Inför matchen

Hemmalaget mönstrade den startelva Marcelo Bielsa redan dagen innan match bekräftat, vilket innebar Gorka Iraizoz i målet bakom Jonás Ramahlo som vikarierande högerback, Borja Ekiza samt Fernando Amorebieta som mittbackslås och Jon Aurtenetxe som vänsterback. På mittfältet var det Mikel San José som i konkurens med ynglingen Eric Morán fick förtroende att vikariera för avstängde Iturraspe. Framför San José vad det dem offensiva kvartetten Markel Susaeta, Ander Herrera, Oscar De Marcos och, på småskadade Iker Muiains bekostnad, Ibai Goméz. Ensam på topp, som vanligt, Aritz Aduriz.

Den offensivt inriktade Marcelo Bielsa startade alltså matchen med hela fem egentliga mittbackar på plan. Blickarna skulle såklart riktas lite extra på tre spelare. Ungtuppen Ramalho, som med Liga BBVA:s spektakuläraste frisyr, hade att vikariera för skadade Iraola skulle testas rejält mot Celtas danske hetsporre Kron-Dehli. Ibai som överaskande lyckats peta en småskadad, och definitivt inte formtoppad, Iker Muniain hade en del att bevisa om publiken skulle acceptera att deras störste kelgris hölls kvar på bänken. Men inte minst var det Mikel San José, så enormt misslyckad denna säsong, som skulle klara av att spela holding mittfältare. Ytterst var det ändå tränaren Marcelo Bielsa som stod under lupp, inte minst eftersom han inför match gått ut och ifrågasatt om han förtjänade en kontraktsförlängning.

Celtas tränare Paco Herrera ställde upp med sin vanliga 4-2-3-1-uppställning. Sevillalånet Javi Varas i mål; en fyrbackslinje bestående av Mallo, Vila, Tuñez och Lago; Insa och Oubiña som dubbla mittfältsankare; tre offensivare mittfältare i Fernández, Bermejo samt Kron-Dehli; och så årets genombrott Iago Aspas ensam på topp. Utan tvekan skulle Celta satsa på kontringar för att försöka försvara den seger man vann vid förra besöket på San Mamés för några säsonger sedan.

Matchen

Athletic börjar som vanligt med att ta initiativet och det mesta av bollinnehavet. Celta pressar stundtals väldigt aggressivt och högt, inte minst orutinerade Ramalho på högerbacken blir lidande av detta och tappar bort bollen ett par gånger. Matchens första riktiga målchans kommer efter några minuter när De Marcos steget framför försvarsspelaren Lago går omkull i straffområdet, men ingen signal. (Karma leder dock till att Lago får vila några minuter medan läkarteamet stoppar tillbaka hans axel i led).

I första halvlek är det ändå Celta som skapar flest farliga chanser. ”Iagol” Aspas oroar hela tiden och lyckas skapa lägen av ingenting. I den åttonde minuten drar han efter att ha tunnlar Amorebieta och kroppsfintat bort Ibai ett skott som smiter precis utanför Iraizoz bortre stolpe. I den fjortonde knorrar han en frispark från nära håll precis över ribban. I den spelskevensen blir Amorebieta också varnad, efter att ha gått hårt in i flera dueller. Mot slutet av halvleken lyckas Aspas sånär också snappa upp en lös tillbakanick av Amorebieta, men Gorka hinner precis emellan innan den lille galiciern krockar med honom. Bollen dimper ner hos Fernandéz utanför strattområdet, som dock missar målet. Tur det eftersom Iraizoz hade fullt upp med att komma på fötter igen.

Matchens enda mål kom till i första halvlek. I den trettiotredje minuten bryter Amorebieta på mittplan och De Marcos rullar ut bollen till Ibai som med mycket yta på vänsterkanten slår ett inlägg. I straffområdet – där Athletic finner sig tre mot tre – tar Aduriz en listig löpning bakom Tuñez rygg och helt ren nickar han ner bollen i mål mellan Javi Varas ben. Klassavslut av den spanske spelare, jämte Betis Rúben Castro, som gjort flest mål hittills i ligan. Athletic, genom Ibai, fick visserligen in ytterligare en boll i mål under första halvlek, men linjedomaren vinkade av situationen för offside.

Första halvlek präglas annars mest av Amorebietas tidiga varning och hans ständiga spel på gränsen.  Jag var flera gånger helt säker på att han skulle åka ut, men han lyckas nå bollen först i sina satsningar. I övrigt är det Ramalhos utveckling under första halvlek som sticker ut. Inledningsvis slog han bort några passningar, kämpade rejält med att hantera speltempot med boll och dessutom med att hitta rätt i markeringsspelet som bekant innehåller stora inslag av man-man-försvar. I en sekvens – som slutar med att en Celtaspelare går omkull i en möjlig straffsituation – är det Ramalhos avvaktande i sin zon som lämnar en fri Celtaspelar som i lugn och ro kan måtta ett livsfarligt inlägg. Men mot slutet av halvleken hittar han allt som oftast helt rätt i defensiven och blir tryggare och tryggare i offensiven. I den trettionionde minuten drar han, till publikens förtjusning, på ett stenhårt långskott från trettio meter som stryker ribban.

I andra halvlek gör Aduriz ett mål till, då han via stolpen knoppar in en bra Ibai frispark. Linjedomaren vinkar dock bort också detta mål för offside. Ungefär samtidigt gör Celta ett taktiskt byte och plockar in De Lucas, Bielsas gamle favoritspelare när han tränade Espanyol, på topp istället för Insa på mittfältet. De Lucas uträttar dock inte mycket i matchen, utan går dock mest in lite övertänd i flera närkamper. Däremot får Celta mer tyngd i offensiven med två anfallare, samtidigt som de blir sårbara för snabba Athletic-omställningar.  Ibai och Aduriz får flera lägen i just kontringar, men lyckas gång på gång ta fel beslut.

En annan övertänd Celta-spelare är en alltmer frustrerad Kron-Dehli som gång på gång blir frånsprungen av Ramalho. I machens slutsekvens är det röda kortet inte långt borta, i situationen där Ander Herrera väljer att sätta sig ner när han ska bytas ut och dansken tillsammans med De Lucas börjar dra och slita i honom. Den vanligtvis så nervöse domaren Teixeira Vitienes lyckas dock komma tillrätta med situationen genom lite pondus och närvaro istället för att börja hyvla ostskivor till höger och vänster. Tur det, för scenariot att Herrera också hade dragits med i dramat och tagit ett puckat rött kort kändes inte långt borta i det läget.

Men innan dess hinner bägge lagen bränna några chanser. Ibai bäddar fint för Amorebieta två gånger om i samma minut genom känsliga inlägg. Första läget rensar Celtaförsvaret bort Amorebietas nick på mållinjen och i andra läget landar Amorebieta lobbnick ovanpå burgaveln. I momentet efteråt får De Lucas ett friläge som Iraizoz gör matchens räddning på.

Ungefär i detta läge – med kvarten kvar – byter Celta ut f.d. Athleticspelaren Bermejo som tackas med en applåd av hemmafansen och Marcelo Bielsa agerar även han. Men trots att Aduriz redan i första halvlek fått en kraftig smäll över axeln är det inte Fernando Llorente, som spenderat hela andra halvlek med att värma upp, som får hoppa in. Istället är det Ibai, för kvällen strålande, som får sätta sig på bänken till förmån för en spelsugen Iker Muniain. Samtidigt blir det en omdisposition i de rödvit-randiga för att reagera på att Celtas nu spelar med två anfallsspelare. Ramalho går in som tredje mittback och den fruktansvärt funktionelle De Marcos går ner som högerback.
Athletic gör två byten till. Susaeta med kramp ut, Toquero in och på övertid plockas så en trött Herrera ut och 18-årige mittbacken Aymeric Laporte får göra ligadebut. Således får Fernando Llorente sitta kvar på bänken. Under matchen sista minuter nickar Celtas Oubiña en hörna utanför och Kron-Dehli skjuter ett hårt skott strax utanför på övertid, men närmare än så kommer aldrig Celta.

Andra halvlek är spel- och chansmässigt jämnare. Athletics defensiv får en mer framträdande roll under matchens andra halva och gör det faktiskt riktigt bra. Det är flera av spelarna med mer defensiva roller som aspirerar på epitetet matchens lirare. Ramalho, Ekiza, Iraizoz eller rent av San José presenterar samtliga sina argument. Matchen hade kunnat sluta hur som helst, då Celta också skapade sina chanser. Men lite flyt och hemmasupportrarnas stöd gav tillslut tre mycket välbehövliga poäng, dock inte utan att Athletic fick kämpa för dem. Till och med Bielsa, berömd för intensiteten i sitt rörelsemönster i tekniska området, avslutade matchen med en muskelsträckning. Helt allvarligt.

Efter matchen

Frågorna som redaktör Peder ställt på förhand, handlade om Athletic skulle klara av att vara effektivare än ett kontrande motståndarlag. Tre nycklar hade identifierats: 1) skulle den nykomponerade backlinjen fungera, 2) skulle mittbacken Mikel San José, som misslyckats med det mesta hittills denna säsong, klara av att prestera på en helt annan position än sin vanliga, samt 3) skulle någon annan kliva fram och avlasta Aduriz som enda offensiva hot?

Svaren på frågorna kunde efter nittio slitiga minuter besvaras. Ramalho fungerade bra i backlinjen, San José gjorde säsongens bästa insats och Ibai understödde Aduriz mer effektivt än vad Iker Muniain gjort på hela säsongen. Tre positiva besked alltså, även om det sistnämnda svaret ger Bielsa angenäma problem. Iker Muniain gör ett bra inhopp och är definitivt en bättre spelare än Ibai, men den sistnämndes spelstil passar mycket bättre som kantspelare i Bielsas offensiva lagbygge.

Fernando Llorente verkar dock ha en tung vår att se fram emot. Bielsa sa på presskonferensen att Aduriz spelade småskadad i andra halvlek, men att han ”föredrog att inte byta in Llorente”. Det råder ingen tvekan om att Llorentes offentliga – och helt ologiska – skuldbeläggande av fansen som orsak till att han definitivt inte kommer att förnya sitt kontrakt, kommer att leda till att han nu är fansens fiende nummer ett. Räkna med att Bielsa inte kommer att ge Llorente många minuters speltid i ligan under resten av den här säsongen.

Celtatränaren Paco Herrera påpekade på presskonferensen att laget återigen förlorade trots att de spelat bra. Visst har Celta problem, och de kommer att få kämpa för att hålla sig kvar i högsta serien. Iago Aspas är ett konstant hot och trots att han inte ens mäter 1,70 i strumplästen kan han på egen hand hota en fyrbackslinje. Även om Celta åker ur kommer den spelaren definitivt att spela vidare på högsta nivå i Spanien.

Copa del Rey

För Athletics del väntar imorgon – onsdag - returen mot Eibar i Copa del Rey. Första matchen slutade 0-0 efter att tjugotvå spelare utan framgång gått runt i ösregn och försökt hitta bollen någonstans i knädjup lera. Bielsa verkar angelägen om att gå vidare till åttondelsfinalen mot Malaga och har tagit ut ett ganska starkt lag. På sedvanligt manér har startelvan redan offentliggjorts och det blir endast några få rotationer: Raúl; Ramalho, Ekiza, Amorebieta, Aurtenetxe; San José; Ibai Gómez, De Marcos, Herrera, Muniain; Llorente. Värt att notera är att Llorente kommer att utsättas för sin hemmapublik, att San José får fortsätta spela in sig på den krävande mittfältspositionen och att Raúl verkar bli vår cupmålvakt denna säsong.

På bänken får Iraizoz, Iturraspe, Susaeta, Aduriz och Laporte plats. Den sistnämnde konkurrerar alltså ut Toquero, Castillo, Isma López och tillfriskade lagkaptenen Gurpegui. Räkna med att ett Athletic på väg mot bättre form och klättrande i tabellen kommer att göra en parallell satsning på Copa del Rey också. Men räkna inte med att matchen mot Eibar kommer att bli mindre slitig än den mot Celta.