Vägen hit var lång. Bitvis såg det riktigt dåligt ut och i slutändan var det ett par glimrande halvlekar som bäddade för lejonens Europa äventyr som startar på allvar idag.

Det var i februari och mars som Athletic spelade semifinal i Copa del Rey. Sevilla stod för motståndet och i den första matchen var det mer vattenpolo än fotboll. Men i returen var det fest, bomber och granater! I en första halvlek vi sent skall glömma spelade Athletic årtiondets bästa fotboll och gick in till halvtidsvilan med ointagliga 3-0 efter mål från Javí Martinez, Llorente samt Toquero. Då finalmotståndaren hette Barcelona kunde hela Baskien tidigt börja dröma om UEFA cupen.

På vägen bytte cupen namn och det är nu Europa League vi kvalificerat oss för. 

Ytterligare en bra halvlek har vi att tacka för chansen att mäta oss med Europas topplag. Nåja, lagen som nästan är i toppen.. Det var den andra halvleken hemma mot Tromsö. Laget från ishavet som ingen räknat med. Den första halvleken var katastrof och vi skall vara väldigt glada att underläget i paus endast var 0-1. Efter paus blev det dock åka av och trots att vändningen kom sent var det inget snack om vilka som var värda att vinna den matchen. Målen från De Marcos i den 86e minuten och Llorente i den 90e minuten var direkt avgörande för avancemanget.

Att lottningar till Europa matcher ofta har ett slags förutbestämdhetens nyck i sig har vi ju märkt genom åren. Athletic lottades därför in mot just det lag som förpassade dem ut ur Europaspelet senast det begav sig. Austria Wien.

Det var säsongen 2004/05 som Athletic spelade gruppspel i UEFA cupen. Efter tre segrar och en förlust i gruppspelet, bland annad fantastiska 7-1 borta mot Standard Liege, väntade 16-dels final. Motståndare Austria Wien. 0-0 borta i Österike följdes upp av 1-2 hemma på San Mamés. Trots att Yeste gav lejonen ledningen lyckades gästerna vända och vinna. 

Austria Wien har inte en enda spelare kvar sedan dess men i Athletic är det såklart ett par spelare som var med och som säkert känner lite extra revansch lusta idag. Iraola, Orbaiz, Yeste och Etxeberria spelade hela matchen. Gurpegi spelade 73 minuter och ersattes av Llorente. Andra sköna spelare som var med, Urzaiz, Del Horno, Ezquerro, Guerrero, Tiko, Lafuente och Lacruz för att nämna några.

Nu är det dock dags för en ny match. "Europa är en fest och vi vill inleda festen med en vinst" säger Athetics tränare Joakin Caparrós inför den första matchen i grupp F.

Grupp L:
Athletic Club
Austria Wien
Nacíonal de Madeira
Werder Bremen

Spelschemat:

17 september, Athletic Club-Austria Viena
1 oktober, Werder Bremen-Athletic Club
22 oktober, Athletic Club-Nacional
5 november, Nacional-Athletic Club
3 december, Austria Viena-Athletic Club
16 december, Athletic Club-Werder Bremen 

De två första lagen går vidare. Athletic lär kunna vara med och slåss om de två topp platserna men gruppen har en farlig joker i Nacíonal från Portugal. De kan skrälla mot samtlgia lag. Austria Wien borde vara något sämre än både Werder Bremen och Athletic.

Austria har inlett ligaspelet med 4 segrar och 13 poäng på de första sju omgångarna. De har en målskillnad på 14-10 men med en seger 5-4. Rensar man för den har de ett målsnitt på 1.5-1.0. Med tanke på Athletics 1-0 och 1-1 matcher så skall vi nog inte vänta oss ett målfyrverkeri. Austria ligger på tredje plats i ligan efter Red Bull Salzburg och Puntigamer Sturm. Näst sist ligger KSV Superfund... Stackars fotbollsfans i Österike. Tänk om de döpte om Hammarby till FC Brummer och Partners och AIK till Swedbank IF... Hua!

Nej, Österike är ett lilleputtland i klubblagseuropa precis som Sverige. De två länderna återfinns på plats 23 och 24 på UEFA rankingen men Österike som ligger på platsen bakom Sverige har samtliga fyra lag kvar i Europaspelet till skillnad från Sverige där samtliga lag är utslagna. Cypern, Norge, Israel och Slovakien kan kanske passeras om Österikes lag samlar lite poäng i gruppspelen. England leder rankingen strax före Spanien. Dessa två har ett bra övertag på Italien och Tyskland som följer bakom.

Nu har vi lämnat ämnet lite. Tillbaks till kvällens match.

Athletic har lite problem på mittfältet. Med Javí Martinéz och Óscar De Marcos avstängda samt Orbaiz, Muñoz och Iturraspe skadade så är det lite tunnt. Framförallt med centrala mittfältare.

Det finns egentligen bara två och det är Gurpegi och Yeste. Alternativen på mitten är Etxeita och San José som båda två har erfarenhet av att spela defensiva mittfältare. De har dock inte gjort så med Athletics A-lag och det är inte troligt att de kommer att spela där idag om inte en skada skulle tvinga fram det.

I övrigt ser laget ganska gjutet ut men endast ett litet frågetecken och det är vänster mittfält där Caparrós som bäst funderar på om Muniain skall användas som startspelare eller som inhoppare. Gabilondo är nog den som ligger närmast en startplats ifall det är bänken för underbarnet.

Truppen:
Iraizoz, Armando.
Amorebieta, Etxeita, San José, Iraola, Zubiaurre, Aitor Ocio, Castillo.
David López, Yeste, Gabilondo, Susaeta, Gurpegi.
Toquero, Llorente, Etxeberria, Muniain.

Avstängda: Javi Martínez, De Marcos.
Skadade: Orbaiz, Muñoz, Iturraspe, Ion Vélez, De Cerio.
Utanför truppen: Koikili, Ustaritz. 

Trolig startelva:

                           Iraizoz
Iraola - Aitor Ocio - Amorebieta - Castillo 
   Susaeta - Gurpegi - Yeste - Muniain
                Toquero - Llorente

Nyckeln till framgång ikväll stavas Llorente och Yeste. Om Yeste kan skärpa sitt passningsspel, framförallt de korta enkla passningarna så har vi tagit ett stort kliv mot en seger. Det andra klivet skall Llorente ta. Matchen i söndags var ett klart steg i rätt riktning för Llorente och jag tror att han tänder till lite extra ikväll när det skall spelas internationell match.

Med två nollor i rad i ligan och med en glänsande Iraizoz i mål så kan man hoppas på en 1-0 seger kanske. Det vore oerhört viktigt att inleda gruppspelet med tre poäng. I nästa omgång väntar gruppfavoriten Werder Bremen på bortaplan.

Ingen TV-sändning men håll utkik efter streams. Matchen sänds bland annat direkt i England så det borde finnas stream med bra kvalitet. Matchen startar 21.05.

Idag börjar det!

EUROPA LEAGUE - DET STORA ÄVENTYRET!