gör ett ganska bra inhopp ikväll och är på vippen att knoppa in ett mål på övertid, men eftersom släkten alltid är värst är det Del Horno som rensar bort bollen på mållinjen. I matchens slutminuter slår nyinbytte Iñigo Pérez med sin första bollkontakt en perfekt hörna som Mikel San José nickar in. 3-0. Mittbacken San José hade bytts in några minuter tidigare, som ett mottdrag på att Levante slängt in anfallaren Roger istället för defensive mittfältaren Xavi Torres.

I slutminuterna blir också Juanfran utvisad i en märklig situation. Situationen är från start märklig eftersom han borde blivit utvisad långt tidigare, men som vanligt är det otroligt sällsynt att se spanska domare ge avvaktande varningar. Kanske borde spanska fotbollsförbundet skicka dem på en studieresa till svenska division två? Juanfran får sitt andra gula kort (troligen för snack) i samband med en hörna. Domaren missar dock att detta är hans andra gula och Juanfran försöker hålla låg profil, men linjemannen som uppfattat situationen låter inte hörnan slås innan Valesco Carballo halat fram det röda också.

Matchsummering

Matchens lirare i mina ögon måste vara någon av Amorebieta, Javi Martínez eller De Marcos, som gjorde nästintill fläckfria insatser. Hela laget spelade dock riktigt bra, möjligen bara Ander Herrera som man vill förvänta sig mer av en sådan här match. Trots att han värvades för stora pengar inför säsongen borde han nog inte slappna av för mycket. Iñigo Pérez visade Bielsa återigen att det finns andra passningsskickliga mittfältsalternativ i truppen.

På presskonferensen efter matchen betecknade Levantes tränare resultatet som rättvist, medan Bielsa pratade Bielsa om betydelsen av att bibehålla femteplatsen i tabellen. Kanske borde någon ha sagt något om Fernande Llorente också. Med honom på planen får Athletic en helt annan närvaro, inte minst på fasta situationer. Två hörnmål vittnar om det, men kanske viktigare ändå att han skapar ett sånt utrymme åt sina lagkamrater genom att på egen hand få motståndarlagets mittbackar att sjunka tiotalet meter i banan.
Trots att Llorente varit skadad i nästan två månader och att Athletic ibland haft frustrerande svårt att göra mål så imponerar Athletics resultat på senare tid. På de 22 senaste tävlingsmatcherna har laget bara förlorat en match och det mot Granada där man var fullständigt överlägsna (den betydelselösa matchen mot PSG dit Bielsa skickade avbytare och juniorer räknas bort). Nu väntar Mallorca i cupen på onsdag och det känns som om Athletic träffat storformen ganska lägligt.